Willard Frank Libby Facts


O químico americano Willard Frank Libby (1908-1980) foi pioneiro em datação por radiocarbono, pelo qual recebeu o Prêmio Nobel.<

Willard Libby, um filho de fazendeiro, nasceu em 17 de dezembro de 1908, em Grand Valley, Colorado. Após estudar perto de Sebastopol, Califórnia, ele entrou na Universidade da Califórnia em Berkeley, formando-se em 1931, obtendo seu doutorado em 1933, e ensinando química física lá até a Segunda Guerra Mundial.

A conquista mais notável do Libby, o método de datação por radiocarbono, originado da descoberta de 1939 de que os raios cósmicos a cerca de 10 milhas de altitude interagiam com o ar para dar uma densidade relativamente alta de nêutrons. Isto implicou na rápida formação de radiocarbono pela captura de nêutrons pelo abundante isótopo de nitrogênio. O radiocarbono tem uma longa vida útil (cerca de 5.730 anos), decompondo-se em nitrogênio. Pode-se supor que após muitos milhares de anos, sua taxa de formação é igual à sua taxa de desintegração. Se ele for rapidamente oxidado ao dióxido de carbono e este entrar na biosfera, todos os seres vivos terão o mesmo conteúdo específico de radiocarbono, ou seja, a mesma proporção deste isótopo em relação aos outros. Mas com a morte, a absorção de carbono pára e a partir daí o conteúdo específico de radiocarbono dos restos orgânicos diminuirá constantemente com o tempo. Medidas precisas devem, portanto, estabelecer o tempo decorrido desde a morte; um novo método de datação geológica é, portanto, fornecido.

Durante a guerra Libby trabalhou na separação isotópica pelo método de difusão gasosa, e suas idéias sobre datação por radiocarbono permaneceram embrionárias. Em 1945 ele se mudou para o Instituto Enrico Fermi de Estudos Nucleares, Chicago, e começou um extenso estudo de radiocarbono. A halflife foi medida com precisão no isótopo produzido artificialmente. O isótopo natural foi descoberto comparando a radioatividade do metano de esgoto e do petróleo. O primeiro, apenas recentemente fora da biosfera, tinha uma atividade mensurável mais alta.

Essas medições foram feitas em equipamentos emprestados por uma técnica cara conhecida como enriquecimento isotópico, então a Libby decidiu conceber um método mais simples usando

aparelhos mais sensíveis. Infelizmente, os contadores mais sensíveis captaram a radiação “de fundo”, muito dela devido à penetração de raios cósmicos. As tentativas da Libby de proteger o aparelho de várias maneiras tiveram um sucesso limitado. O problema foi resolvido cercando o equipamento de contagem que continha a amostra com contadores que desligavam o contador central sempre que uma partícula interferente (múon) chegava. Com este refinado aparelho, Libby, com E.C. Anderson, tornou a datação por radiocarbono uma possibilidade prática. Por este trabalho, Libby recebeu o Prêmio Nobel de Química em 1960. Seu método tornou-se agora uma importante ferramenta de rotina em arqueologia.

Desde 1954 até 1959, Libby foi associada de pesquisa no Laboratório Geofísico do Instituto Carnegie e simultaneamente serviu na Comissão de Energia Atômica dos Estados Unidos. Em 1959 ele foi nomeado professor de química na Universidade da Califórnia. Além de seu trabalho em radiocarbono, ele aplicou considerações semelhantes ao trítio; assim ele mostrou que a água permanece cerca de nove dias na atmosfera entre a evaporação e a precipitação. Libby há muito se interessou pelo comportamento dos “átomos quentes”, ou seja, aqueles cujas altas energias derivam do recuo nas transformações nucleares, e usou isótopos para estudar as reações de troca, especialmente na solução.

Em 1966, Libby divorciou-se de sua esposa Leonor e mais tarde se casou com Leona Woods Marshall, professora de engenharia ambiental na UCLA. Libby permaneceu na Universidade da Califórnia como diretora do Instituto de Geofísica até sua aposentadoria em 1976. Ele faleceu em Los Angeles em 8 de setembro de 1980, devido a complicações decorrentes de um surto com pneumonia.

Leitura adicional sobre Willard Frank Libby

Um esboço da vida de Libby está em Eduard Farber, Nobel Prize Winners in Chemistry, 1901-1961 (rev. ed. 1963). Um esboço semelhante pode ser encontrado em H.W. Wilson Company’s Nobel Prize Winners (1987). Para obter mais informações, veja Theodore Berland, The Scientific Life (1962), e Lynn e Gray Poole, Men Who Dig Up History (1968). Um esboço biográfico mais recente está incluído na Nobel Prize Winners da Companhia H.W. Wilson (1987).


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