Walter Rudolf Hess Fatos


Um neurofisiologista suíço, Walter Rudolf Hess (1881-1973) ganhou o Prêmio Nobel de Fisiologia ou Medicina de 1949 (com Antonio Egas Moniz) por descobrir o papel desempenhado por certas partes do cérebro na coordenação das funções dos órgãos internos.<

O filho do Professor Clemenz Hess, Walter Rudolf Hess nasceu em Frauenfeld, Suíça, em 17 de março de 1881. Em 1900, tornou-se estudante de medicina na Universidade de Lausanne, e após mais estudos na Suíça e na Alemanha, formou-se na Universidade de Zurique, em 1906. Tornou-se um oftalmologista praticante, mas em 1912 ele se voltou para a fisiologia. Em 1917 Hess foi nomeado professor de fisiologia e diretor do Instituto de Fisiologia da Universidade de Zurique.

As Experiências

Hess logo se interessou pelo estudo do sistema nervoso autônomo, os nervos que se originam na base do cérebro e se estendem por toda a medula espinhal. Estes nervos controlam funções tais como a digestão e também desencadeiam a resposta dos órgãos a estímulos tais como o estresse. Em 1925 Hess começou a trabalhar na influência do diencéfalo (inter-cérebro)—especialmente o hipotálamo—em relação à regulação de atividades involuntárias que permitem ao indivíduo funcionar como um organismo integrado.

Na época, sabia-se que o sistema nervoso autônomo estava dividido em simpático e parassimpático e que estas duas divisões eram, em geral, mutuamente antagônicas. Os músculos e glândulas involuntárias eram fornecidos por dois tipos de fibras, uma excitatória e outra inibitória. Mas muito menos se sabia sobre a ação das origens centrais do sistema nervoso autônomo no cérebro, principalmente no hipotálamo. Alguns poucos cientistas haviam observado as reações em animais após o estímulo de áreas mal localizadas do hipotálamo. Assim, percebeu-se que o hipotálamo, através do sistema nervoso autônomo, controlava as funções automáticas do corpo, tais como o fornecimento de sangue aos músculos e órgãos, o mecanismo de regulação do calor, a atividade do trato gastrointestinal e a regulação do metabolismo basal, do teor de açúcar do sangue e da pressão arterial. Mas em grande medida, as áreas exatas responsáveis por tais funções nunca haviam sido localizadas com precisão.

Hess desenvolveu sua própria técnica brilhante para a investigação de tais problemas. Outros tinham usado eletrodos de agulha implantados no hipotálamo para passar uma corrente elétrica para uma área desejada, mas as localizações geralmente não eram precisas. Hess implantou seus eletrodos com precisão sob anestesia geral. O eletrodo de agulha, isolado exceto na ponta, era conectado a uma estrutura fixada ao crânio. Quando o animal se recuperou da operação, uma corrente muito fraca foi passada através do eletrodo, e a reação do animal, dando o resultado da estimulação no local da ponta do eletrodo, foi registrada com muito cuidado. Após repetidas observações deste tipo, a área minúscula ao redor da ponta do eletrodo foi coagulada por uma corrente, e a reação do animal foi novamente registrada. Na autópsia, foram feitas seções em série do cérebro do animal a fim de identificar a situação exata na ponta do eletrodo. A correlação destes achados clínicos e anatômicos envolveu uma técnica de registro muito cuidadosa. Os experimentos de Hess foram realizados em uma escala nunca antes tentada.

Hess demonstrou conclusivamente que as funções corporais, acionadas pela divisão simpática do sistema nervoso autônomo, estão relacionadas às partes posterior e média do hipotálamo. A estimulação de uma determinada área do hipotálamo de um gato produz todos os sintomas de raiva. A estimulação de outra área definida produz efeitos parassimpáticos, não simpáticos; o gato relaxa e adormece. Por estes métodos Hess mapeou a influência do hipotálamo, e por seu trabalho ele recebeu um Prêmio Nobel, com Antonio Egas Moniz, em 1949.

Após sua aposentadoria oficial em 1951, Hess continuou a trabalhar no Instituto de Fisiologia. Ele já era autor de vários livros, e em 1956 publicou um atlas de seções do hipotálamo e do tálamo. Em 1962 ele publicou um trabalho que relacionava sua pesquisa com fenômenos psicossomáticos e o padrão de comportamento do indivíduo (2d ed., 1968). Hess recebeu muitas honras, incluindo títulos honorários de quatro universidades e, em 1971, a Medalha Johannes Müller. Ele faleceu em Locarno, Suíça, em 12 de agosto de 1973.

Leitura adicional sobre Walter Rudolf Hess

Existe uma biografia de Hess em Nobel Lectures, Physiology or Medicine, 1942—1962 (1964), que também inclui sua Palestra Nobel. Para a fisiologia do sistema autônomo e hipotálamo veja J. F. Fulton, Fisiologia do Sistema Nervoso (3d ed. 1949). Para os aspectos históricos ver J. Beattie em W. E. LeGros Clark e outros, The Hypothalamus (1938).


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