Walter Heller Fatos


Catapultado para os holofotes como presidente do Conselho de Conselheiros Econômicos durante os anos Kennedy-Johnson, Walter Heller (1915-1987) tornou-se o porta-voz principal e modelo da “Nova Economia” que tentou maximizar o crescimento econômico através de “ajuste fino”<

A vida e a carreira de Walter Heller foi bastante convencional até que ele atingiu a idade de 45 anos. Nascido em Buffalo, Nova York, filho de imigrantes alemães, ele viajou com sua família para o estado de Washington e depois para Wisconsin, onde freqüentou escolas públicas e entrou no Oberlin College em 1931.

Após graduar-se em 1935, Heller foi para a Universidade de Wisconsin para um trabalho avançado em economia, recebendo o Ph.D. em 1941. De lá Heller assumiu um cargo no Departamento do Tesouro, onde atuou como analista sênior de pesquisa tributária, uma área na qual se especializaria. Em 1945 Heller foi assistente do chefe da divisão, e nesse ano deixou o serviço governamental para uma cátedra associada na Universidade de Minnesota.

Durante este período, Heller publicou uma série de artigos sobre tributação, ganhando uma reputação crescente no campo. Por causa disso, ele foi convidado a servir como chefe de finanças do governo militar americano na Alemanha,

e nesta qualidade ele ajudou a elaborar os programas fiscais e bancários que se tornaram a base para a recuperação econômica alemã nos anos 50. Heller foi a Washington durante a Guerra da Coréia para desenvolver programas fiscais e, mais tarde, nos anos 50, ele ajudou a reformar o sistema tributário de Minnesota. No início dos anos 60, ele o encontrou no Reino Hachemita da Jordânia, formando um sistema tributário graduado para aquele país.

Naquela época, a filosofia de Heller a respeito do papel dos impostos na economia estava bem estabelecida, e acabou sendo uma mistura de antigas noções conservadoras e novas noções liberais. Os conservadores apoiavam impostos mais baixos na crença de que o governo deveria ser limitado, e assim menos por meio de receitas seria necessário. Eles também achavam que era uma questão de justiça simples tirar o mínimo possível daqueles que ganhavam o dinheiro. Além disso, eles reduziriam os impostos durante os períodos de turbulência econômica para estimular a economia. Heller, que se considerava um liberal, queria empregar reduções de impostos quando se desenvolvesse uma lacuna entre o desempenho real e potencial da economia e o faria mesmo que isso significasse um aumento do déficit, o que poderia estimular a inflação.

Na época, a inflação não era uma grande preocupação; de 1951 a 1960 a taxa era geralmente inferior a 3%, e em um ano, 1954, os preços realmente diminuíram. Além disso, Heller sentiu que um declínio na taxa de desemprego e um aumento no produto nacional bruto valia bem uma pequena inflação. Com o tempo, também, o aumento das receitas fiscais provenientes de uma economia expandida compensaria mais do que qualquer déficit imediato. Além disso, Heller acreditava no que mais tarde ficou conhecido como “ajuste fino”, o que significava que os economistas haviam progredido ao ponto de aplicar estímulos de curto prazo ou amortecer o crescimento de modo a garantir um progresso suave, não marcado por uma recessão severa ou inflação.

Esta foi uma idéia como esta que atraiu a atenção do candidato presidencial democrata John F. Kennedy, que após sua eleição selecionou Heller para chefiar o Conselho de Assessores Econômicos. Pouco aconteceu durante o primeiro ano do mandato de Kennedy, quando a economia subiu após a recessão de 1960. Mas como o crescimento desacelerou, Kennedy procurou idéias sobre medidas de estímulo.

No verão de 1962 Heller criou e Kennedy aceitou um projeto de lei para reduzir os impostos. A mão de Heller pôde ser vista na mensagem de orçamento enviada ao Congresso no início de 1963. Nela Kennedy previu um pequeno superávit para o próximo ano, mas “planejar um déficit sob tais circunstâncias (através de um corte de impostos) seria aumentar o risco de pressões inflacionárias”. Ele prosseguiu dizendo que “por outro lado, ainda nos falta a utilização plena da capacidade das instalações e da mão-de-obra. Planejar um grande excedente correria o risco de asfixiar a recuperação econômica”

Esta foi seguida por uma declaração que saiu diretamente do Heller: “O crescimento econômico mais rápido nos Estados Unidos exige, acima de tudo, uma expansão da demanda, para absorver a folga existente e para corresponder a futuros aumentos de capacidade”. Embora ele fosse um tanto vago, claramente o presidente estava se pronunciando a favor de uma redução de impostos.

Kennedy continuou a discutir a redução de impostos durante a primavera e o verão de 1963, e cada vez mais se convenceu de que esta era a melhor maneira de estimular a economia. No entanto, ele não foi capaz de impulsionar um projeto de lei que incorporasse estas idéias através do Congresso.

O sucessor de Kennedy, Lyndon Johnson, teve melhor sorte. Ao tomar posse, ele disse: “Nenhum ato nosso poderia continuar mais apropriadamente o trabalho do Presidente Kennedy do que a aprovação antecipada da lei fiscal pela qual ele lutou durante todo este longo ano”. A medida foi assinada em 26 de fevereiro de 1964, e previa um corte de US$ 14 bilhões em 1964 e US$ 11 bilhões em 1965. Heller considerou esta sua realização mais importante. Mais tarde ele escreveu que a vontade de Kennedy e Johnson de “utilizar, pela primeira vez, toda a gama de ferramentas econômicas modernas, está subjacente à expansão ininterrupta dos EUA desde o início de 1961”

Em 1964 Heller falou sobre o “dividendo fiscal” que resultaria do corte de impostos. “Nosso sistema fiscal federal é tão poderoso que—mesmo depois de reduzir nossos impostos de renda em cerca de 12%—em média, a cada ano, gerou cerca de US$ 5 bilhões a mais de receitas do que no ano anterior”. Alguns afirmam que Johnson considerou que isto significava que ele poderia conduzir uma guerra no Vietnã e uma guerra contra a pobreza ao mesmo tempo, sem aumentar os impostos. De fato, Heller indicou que Johnson teria que acelerar seus programas de gastos domésticos se a paz chegasse ao Vietnã.

Heller renunciou ao cargo em novembro de 1964 para retornar às suas funções acadêmicas em Minnesota. As pressões inflacionárias se desenvolveram no ano seguinte, época em que Heller estava considerando uma mudança de posição. Em 1966, ele estava pedindo ou o fim da Guerra do Vietnã ou um aumento nos impostos para combater as crescentes pressões inflacionárias.

Heller continuou a falar sobre questões econômicas através de uma coluna regular em The Wall Street Journal e como membro do conselho editorial de TIME. Mas suas idéias pareciam desacreditadas pela combinação de inflação e estagnação (“stagflation”) que se desenvolveu no início dos anos 70.

Nos anos 80, Heller era considerado um membro respeitado do antigo liberalismo, enquanto sua nova economia era raramente discutida por seus compatriotas. Ironicamente, o uso de cortes fiscais para estimular o crescimento econômico foi retomado pelos “economistas do lado da oferta” que apoiavam o presidente Ronald Reagan, enquanto Heller e outros economistas liberais da era Kennedy-Johnson falavam da necessidade de orçamentos equilibrados. Na campanha presidencial de 1984, os republicanos elogiaram a abordagem de Heller nos anos 60, mesmo quando ele apoiou o candidato democrata Walter Mondale, que soou muito parecido com um conservador fiscal dos anos 60. Heller morreu de um ataque cardíaco em 1987.

Leitura adicional sobre Walter Heller

The Worldly Economists (1980); Edward Flash, Jr, <(1965); William Breit e Roger Ransom, The Academic Scribblers (1971); e Herbert Stein, The Fiscal Revolution in America (1969). Para sua carreira nos anos Kennedy-Johnson veja J. Ronnie Davis, The New Economics and the Old Economists (1971). Entre os livros de Heller, os mais úteis são New Dimensions of Political Economy (1966), The Economy: Old Myths and New Realities (1976), e Perspectives on Economic Growth (1968).


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