Wallace Hume Carothers Fatos


O químico americano Wallace Hume Carothers (1896-1937) foi um experimentalista nos ramos orgânico e industrial. Suas pesquisas sobre polimerização levaram à invenção do nylon, a primeira fibra verdadeiramente sintética.<

Fibras artificiais, no sentido de serem feitas pelo homem, eram conhecidas desde as últimas décadas do século 19; as primeiras patentes de processos que resultaram em fibras do tipo mais tarde conhecido como rayon foram tiradas já em 1885. Uma vez descoberto pela análise de raios X que as fibras naturais eram compostas de moléculas longas e estreitas, a possibilidade de construir moléculas tão longas a partir de pequenas unidades, produzindo assim novas fibras, havia sido prevista. Wallace Carothers, que mais do que ninguém permitiu que esta possibilidade se concretizasse, morreu no ano anterior à criação do nylon foi anunciada por E. I. du Pont de Nemours and Company, cuja equipe de pesquisa ele havia liderado com tal distinção.

Carothers nasceu em 27 de abril de 1896, em Burlington, Iowa, para Ira Hume Carothers, professor de assuntos comerciais, e Mary McMullin Carothers. Em 1915 ingressou no Tarkio College, Mo., especializado em química. Após o início da Primeira Guerra Mundial, ele foi convidado a ensinar química, não havendo nenhum instrutor experiente disponível. Após ter obtido seu bacharelado em ciências em 1920, matriculou-se no departamento de química da Universidade de Illinois.

Em 1921-1922, as chupetas ensinavam química analítica e física na Universidade de Dakota do Sul. Nessa época, ele começou a buscar problemas de pesquisa independente. Ele se interessou pela recente teoria da valência de lrving Langmuir e investigou sua relevância para a química orgânica. Após receber seu doutorado em 1924 para pesquisas sobre a redução de aldeídos com um catalisador de platina, ele permaneceu em Illinois por 2 anos, ensinando química orgânica, e em 1926 mudou-se para Harvard.

Em 1928 a Du Pont Company, que havia planejado um novo programa de pesquisa fundamental, selecionou Carothers para liderar a equipe em química orgânica em sua estação experimental em Wilmington, Del. Ele recebeu um pequeno grupo de químicos de pesquisa treinados para trabalhar em problemas de sua própria escolha. Nos 9 anos seguintes, ele fez várias contribuições importantes à teoria fundamental, assim como lançou as bases para o desenvolvimento de novos materiais.

Borrachas Sintéticas

Após a descoberta no século XIX de que a borracha no aquecimento produz o isopreno líquido de hidrocarboneto, gradualmente tornou-se aparente que suas moléculas eram longas cadeias de unidades de isopreno; tentativas de polimerizar o isopreno, no entanto, apenas produziam substâncias pegajosas, emborrachadas, sem valor comercial. Os estudos exaustivos dos compostos de acetileno feitos pela equipe da Carothers levaram à etapa crucial por volta de 1931, quando encontraram um processo viável para converter a substância até então pouco conhecida e instável monovinil acetileno em cloropreno (intimamente relacionada ao isopreno). Isto, na polimerização, rendeu o que hoje é conhecido como neoprene, superior em muitos aspectos ao produto natural.

Descoberta do Nylon

A maior realização das outras foi seu trabalho no campo relacionado da policondensação, ou seja, a ligação de pares de compostos, ao invés de unidades idênticas, com a eliminação de alguma substância simples, como a água. Ele preparou uma série de fibras de poliéster, mas estas pareciam ser pouco promissoras, principalmente devido a seus baixos pontos de fusão (mais tarde, porém, este caminho levou ao Dacron e ao Terylene). As chupetas de poliamida produzidas a partir de ácido adípico e hexametilenodiamina foram eventualmente selecionadas pelos especialistas têxteis da Du Pont para desenvolvimento e ficaram conhecidas como Nylon-66 (“six-six”), uma vez que cada uma das moléculas constituintes contém seis átomos de carbono.

Carothers foi eleito para a Academia Nacional de Ciências em 1936. Ele sofria de ataques periódicos de depressão, que se agravaram continuamente; durante um destes, ele terminou sua própria vida.

Leitura adicional sobre Wallace Hume Carothers

Roger Adams escreveu uma pequena biografia de Carothers, que foi publicada na Academia Nacional de Ciências, Biographical Memoirs, vol. 20 (1939); esta biografia, ligeiramente abreviada e sem a bibliografia dos trabalhos de Carothers, é reimpressa em Eduard Farber, ed., Great Chemists (1961). O desenvolvimento de borrachas e fibras sintéticas, incluindo o trabalho de Carothers, é discutido em John Jewkes, David Sawers, e Richard Stillerman, The Sources of Invention (1958), e em James G. Raitt, Modern Chemistry: Applied and Social Aspects (1966); ambos os livros dão referências úteis para leitura posterior. Para uma história da química que inclui o trabalho de Carothers ver Aaron J. Ihde, The Development of Modern Chemistry (1964).

Fontes Biográficas Adicionais

Hermes, Matthew E., Suficiente para uma vida inteira: Wallace Carothers, inventor do nylon, Washington, D.C.: American Chemical Society, 1996.


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