Thomas Erskine Fatos


b>O jurista e historiador escocês do século XVIII Thomas Erskine (1750-1823) foi notado por suas contribuições à lei britânica, sua defesa espirituosa do patriota americano Thomas Paine, e seu apoio à Revolução Francesa.<

O filho mais novo de uma nobre família escocesa, Thomas Erskine destacou-se na lei e ganhou fama como um dos oradores mais eloqüentes de sua época. Ele teve um breve mandato no Parlamento Britânico, mas suas contribuições mais significativas foram na área do direito comercial, onde ele manteve uma prática substancial. Seu significado histórico foi o resultado de sua defesa dos ideais revolucionários da época e seu apoio de pensadores livres contra o Rei Jorge III.

Treinamento Naval e Militar

Nascido em Edimburgo, Escócia, em 1750, Erskine era o terceiro filho do décimo conde de Buchan. Apesar de seu grande título, os Erskines viviam com meios limitados; em vez de um lar ancestral, eles viviam em um apartamento em uma área de classe média de Edimburgo. Thomas Erskine não estava na linha de herança do título de seu pai; seu irmão mais velho, David, se tornaria o décimo primeiro conde de Buchan. Buscando recuperar um pouco da dignidade de seus antepassados, Thomas Erskine prometeu seguir seu outro

irmão, Henry, na prática da advocacia. Depois de obter uma educação básica em latim e os clássicos ingleses, Erskine decidiu ver o mundo, e aos 14 anos de idade foi para o mar como intermediário a bordo de um navio da Marinha, o Tarter, navegando para as Índias Ocidentais. Ele não retornaria à Escócia por 56 anos.

Quatro anos depois de entrar para a marinha, em 1768, Erskine comprou uma comissão no exército britânico, usando o dinheiro da herança que lhe foi dada após a morte de seu pai. Ele também se casou, e sua esposa o acompanhou em suas missões. Enquanto esteve na ilha espanhola de Minorca, de 1770 a 1772, ele passou seu tempo livre estudando literatura inglesa. Como muitos jovens instruídos de sua geração, ele também se interessou pelos escritos filosóficos de pensadores como Voltaire, Jean-Jacques Rousseau, e outros associados ao Iluminismo francês. Ao partir para Londres em 1772, ele se enraizou com muitos homens influentes, tais como Samuel Johnson, Edmund Burke e o historiador Edward Gibbon, usando seu nobre nascimento, sua boa aparência e suas habilidades de conversação para entrar na sociedade educada.

Proclamou um Jurista de Sucesso

Em 1775 Erskine renunciou à sua comissão no exército britânico e entrou no Lincoln’s Inn and Trinity College, Cambridge, ganhando um mestrado honorário em 1778. Admitido na Ordem no ano seguinte, ele obteve sucesso imediato na corte. Um orador capaz, com uma base sólida em direito comercial, Erskine foi um excelente debatedor, rápido em seus pés e com uma prontidão de espírito. Ele também era um grande amante de animais e ficou conhecido por às vezes trazer seu animal de estimação Newfoundland

cão, atira, para as câmaras, onde o cão se sentou em uma cadeira com suas patas sobre a mesa.

Muitos dos primeiros casos do Erskine envolviam clientes de alto perfil. Após sua defesa bem sucedida do capitão Thomas Baillie, tenente-governador do Hospital Greenwich, contra a acusação criminal de difamação de Lord Sandwich, Erskine tornou-se altamente procurado entre a melhor classe de acusados. Sua defesa bem sucedida do Almirante Lord Keppel em 1779 contra acusações de negligência do dever enquanto no comando da frota britânica fora de Ushant foi seguida por uma absolvição igualmente bem divulgada no caso de Lord George Gordon em 1781. Gordon, julgado por alta traição após liderar uma turba de 50.000 amotinados protestantes para perturbar os edifícios católicos e a casa do chefe de justiça, escapou tanto da acusação quanto da conta por mais de 180.000 libras em danos, apesar de 21 dos 139 amotinados presos com Gordon terem sido executados com acusações semelhantes.

A palavra dos triunfos legais de Erskine se espalhou rapidamente e ele logo se viu impelido para o serviço público. Em 1783 ele foi nomeado conselheiro do rei e membro do Parlamento para Portsmouth. Embora sua primeira aparição no Parlamento não tenha sido inspirada, ele retornou por vários mandatos, servindo de forma intermitente de 1783 a 1806. Ele foi nomeado procurador geral do Príncipe de Gales em 1789.

Revolucionários defendidos

Inspirado por uma visita à França em 1790 e suas crenças de longa data sobre Whig, Erskine juntou-se aos Amigos do Povo, um grupo formado por Charles Grey e vários membros do Parlamento em abril de 1792. O objetivo do grupo era obter uma maior representação dos cidadãos ingleses no Parlamento através de meios pacíficos. Em linha com este objetivo, Erskine defendeu muitas pessoas presas por motivos políticos entre 1793 e 1794.

O acordo de Erskine para defender o revolucionário americano nascido na Inglaterra Thomas Paine em 1793 custou ao advogado seu cargo junto ao Príncipe de Gales. Paine, que tinha fomentado a revolta nas colônias norte-americanas da Inglaterra com seu panfleto Common Sense, retornou à Inglaterra em 1787. Quatro anos mais tarde, quando publicou seu panfleto The Rights of Man em defesa da Revolução Francesa, o Rei Jorge III moveu-se para refrear sua influência. O livro de Paine foi banido e seu autor foi preso sob a acusação de sedição. Erskine defendeu Paine com sucesso no caso e outro decorrente de sua publicação posterior, The Age of Reason, escrito enquanto seu autor estava na prisão na França em 1794. Em sua primeira defesa de Paine, Erskine citou Burke e John Milton, relatou a história da Revolução Gloriosa, e observou, como seu argumento central, o seguinte: “Que cada homem, não com a intenção de enganar, mas procurando iluminar os outros com o que sua própria razão e consciência … lhe tenham ditado como verdade, possa se dirigir à razão universal de toda uma nação, seja sobre o assunto dos governos em geral, seja sobre o de nosso próprio país em particular;— que possa analisar os princípios de sua constituição,— apontar seus erros e defeitos,—examinar e publicar suas corrupções,—advertir seus concidadãos contra suas conseqüências ruinosas, e exercer todas as suas faculdades ao apontar as mudanças mais vantajosas nos estabelecimentos que ele considera como sendo radicalmente defeituosos, ou que deslizam de seu objeto por abuso. —Tudo isso todo sujeito deste país tem o direito de fazer, se ele contempla apenas o que pensa que seria vantajoso para ele, e procura mudar a mente pública pela convicção que flui do raciocínio ditado pela consciência”

O político inglês John Horne Tooke também precisava das habilidades legais do Erskine depois de ter sido acusado de traição. Tooke foi membro fundador da Sociedade Correspondente de Londres, um grupo com o mesmo objetivo que o de Amigos do Povo, e Erskine o ajudou a ganhar a absolvição. Outros rebeldes políticos que Erskine ajudou foram o radical escocês Thomas Hardy, um sapateiro de meia-idade e sócio de Tooke que foi acusado de conspirar para matar o rei da Inglaterra, e John Thelwall, um jornalista e antigo aprendiz de alfaiate que foi absolvido da acusação de alta traição em 1794 com a ajuda de Erskine.

Teoria Jurídica Avançada

Além de ganhar reputação como liberal e como defensor da constituição, o Erskine também estabeleceu uma série de importantes precedentes legais. Em sua defesa de 1798 de Hadfield, um homem indiciado por tentar atirar em George III, Erskine fez uma “análise destrutiva da teoria atual da responsabilidade criminal em doenças mentais”, e sua defesa do reitor de St. Asaph resultou em uma revisão de 1792 das leis relativas à calúnia.

Em 1806 um antigo cargo foi reavivado em sua homenagem e Erskine foi nomeado chanceler do Príncipe de Gales. Ele também foi elevado à categoria de 1º Barão Erskine. Apesar de tais honras, ele cansou-se da vida pública e renunciou ao cargo no ano seguinte. Suas decisões como chanceler foram posteriormente publicadas sob o título Apocrypha. Suas outras obras escritas incluíram um panfleto de 1772 sobre abusos do exército; uma discussão de 1797 sobre a guerra com a França; Aramata, um romance político; um panfleto em apoio aos gregos; e várias obras de poesia.

As habilidades forenses de Erskine foram inigualáveis na história da Ordem dos Advogados Ingleses. Embora ele tivesse uma longa e ativa carreira jurídica, isso não lhe trouxe grande fortuna, pois ele levou muitos casos pro bono para defender os direitos políticos. Após anos de investimentos insensatos e gastos extravagantes, Erskine foi reduzido à pobreza em 1818. Ele voltou para sua família em Edimburgo em fevereiro de 1820 aos 70 anos de idade e foi amplamente elogiado por sua inteligência e caráter em uma grande reunião pública. Forte defensor da constituição apesar de seu retorno à Escócia, Erskine permaneceu fiel à rainha Carolina, consorte do rei Jorge IV, apesar da decisão do rei de divorciar-se dela sob a acusação de adultério em 1821. Ele morreu em 1823 na casa de seu irmão, David Erskine, e foi enterrado no túmulo da família em Linlithgow. Como um epitáfio adequado, Erskine foi imortalizado nas linhas do poema “O grito e a Oração do Autor”, escrito por seu amigo e companheiro escocês, Robert Burns: “Erskine a spunkie Norland billie”. Nos círculos jurídicos, ele permaneceu conhecido por muitos anos como “o principal defensor da Inglaterra”

Livros

Hostettler, John, Thomas Erskine and Trial by Jury, Barry Rose Law Publishers, 1996.

Online

Gabb, Sean, “Thomas Erskine”: Salvador da liberdade inglesa”, Libertine Alliance, http://freespace.virgin.net (11 de maio de 1997).

“Discurso do Sr. Erskine em Defesa da Liberdade de Imprensa”, Seminário de Discurso Livre de Cambridge e Oxford/Universidade do Arkansas Web site, http://wwwuark.edu/depts/cmminfo/cambridge/paine.defense.html (2 de fevereiro de 2002).


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