Theodore Newton Vail Facts


Theodore Newton Vail (1845-1920) foi um empresário americano que fez fortuna no negócio de telefonia e mineração e tornou-se o primeiro presidente da Bell Telephone Company (mais tarde American Telegraph and Telephone ou AT&T). Presidente da empresa por dois mandatos distintos, ele foi fundamental no estabelecimento do serviço telefônico, tanto local como de longa distância. Um verdadeiro visionário quando se tratava de administrar uma corporação, Vail supervisionou a construção do primeiro sistema telefônico de costa a costa dos EUA, e foi sua dedicação à ciência básica que iniciou um novo braço de pesquisa para a AT&T’s Bell Laboratories.

Vail nasceu em 16 de julho de 1845, perto da cidade de Minerva, Ohio. Sua família era rica e influente, seus membros descendiam de John Vail, um pregador Quaker que se estabeleceu em Nova Jersey em 1710.

Patrimônio Familiar Forte

Afluência não era o único atributo da família Vail. Havia uma forte tradição de inovação mecânica, perspicácia comercial e visão de futuro. Os parentes dos Vail eram construtores, inventores e engenheiros. Seu avô, Lewis Vail, era um engenheiro civil que se mudou para Ohio e fez seu nome construindo canais e rodovias, infra-estruturas relativamente novas naquele ponto da história americana. Um de seus tios, Stephen Vail, foi fundador da Speedwell Iron Works, perto de Morristown, Nova Jersey. A empresa Speedwell construiu uma grande parte da tecnologia mecânica que entrou no primeiro navio a vapor que atravessou o Oceano Atlântico.

De forma apropriada, outros parentes estavam envolvidos nas comunicações. O tio de Vail, Stephen, junto com os filhos de Stephen, George e Alfred Vail, financiaram o inventor Samuel F. B. Morse com o dinheiro para seu transmissor sem fio. O primo Alfred Vail inventou o alfabeto dot-and-dash utilizado pelo telégrafo de Morse. Em 1848 o próprio Vail aprendeu a operar este telégrafo quando se mudou para Nova Jersey e trabalhou como balconista em uma drogaria. Quando fez 19 anos, ele já estava trabalhando na Western Union Telegraph Company em Nova York.

Casado, Vail teve uma filha adotiva, Katherine, que na verdade era filha de seu irmão, William Alonzo Vail. Ela se tornaria uma das fundadoras do Bennington College em Bennington, Vermont.

Em 1866 Vail mudou sua família para Iowa. Três anos depois, ele entrou para os Correios dos Estados Unidos, trabalhando no serviço ferroviário postal. Como os membros da família antes dele, ele provou ter um dom para a inovação. Ele iniciou o “Fast Mail”, o primeiro serviço de trem só de correio, que em 1875 iniciou operações entre Nova York e Chicago. Em 1876 a Vail tornou-se superintendente geral deste serviço de correio ferroviário.

Além de ser um inovador, a Vail também foi um investidor e empreendedor. No entanto, nem todos os seus investimentos floresceram. Em 1889 ele perdeu muito dinheiro quando uma empresa na qual ele estava envolvido, a Boston Heating Company, foi à falência.

Joined Bell Telephone

Em 1878 a Vail deixou o Correio para se tornar gerente geral da recém-criada American Bell Telephone Company, que foi iniciada em 9 de julho de 1877. A empresa tinha sido organizada pelo Gardiner G. Hubbard,

sogro de Alexander Graham Bell. Foi Hubbard quem atraiu Vail do serviço postal para a nova empresa. Hubbard se familiarizou com Vail quando estava envolvido nas investigações do Congresso sobre os métodos de pagamento dos Correios para o transporte de correio. Hubbard reconheceu em Vail as qualidades que seriam necessárias para dirigir uma empresa nova e tecnologicamente inovadora. Por sua vez, Vail reconheceu a viabilidade da nova invenção e percebeu suas aplicações potenciais. Embora seus amigos e familiares o desaconselhassem, Vail aceitou a posição.

Na Bell, Alexander Graham Bell, inventor do telefone, tornou-se o “eletricista” da empresa, ganhando um salário nominal de 3.000 dólares anuais. O assistente da Bell, Thomas A. Watson, destinatário do primeiro telefonema do mundo, foi nomeado superintendente responsável pela pesquisa e fabricação, enquanto Vail ocupou o cargo de gerente até 1887. Anos mais tarde, Vail sairia da aposentadoria para liderar a empresa uma segunda vez.

Durante seu primeiro mandato, Vail demonstrou tanto um talento para antecipar os desenvolvimentos técnicos quanto a visão de combinar tecnologias. Uma de suas maiores realizações foi dirigir a expansão das centrais telefônicas locais. Em 1881, ele dirigiu o primeiro sistema telefônico de longa distância, que se estendeu de Boston, Massachusetts, até Providence, Rhode Island. Além disso, ele organizou o financiamento e a estrutura comercial do sistema. Em 1885 a Vail tinha criado uma divisão de fornecimento verticalmente integrada, bem como uma rede de afiliadas licenciadas pela empresa matriz. Talvez ainda mais significativo, ele havia criado um ramo de pesquisa e desenvolvimento altamente criativo e eficaz da empresa. Esta divisão mudou essencialmente a maneira como as pessoas do mundo se comunicavam eletronicamente umas com as outras. Além disso, ele ajudou a estabelecer a Western Electric Company, uma divisão da Bell Telephone que construiu equipamentos telefônicos.

Vail provou ser uma escolha apropriada para dirigir a empresa, pois ele introduziu práticas comerciais que facilitaram o crescimento quase inigualável do Bell Telephone. A princípio, porém, ele poderia ter questionado com freqüência sua própria decisão. Como uma nova invenção, o telefone era visto como pouco mais do que um “brinquedo”, e o público a princípio era lento a aceitar o instrumento. Durante o primeiro mandato da Vail com a empresa, menos de dez por cento da população havia abraçado o telefone. A Vail também teve que lidar com a oposição legal da empresa de comunicações Western Union Telegraph Company, rival da Western Union. Entretanto, após anos de batalhas legais, a companhia telefônica prevaleceu no tribunal.

Eventualmente Vail deixou Bell após uma disputa com a diretoria da empresa. Os membros da diretoria queriam dividendos maiores; a Vail queria colocar mais dinheiro de volta na empresa.

Vail desempenhou um grande papel no sucesso da Bell Telephone devido a seu forte senso comercial e sua visão de futuro. Ele tem sido creditado por ver a empresa como mais do que apenas um negócio de comunicação. Ele reconheceu desde cedo que a principal preocupação era o atendimento ao cliente. Vail declarou o mesmo a sua equipe administrativa e os colocou todos em sintonia com essa visão. Mais tarde, quando ele voltou da aposentadoria para dirigir a empresa uma segunda vez, ele esclareceu esta noção como “universalidade de serviço”. A força do Sistema Bell, ele escreveu no relatório anual da empresa aos acionistas em 1907, residia em sua universalidade, que “traz consigo a obrigação de ocupar e desenvolver todo o campo”

Retirada e Retorno

Vail aposentado da Bell Telephone Company em 1889. Fiel ao seu espírito empreendedor, ele se envolveu então com investimentos em mineração, usinas hidráulicas e sistemas ferroviários na Argentina. Quando não estava na América do Sul, ele alegadamente viveu uma vida pacífica em sua fazenda em Vermont. No entanto, a empresa acabaria voltando a ligar, e Vail foi atraído para fora da aposentadoria em 1909.

Vail tinha 62 anos quando voltou ao trabalho, atraído pelo financeiro J. P. Morgan, que agora controlava a empresa. Nessa época, a Bell Telephone Company havia se tornado a American Telephone & Telegraph (AT&T). A missão da Vail era salvar a problemática organização, que havia se metido em problemas porque suas patentes telefônicas haviam expirado e outras empresas menores estavam entrando no negócio de comunicações telefônicas.

Vail foi reposicionado em seu trabalho anterior, mas enfrentou uma situação e um território que tinham mudado substancialmente. AT&T agora enfrentou concorrência. Quando as patentes telefônicas da Bell expiraram em 1893 e 1894, muitas companhias telefônicas independentes entraram no jogo. Em 1900, quase 6.000 novas empresas prestavam serviço a quase 600.000 clientes. A Vail enfrentou este novo problema com três soluções viáveis.

Primeiro e mais importante, ele decidiu que a AT&T deveria oferecer o melhor sistema telefônico possível. Para isso, ele focalizou a empresa no estabelecimento de uma rede telefônica de longa distância que englobaria todos os Estados Unidos. Para atingir este ambicioso objetivo, Vail sabia que teria que fazer grandes investimentos na área de pesquisa científica. Este compromisso resultou na criação do próprio ramo de pesquisa da empresa, Bell Laboratories.

A realização mais significativa da Vail na direção foi estabelecer uma conexão com todas as companhias telefônicas existentes no sistema AT&T. Isto resultou na criação e implementação do sistema de longa distância previsto. Em 25 de janeiro de 1915, a primeira linha telefônica transcontinental estava em funcionamento. O próprio Vail fez parte desta primeira transmissão que conectou Alexander Graham Bell em Nova York a Thomas Watson em São Francisco. A conexão também incluiria o Presidente Woodrow Wilson em Washington, D.C. Apenas um ano depois, o serviço telefônico de longa distância foi estabelecido para a Europa.

A segunda solução do Vail envolveu cooperação com os concorrentes e o arrendamento das linhas telefônicas de sua empresa. Terceiro, e talvez o mais complicado, ele convenceu o governo dos EUA de que o melhor serviço telefônico possível—seu conceito de “serviço universal”—poderia ser melhor alcançado através de um monopólio. No início, o governo havia se recusado a aceitar a idéia. Os reguladores federais estavam descontentes com o que achavam ser o comportamento implacável que a empresa demonstrou durante o intervalo entre as duas posições de liderança da Vail. Além de proibir as empresas menores o uso de sua rede, a AT&T também se estrangulava nos circuitos de longa distância. As empresas menores, sem fundos para combater um gigante como a AT&T, foram engolidas pela empresa maior. Na verdade, o governo não estava apenas descontente com a AT&T; o público também estava.

Para contrariar a resistência do governo, Vail avançou um argumento bastante interessante: que o serviço telefônico era essencialmente um monopólio natural, como o serviço postal, e que todos eram mais bem servidos por tal monopólio. O governo viu os méritos nesta noção. Em 1913, o departamento jurídico da administração do Presidente Woodrow Wilson concedeu à AT&T um monopólio telefônico em troca de certas concessões. Por um lado, a AT&T teve que concordar em permitir que empresas independentes se conectassem à sua rede. Este acordo era conhecido como o Compromisso de Kingsbury, pois foi iniciado pela AT&T Vice-Presidente Nathan C. Kingsbury, que entendeu que tal acordo diminuiria a percepção de que sua empresa era um gigante intimidador. O acordo foi concluído sem o conhecimento do público, e se manteria por décadas até a desregulamentação que veio no final do século 20.

Monopólio Benevolente

O monopólio da empresa serviu bem tanto à empresa quanto aos clientes, e a AT&T cresceu tanto financeira quanto tecnologicamente. Nas décadas seguintes, tornou-se o sistema telefônico mais avançado e confiável do mundo. No processo, o telefone—nas mãos da AT&T—teve um efeito profundo na sociedade e nos negócios. De fato, já em 1934 as telecomunicações haviam se tornado tão firmemente arraigadas que o Congresso se sentiu obrigado a criar a Comissão Federal de Comunicações.

Uma grande parte da grande transformação realizada pela indústria é diretamente atribuível à visão da Vail como líder. Quando ele combinou os departamentos de engenharia da AT&T e Western Electric ele criou um departamento de pesquisa— Bell Laboratories—que produziu inovações que teriam implicações de longo alcance, tais como o transistor, telefones de toque, redes de dados e tecnologias óticas e digitais. Através dos anos, a Bell Labs e seus pesquisadores seriam homenageados com seis Prêmios Nobel, nove
Medalhas da Ciência dos EUA, seis Medalhas da Tecnologia, e muitos outros prêmios.

Segunda aposentadoria

Vail se aposentou uma segunda vez em 1919. Ele entrou para a diretoria da empresa, mas morreu um ano depois, em 16 de abril de 1920, no estado de Nova York. Ele foi sobrevivido por sua filha adotiva, Katherine Hurd; dois filhos, Theodore N. V. e Andrew C.; 14 netos; e nove bisnetos.

Após sua morte, o Prêmio Vail foi instituído para homenagear sua memória. Ele é concedido a indivíduos que atuam acima e além do chamado do dever em seus trabalhos ou que demonstram bravura ou heroísmo incomuns durante emergências.

Periódicos

Fortune, 18 de setembro de 2001.

Online

“História e Regulamentação da Indústria Telefônica”, O site do Consórcio Internacional de Engenharia, http: //www.scte.org/chapters/newengland/reference/Telephony/topic01.htm (15 de março de 2003).

“Theodore N. Vail”, District Energy Biographies, http: //www.energy.rochester.edu/bio/vail/ (15 de março de 2003).

Theodore Newton Vail, Biography.com, http://search.biography.com/print_record.pl?id=20292 (20 de março de 2003).

“Theodore Newton Vail”, GeneExchange.org, http: //www.genexchange.org/bioreg2.cfm?state=nj&=8916 (15 de março de 2003).

“Theodore Newton Vail”, Transistorizado, http: //www.pbs.org/transistor/album1/addlbios/vail.html (15 de março de 2003).


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