Sir Henry Hallett Dale Datos


En 1914 Dale fue nombrado el primer farmacólogo del Instituto Nacional de Investigación Médica, recientemente establecido bajo el Comité de Investigación Médica (más tarde Consejo). Se convirtió en su primer director en 1928, puesto del que se retiró en 1942. El trabajo de Dale abarcó importantes investigaciones en cuatro temas diferentes, todas iniciadas mientras estaba

en los Laboratorios Wellcome y continuó en el Instituto Nacional.

Problema de Ergot

Un extracto líquido del cornezuelo del hongo se ha usado durante siglos en obstetricia para estimular las contracciones del útero embarazado. Ya se habían aislado varios alcaloides de este extracto, y uno de ellos se reivindicaba como el principio activo. Pero este alcaloide, la ergotina, no era tan poderoso como el extracto líquido, y, en la cita de Dale en los laboratorios Wellcome, Wellcome le pidió que intentara aclarar el problema. Justo antes de eso el químico George Barger, que también trabajaba en los laboratorios, había preparado otras sustancias a partir del cornezuelo, y en 1906 Dale llevó a cabo una detallada investigación farmacológica de su actividad. En los años siguientes Barger y otros aislaron varios supuestos “principios activos” más, pero Dale no pudo convencerse de que ninguno de ellos fuera la sustancia que hacía que el extracto acuoso fuera tan potente. No fue hasta 1935 que el verdadero principio activo, la ergometrina, fue aislado por el antiguo compañero de trabajo de Dale, Harold Ward Dudley. Pero el trabajo que Dale llevó a cabo durante algunos años con el cornezuelo fue para darle indicaciones sobre casi todo su futuro trabajo.

Acción de los extractos de la pituitaria

La histamina y sus efectos

En 1910 Barger y Dale, trabajando en un extracto de cornezuelo, descubrieron que una sustancia en él, más tarde llamada histamina, tenía un efecto estimulante directo sobre el músculo liso, especialmente el del útero y los bronquiolos. (La histamina había sido sintetizada previamente, pero no se sabía que se producía de forma natural, en el cuerpo del animal o en otro lugar). También demostraron que causaba una caída general de la presión sanguínea y que su inyección producía la mayoría de las características del shock anafiláctico. En 1911 fueron los primeros en demostrar que podía estar presente en los tejidos animales, ya que lo habían aislado de la pared del intestino.

No se trabajó más en la histamina hasta los últimos años de la Primera Guerra Mundial, cuando el problema del shock quirúrgico y traumático “secundario” se había convertido en algo de gran importancia práctica. En 1918 Dale, trabajando con Alfred Newton Richards, demostró que pequeñas dosis de histamina causaban constricción de las arterias junto con una dilatación general de los capilares. En 1919 Dale, trabajando con (Sir) Patrick Playfair Laidlaw, demostró que las dosis masivas de histamina producían una dilatación general de los vasos sanguíneos y capilares, junto con una exudación de plasma de los capilares, una caída de la temperatura corporal y una depresión respiratoria. Estas características eran casi idénticas a las encontradas en el shock quirúrgico, y en un estudio posterior Dale encontró que la dosis de histamina necesaria para producir la condición era mucho menor si había habido una hemorragia previa. Estos descubrimientos fueron de gran importancia práctica en la cirugía. Teóricamente, indicaban que, en caso de lesión de los tejidos, la histamina era producida por las células del cuerpo. Pero en 1919 no había pruebas de que la histamina fuera producida por las células del cuerpo, y no fue hasta 1927 que Dale y sus compañeros de trabajo mostraron que la histamina está normalmente presente en cantidades significativas en el pulmón y en el hígado.

Mientras tanto Dale había llevado a cabo varias investigaciones que iban a conducir a otro aspecto del problema de la histamina. En 1913 notó la extrema sensibilidad del útero aislado de un conejillo de indias en particular cuando fue tratado con una dosis normalmente bastante inocua de suero de caballo. Más tarde descubrió que este cobayo en particular ya se había utilizado para el ensayo de la antitoxina de la difteria y, por lo tanto, ya estaba sensibilizado al suero de caballo. Siguiendo esta observación fortuita, Dale fue capaz de producir en el músculo de la llanura del cobayo todas las características esenciales de la anafilaxia, avanzando así enormemente en el conocimiento de la causa de esta condición. En 1922 Dale y Charles Halliley Kellaway demostraron que los fenómenos anafilácticos se deben probablemente a la localización del anticuerpo en la sustancia celular. Diez años más tarde otros trabajadores mostraron que en la anafilaxia la histamina es realmente liberada por las células dañadas. El uso moderno de drogas antihistamínicas proviene esencialmente del trabajo de Dale sobre la histamina.

Transmisión química del impulso nervioso

Incluso en las dos primeras décadas del siglo XIX se desconocía la manera en que un impulso, que pasaba de un nervio a un músculo, hacía que éste se contrajera. En 1904, el amigo de Dale, Thomas Renton Elliott, que entonces trabajaba en el mismo laboratorio que Dale en Cambridge, sugirió como resultado de su investigación sobre la adrenalina que las fibras nerviosas simpáticas podrían actuar sobre los músculos y glándulas lisas liberando esta sustancia en sus extremos. Pero esta sugerencia nunca fue seguida activamente por nadie, aunque influyó profundamente en la investigación posterior de Dale.

En 1921 una forma especializada de transmisión química fue probada por Otto Loewi, quien demostró que el enlentecimiento del corazón de la rana que ocurrió cuando el nervio vago fue estimulado se debió a la liberación de una sustancia química. Sospechaba que esta sustancia podía ser acetilcolina, pero la llamó cautelosamente “sustancia vaga” porque incluso entonces no se sabía que la acetilcolina estuviera presente en el cuerpo del animal. De hecho, no fue hasta 1933 que dos de los compañeros de trabajo de Dale probaron que la sustancia vaga de Loewi era acetilcolina.

En 1929 Dale y Dudley encontraron acetilcolina en los bazos de los caballos y los bueyes—la primera ocasión en que se encontró en el cuerpo de un animal—y los experimentos de Dale y John Henry Gaddum (1930) sugirieron fuertemente que los efectos producidos por la estimulación de los nervios para-simpáticos se debían a la liberación de acetilcolina. Pero alrededor de esta época Dale se convenció de que, en los animales de laboratorio, si la acetilcolina estaba presente en absoluto, debía estar en cantidades mucho más pequeñas que las encontradas en los bazos de los bueyes, o alternativamente debía ser destruida muy rápidamente.

Dale y sus compañeros de trabajo se volcaron entonces al problema del transmisor químico en el caso del músculo voluntario. Este problema, que había eludido a todos los demás que habían trabajado en él, era técnicamente más difícil. Pero en 1936 demostraron que la cantidad de acetilcolina liberada cuando un solo impulso en una fibra motora llegaba a la placa final de esa fibra era también del orden de 10−15 gramos. En 1936, también Dale, con Brown y Feldberg, mostró que la inyección directa—bajo ciertas condiciones—de acetilcolina en los vasos drenados de un músculo producía una contracción. La transmisión química del impulso nervioso, tanto en los nervios para-simpáticos como en los motores, fue ahora demostrada de manera concluyente y su modo de acción elucidado. Por estas investigaciones Dale compartió el Premio Nobel con Loewi en 1936.

Luego de la vida

De 1940 a 1947 Dale fue miembro del Comité Científico Asesor del Gabinete de Guerra, y fue su presidente desde 1942. Cuando se retiró de la dirección del Instituto Nacional en 1942, se convirtió en profesor Fulleriano y director del Laboratorio Davy-Faraday en la Institución Real. De este puesto se retiró en 1946. Había sido presidente del Wellcome Trust desde su creación en 1936, y ahora dedicaba cada vez más tiempo al trabajo de este trust científico, del que fue presidente hasta 1960.

Dale recibió muchos honores. Fue elegido miembro de la Sociedad Real en 1914. Fue su conferenciante en 1919; recibió la Medalla Real en 1924 y la Medalla Copley—su mayor honor—en 1937. Fue su Secretario de 1925 a 1935 y su Presidente de 1940 a 1945. En 1947 fue Presidente de la Asociación Británica y de 1948 a 1950 Presidente de la Real Sociedad de Medicina. En 1922 fue elegido miembro del Colegio Real de Médicos, y dio su conferencia sobre la Croonía en 1929.

Dale fue nombrado caballero en 1932 y creó la Gran Cruz de Caballero de la Orden del Imperio Británico en 1943. En 1944 fue nombrado a la Orden del Mérito. Recibió títulos honoríficos de 25 universidades, y fue miembro honorario o correspondiente de más de 30 sociedades eruditas extranjeras. Murió en Cambridge el 23 de julio de 1968.

Lecturas adicionales sobre Sir Henry Hallett Dale

A Short History of Medicine (1962). Más importante, pero más difícil, es la propia Aventuras en Fisiología (1953), en la que reimprimió 30 de sus más importantes trabajos científicos, con sus posteriores comentarios sobre cada uno de ellos.


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