Samuel Pierpont Langley Fatti


Lo scienziato americano Samuel Pierpont Langley (1834-1906) è stato uno sperimentatore pioniere nel campo degli aeroplani e nella scienza dell’aeronautica.

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Samuel Langley è nato a Roxbury, Mass., il 22 agosto 1834. Da ragazzo, studiava diligentemente e leggeva molto nella storia, nei classici e in vari rami della scienza, ma la sua educazione formale si concluse con il diploma di scuola superiore nel 1851.

Per i successivi anni Langley ha lavorato come ingegnere e architetto. Dopo un viaggio all’estero nel 1864-1865 per visitare osservatori e centri di ricerca, ha ricevuto un assistentato presso l’Harvard Observatory, Cambridge, Mass. In seguito fu incaricato del piccolo osservatorio presso l’Accademia Navale di Annapolis, Md. Nel 1867 divenne direttore dell’Osservatorio di Allegheny e professore di fisica e astronomia alla Western University of Pennsylvania (oggi University of Pittsburgh).

Nel corso degli anni successivi Langley ha ideato e venduto alla Pennsylvania Railroad un metodo per regolare il tempo ferroviario dall’orologio dell’osservatorio e ha effettuato una serie di osservazioni visive dello spettro solare, studiando in particolare la natura delle macchie solari. Nel 1878 inventò il bolometro, uno strumento per misurare piccole quantità di calore. Grazie al suo utilizzo Langley fu in grado di misurare la radiazione lunare e solare, di studiare la trasparenza dell’atmosfera ai diversi raggi solari e di determinare la loro maggiore intensità alle alte quote, anche oltre l’atmosfera. Per realizzare questo lavoro organizzò una famosa spedizione sul monte Whitney, in California, nel 1881. In seguito Langley fu molto richiesto come docente e autore popolare. Una raccolta dei suoi scritti, La nuova astronomia (1888), è diventata un classico della letteratura astronomica. La preoccupazione di Langley non era per l’astronomia tradizionale della posizione, ma per la più recente fisica della struttura.

Langley fu nominato segretario dello Smithsonian Institution a Washington, D. C., nel 1887 e servì in quel posto fino alla sua morte. Durante questo periodo studiò le possibilità di volo con equipaggio, studiando la portanza e la deriva delle superfici degli aerei in movimento su una sofisticata base scientifica. Sperimentando con piccoli modelli azionati da strisce elastiche, elaborò la matematica del problema. Il suo contributo all’aviazione non si basa solo sulle conoscenze acquisite e condivise con gli altri o sul suo successo sulle lunghe distanze.

voli di modelli a motore, ma anche sulla dignità che egli ha portato, come uomo di solida reputazione scientifica, nel nuovo e spesso dirottato campo dell’aeronautica.

Nel 1896 Langley ha volato un modello di 14 piedi a vapore per 3.000 piedi con un’eccellente stabilità, l’imbarcazione atterrando leggermente dopo l’esaurimento del carburante. Un secondo modello volava a 4.200 piedi, ovvero oltre tre quarti di miglio. Questi sono stati i primi voli liberi sostenuti di macchine a motore più pesanti dell’aria, e hanno dimostrato la praticabilità del volo meccanico. Con l’avvento della guerra ispano-americana nel 1898, Langley ricevette una sovvenzione di 50.000 dollari dal Dipartimento della Guerra degli Stati Uniti per continuare i suoi sforzi per realizzare il volo con equipaggio.

Eventualmente Langley ha costruito una macchina a grandezza naturale azionata da un motore a benzina da 53 cavalli. Nel 1903 fece due tentativi ben pubblicizzati di farla volare. Questi voli fallirono, probabilmente a causa di difetti nel dispositivo di lancio, non a causa di difetti di progettazione o di malfunzionamento del motore. Ma Langley fu oggetto di molte prese in giro da parte del pubblico. Solo 9 giorni dopo la sua seconda delusione, i fratelli Wright fecero il loro primo storico volo.

Una versione restaurata e leggermente modificata dell’aereo di Langley è stata volata con successo da Glenn Curtiss nel 1914, e i contributi di Langley al volo sono stati riconosciuti dandogli il nome di un campo d’aviazione e di un laboratorio aeronautico.

Langley era un uomo grande e riservato, anche se spiritoso e affascinante nei rapporti privati. Aveva un’altissima reputazione scientifica e pubblicò molti articoli e rapporti scientifici, nonché resoconti popolari dei suoi esperimenti astronomici e aeronautici. Morì ad Aiken, S. C., il 2 febbraio 1906.

Ulteriori informazioni su Samuel Pierpont Langley

Gli scritti di Langley includono La Nuova Astronomia (1888) e Sperimentazioni in Aerodinamica (1891; 2d ed. 1901). Vedi anche C.M. Manly, Memoria di Langley sul volo meccanico (1911). Ci sono pochi resoconti completi della vita di Langley; un utile apprezzamento dei suoi primi successi è in G. B. Goode, ed., The Smithsonian Institution, 1846-1896 (1897). Bernard Jaffe, Men of Science in America (1944), contiene un eccellente riassunto del lavoro di Langley. La vita di Langley è trattata anche in Charles Doolittle Walcott, Ricordo biografico di Samuel Pierpont Langley (1912), e in Joseph Gordon Vaeth, Langley: Uomo di scienza e di volo (1966). La prima storia del volo è registrata in Archibald Black, The Story of Flying (1940), e Alvin M. Josephy, Jr., e altri, eds., The American Heritage History of Flight (1962).


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