Samuel Finley Breese Morse Fatti


Samuel Finley Breese Morse (1791-1872), artista e inventore americano, ha progettato e sviluppato il primo sistema telegrafico elettromagnetico di successo.

Samuel F. B. Morse è nato a Charlestown, Messa, il 27 aprile 1791; era figlio di Jedidiah Morse, un sacerdote. Samuel si è laureato allo Yale College nel 1810. Al college aveva dipinto miniature su avorio e desiderava intraprendere una carriera artistica, ma suo padre si opponeva a questo. Samuel accettò un lavoro come impiegato in una libreria di Charlestown. Durante questo periodo continuò a dipingere, e il suo lavoro giunse presto all’attenzione di due degli artisti più rispettati d’America, Gilbert Stuart e Washington Allston, che parlarono entrambi molto delle sue capacità. Suo padre rovesciò la sua decisione e nel 1811 permise a Morse di viaggiare in Inghilterra con Allston. Studiò con Allston per 4 anni a Londra. Durante questo periodo Morse lavorò anche alla Royal Academy con il venerabile artista americano Benjamin West.

Nel 1815 Morse tornò in America e aprì uno studio a Boston. Ben presto scoprì che le sue grandi tele attiravano commenti favorevoli ma pochi clienti. A quei tempi gli americani si rivolgevano ai pittori soprattutto per i ritratti, e Morse trovò che anche queste commissioni erano difficili da ottenere. Viaggiò molto in cerca di lavoro, stabilendosi finalmente a New York nel 1823. Forse le sue due tele più note sono i ritratti del marchese de Lafayette, che dipinse a Washington, D.C., nel 1825.

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Nel 1826 Morse contribuì a fondare, e divenne il primo presidente dell’Accademia Nazionale del Design, un’organizzazione che aveva lo scopo di contribuire ad assicurare commissioni per gli artisti e ad aumentare il gusto del pubblico. L’anno precedente era morta la moglie di Morse; nel 1826 morì suo padre. La morte della madre nel 1828 ha inferto un altro duro colpo e l’anno successivo Morse è partito per l’Europa per riprendersi.

Nell’ottobre del 1832 Morse tornò negli Stati Uniti a bordo del pacchetto Sully. Durante il viaggio incontrò Charles Thomas Jackson, un eccentrico medico e inventore, con il quale discusse di elettromagnetismo. Jackson assicurò a Morse che un impulso elettrico poteva essere trasportato anche con un filo molto lungo. Morse ricordò in seguito di aver reagito a questa notizia con il pensiero che “se così fosse, e la presenza di elettricità può essere resa visibile in qualsiasi parte desiderata del circuito, non vedo perché l’intelligenza non possa essere trasmessa istantaneamente dall’elettricità a qualsiasi distanza”. Ha immediatamente fatto alcuni schizzi di un dispositivo per realizzare questo scopo.

Morse è tornato alla sua carriera artistica, diventando professore di pittura e scultura all’Università della città di New York. Contemporaneamente entra in politica. Come

Molti americani, era intollerante sia nei confronti degli immigrati che dei cattolici, ed è diventato candidato a sindaco di New York su una piattaforma “nativista”. In seguito i suoi pregiudizi si sono attenuati, ed è stato in grado di tollerare meglio la diversità etnica del paese in crescita.

Il telegrafo non è mai stato lontano dalla mente di Morse in questi anni. Da tempo si interessava di gadget e aveva persino preso un brevetto. Aveva anche partecipato a conferenze pubbliche sull’elettricità. La sua conoscenza dell’argomento era però rudimentale e superata dai rapidi sviluppi del settore in questo periodo. I suoi schizzi di bordo del 1832 avevano chiaramente delineato le tre parti principali del telegrafo: un mittente che apriva e chiudeva un circuito elettrico, un ricevitore che utilizzava un elettromagnete per registrare il segnale, e un codice che traduceva il segnale in lettere e numeri. Nel gennaio del 1836 aveva un modello funzionante dell’apparecchio che mostrò a Leonard Gale, un collega dell’università. Gale lo informò dei recenti sviluppi nel campo dell’elettromagnetismo e soprattutto del lavoro del fisico americano Joseph Henry. Come risultato, Morse è stato in grado di migliorare notevolmente l’efficienza del suo dispositivo.

Nel settembre del 1837 Morse strinse una partnership con Alfred Vail, che contribuì sia con il denaro che con l’abilità meccanica. Essi fecero domanda per un brevetto, e Morse andò in Europa a cercare brevetti anche lì. Fu respinto in Inghilterra, dove era già stato sviluppato un dispositivo simile. Il brevetto americano rimase in dubbio fino al 1843, quando il Congresso votò 30.000 dollari per finanziare la costruzione di una linea telegrafica sperimentale tra la capitale nazionale e Baltimora, Md. Fu su questa linea, il 24 maggio 1844, che

Morse ha tirato fuori il suo famoso messaggio: “Che cosa ha fatto Dio!

Morse era disposto a vendere tutti i suoi diritti sull’invenzione al governo federale per 100.000 dollari, ma una combinazione di indifferenza del Congresso e avidità privata ha frustrato il piano. Invece ha ceduto i suoi affari ad Amos Kendall. Morse si stabilì quindi in una vita di acclamazione e di ricchezza. Fu generoso nelle sue filantropie e fu uno dei fondatori del Vassar College nel 1861. I suoi ultimi anni sono stati però rovinati dalle polemiche sulla priorità della sua invenzione e dalle domande su quanto fosse stato aiutato da altri, specialmente da Joseph Henry. Morse morì a New York City il 2 aprile 1872.

Ulteriori letture su Samuel Finley Breese Morse

La biografia standard del Morse è Carleton Mabee, Il Leonardo americano: A Life of Samuel F. B. Morse (1943). Uno studio più breve è Oliver W. Larkin, Samuel F. B. Morse e l’arte democratica americana (1954). Lo sviluppo della rete telegrafica è descritto in Robert L. Thompson, Wiring a Continent (1947).


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