Sammy Davis Jr Fatti


Intrattenitore americano Sammy Davis, Jr. (1925-1990) ha avuto una carriera che ha attraversato più di cinque decenni. Ha iniziato nel vaudeville e ha progredito a Broadway, girando film e esibendosi nella striscia di Las Vegas.

La morte di Sammy Davis, Jr. nel 1990 ha derubato il pubblico americano di un intrattenitore preferito, una star dello spettacolo nella più antica tradizione del vaudeville. Davis era un interprete ben arrotondato che si trovava solo raramente al giorno d’oggi: sapeva cantare, sapeva recitare, sapeva ballare, sapeva far ridere la gente con pagliacciate e impersonazioni. La lunga carriera di Davis nel mondo dello spettacolo è stata ancora più notevole perché è riuscito a rompere le barriere di colore in un’epoca di segregazione e razzismo. I suoi numerosi riconoscimenti e premi—tra cui una prestigiosa medaglia del Kennedy Center per i risultati della sua carriera—sono il riflesso dell’affetto che i suoi fan provavano per lui.

Davis è stato un artista del varietà completo. Con un microfono e un ensemble di backup poteva intrattenere da solo per due ore alla volta. È stato uno dei primi neri ad essere accettato come headliner nei grandi casinò di Las Vegas e una delle pochissime star, bianche o nere, a ricevere nomination agli Emmy, Tony, e ai Grammy Award. PeopleLa collaboratrice della rivista Marjorie Rosen nota che Davis “ha fatto della bella musica … e bianchi e neri lo hanno sentito e sono stati toccati da lui. Era amato. E questo, naturalmente, è ciò che voleva più di tutto”.

Imparato a ballare il tip tap come un maestro

Sammy Davis, Jr. ha iniziato ad esibirsi quasi appena ha potuto camminare. Entrambi i suoi genitori erano vaudevilliani che ballavano con la Will Mastin Troupe. Nel 1928, quando aveva solo tre anni, Davis si unì alla Mastin Troupe come membro più giovane. Divenne un habitué nel 1930 e viaggiò con suo padre nel circuito del vaudeville in declino. L’impegnativo programma di viaggi in treno, esercitazioni e spettacoli lasciava poco tempo per l’educazione formale, e Davis era sempre un passo avanti all’ufficiale in congedo. La sua infanzia non convenzionale, tuttavia, gli ha dato lezioni importanti. Il giovane Sammy ha imparato a compiacere il pubblico, a ballare il tip tap come un maestro e a commuovere le persone con un sorriso e una canzone.

L’industria cinematografica ha costretto la maggior parte degli artisti del vaudeville a chiudere i battenti. Pochi atti sono sopravvissuti alla concorrenza del grande schermo. La Mastin Troupe

sentiva la tensione, diminuendo gradualmente fino a diventare un trio—Sammy Davis, Sr., Will Mastin, e Sammy Davis, Jr. Nel 1940 Sammy, Jr. era diventato l’attrazione principale del trio, con suo padre e il suo amico a fornire scarpe morbide sullo sfondo. L’atto era abbastanza popolare da ricevere le fatture nei club più grandi, e in quell’ambiente Davis incontrò altri artisti come Bill “Bojangles” Robinson, Frank Sinatra e vari leader di big band.

Davis è stato arruolato nell’esercito degli Stati Uniti quando ha compiuto diciotto anni ed è stato inviato all’addestramento di base a Cheyenne, Wyoming. L’esperienza del campo di addestramento è stata devastante per Davis. Sebbene fosse amico di un sergente di colore che gli dava lezioni di lettura, fu maltrattato senza sosta dalle truppe bianche con le quali dovette dividere una caserma. Trasferito in un reggimento di intrattenimento, Davis si trovò infine a esibirsi davanti ad alcuni degli stessi soldati che gli avevano dipinto “procione” sulla fronte. Scoprì che la sua energica danza e il suo canto potevano “neutralizzare” i bigotti e fargli riconoscere la sua umanità. Quest’epoca può aver segnato l’inizio dell’accanita ricerca dell’amore del suo pubblico da parte di Davis, una ricerca che a volte gli avrebbe fatto guadagnare il disprezzo negli anni a venire.

Headliner a Las Vegas e New York

Nel dopoguerra il Mastin Trio si è riformato, giocando sulle banconote con gli amici di Davis come Sinatra, Mel Torme e Mickey Rooney. Davis è diventato solista dopo aver firmato un contratto discografico con la Decca Records. Il suo primo album, Starring Sammy Davis, Jr., conteneva canzoni e commedie, ma un altro lavoro, Just for Lovers, era composto interamente di musica. Entrambi hanno venduto bene,

e presto Davis è stato un headliner a Las Vegas e New York, oltre che guest star in numerosi show televisivi.

Il 19 novembre 1954, Davis ha quasi perso la vita in un incidente automobilistico nel deserto della California. L’incidente gli ha frantumato il viso e gli è costato l’occhio sinistro. Durante la convalescenza, trascorse ore a discutere di filosofia con un rabbino del personale dell’ospedale, e poco dopo si convertì all’ebraismo. Piuttosto che porre fine alla sua carriera, l’incidente ha fornito a Davis un’esplosione di pubblicità. Al suo ritorno sul palco ha venduto ogni spettacolo e ha ricevuto ovazioni fragorose. Anche la sua conversione ben pubblicizzata non riuscì a smorzare la sua popolarità. Mentre alcuni critici suggerivano che potesse avere dei secondi fini, altri—specialmente i neri—hanno applaudito le sue premurose osservazioni sugli ebrei, i neri e l’oppressione.

Davis ha iniziato gli anni ’60 come superstar certificata del palcoscenico e dello schermo. Aveva trasformato una commedia musicale media, “Mr. Wonderful”, in uno spettacolo di successo a Broadway, e si è guadagnato i rave della critica per la sua interpretazione nel film Porgy and Bess. Come membro dell’alto profilo “Rat Pack”, si è intrattenuto con Frank Sinatra, Dean Martin, Tony Curtis e Joey Bishop nei bistrot alla moda di Las Vegas e Los Angeles. Nel 1965 ha recitato in un altro spettacolo teatrale di Broadway, “Golden Boy”, in cui interpretava un pugile in difficoltà, e poi si è esibito in film di grande successo in A Man Called Adam e Sweet Charity. In qualche modo è stato anche in grado di recitare in due spettacoli televisivi negli stessi anni, “The Sammy Davis, Jr. Show” e “The Swinginging World of Sammy Davis, Jr.”

Pitfalls of the “Swinging World”

Il “mondo oscillante” di Davis ha avuto però i suoi trabocchetti. Il suo matrimonio con l’attrice svedese May Britt gli è valso il vetriolo del Ku Klux Klan. Le sue abitudini “Rat Pack” di bere e di drogarsi minacciavano la sua salute, e le sue ostentate manifestazioni di ricchezza lo mandavano quasi in bancarotta anche se guadagnava più di un milione di dollari all’anno. Per tutti gli anni Sessanta Davis è stato un sostenitore del movimento Black Power e di altre cause di sinistra, ma nei primi anni Settanta ha allontanato i neri e i liberali abbracciando Richard Nixon e esibendosi in Vietnam. A quel tempo Davis era già in preda alla dipendenza da droghe e alcol. Sviluppò problemi al fegato e ai reni e passò alcuni mesi in ospedale all’inizio del 1974.

Gli ultimi quindici anni della vita di Davis sono stati condotti al solito ritmo frenetico dell’artista. Nel 1978 apparve in un altro musical di Broadway, “Stop the World—I Want To Get Off”. Di tanto in tanto ha fatto da sostituto per il popolare “Tonight Show”, ed è tornato seriamente sui palchi del casinò e dello show-hall. Anche l’intervento all’anca non è riuscito a impedire a Davis di esibirsi. Il suo atto più conosciuto negli anni Ottanta è stata una recensione musicale con i suoi amici Sinatra e Liza Minnelli, che ha suonato per le folle di pubblico negli Stati Uniti e in Europa appena un anno prima della morte di Davis.

Doctor ha scoperto un tumore alla gola di Davis nell’agosto del 1989. L’artista è stato sottoposto a una dolorosa radioterapia che all’inizio sembrava avere successo. Poi, all’inizio del 1990, è stata scoperta una crescita tumorale ancora più grande. Davis morì il 16 maggio 1990, a causa di questo tumore e 8212; solo otto settimane dopo che i suoi amici di una vita l’avevano festeggiato con uno speciale televisivo in suo onore.

Un mentore e pioniere

Durante la sua vita, Sammy Davis, Jr. non è stato universalmente adorato. Alcuni osservatori e 8212, tra cui alcuni neri, lo accusavano di strisciare davanti al suo pubblico, di essere un rospo senza vergogna. Questi sentimenti furono però dimenticati quando Davis morì, relativamente giovane, all’età di sessantaquattro anni. In elogi funebri in tutto il Paese, altri intrattenitori di colore hanno citato Davis come mentore e come pioniere che ha raggiunto il pubblico tradizionale anche se proveniva da gruppi minoritari sia di razza che di religione. Il produttore discografico Quincy Jones ha detto a People: “Sammy Davis, Jr. è stato un vero pioniere che ha percorso una strada sterrata in modo che altri, più tardi, potessero seguirla in autostrada. Ha contribuito a rimuovere le limitazioni sugli intrattenitori neri. Ha reso possibile ai Bill Cosbys, ai Michael Jacksons e agli Eddie Murphys di realizzare i loro sogni”

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Davis, l’uomo per eccellenza della canzone e della danza, ha registrato album nel corso della sua carriera e ha eseguito una serie di canzoni d’autore. Tra queste spiccano il suo tributo a Bill Robinson, “Mr. Bojangles”, le ballate “What Kind of Fool Am I” e “I’ve Gotta Be Me”, e il suo più grande successo, lo spritely “Candy Man”. Il canto di Davis era come tutto il resto nella sua performance—energico, vivace, e suonato al massimo dell’effetto. Rosen vede Davis come “un legame personale con un vibrante mainstream dello spettacolo americano” che “riversava la sua energia nervosa in performance virtuose con tutta l’intimità di un cantante da saloon”.

In un’intervista per Autori contemporanei, Davis ha analizzato la sua posizione nello show business. “Non piaccio a nessuno tranne che alla gente”, ha detto. “Anche se nel complesso sono stato trattato molto bene dalla critica, non sono mai stato il preferito dei critici. Ma la gente ha sempre avuto fiducia in me, e mi ha sostenuto. … Ridono. Si divertono e vengono dietro le quinte. È una gioia”.

Ulteriori letture su Sammy Davis Jr

Autore contemporaneo, Volume 108, Gale, 1984.

Davis, Sammy, Burt Broyar e Jane Broyar, Sì: La storia di Sammy Davis, Jr., Farrar, Straus, 1965.

Davis, Sammy, Burt Broyar e Jane Broyar, Perché io? Il Sammy Davis, Jr. Storia, Farrar, Straus, 1989.

Dobrin, Arnold, Voices of Joy, Voices of Freedom, Coward, 1972.

Stambler, Irwin, Enciclopedia del Pop, Rock & Soul, St. Martin, 1974.

New York Times, 17 maggio 1990.

People, 28 maggio 1990.


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