Sam Snead fatti


In un mondo inondato di leggende sportive, il golfista professionista Sam Snead (nato nel 1912) è davvero un fenomeno. Dal suo swing ritmico al tee, alla sua personalità divertente, alle sue vittorie al torneo PGA 81 “Slammin’ Sam” è una leggenda che non passerà mai.

Snead è probabilmente l’unico giocatore di golf professionista che sostiene che alcune delle sue prodezze atletiche sono dovute proprio a questo e#8212; caccia agli scoiattoli. Cresciuto nella campagna del sud, Snead, come molti dei suoi amici d’infanzia, cacciava sia per sport che per la tavola. Il suo occhio preciso sul tee da golf, professa Snead, è dovuto in parte al fatto di aver imparato a sparare con precisione con un fucile da scoiattolo. Storie come queste fanno parte della leggenda di Snead che lo rende continuamente popolare sia sul campo che fuori. Anche se da tempo ritiratosi dal circuito professionale, Snead continua a ricevere riconoscimenti dagli ammiratori. Scrivendo per Golf Digest Lee Trevino (no slouch sul campo da golf in persona) ha descritto un tiro fatto da Snead una volta: “Ora, ho visto un sacco di grande golf negli ultimi 32 anni, ma non ho mai visto niente di simile a quel tiro. E solo Sam poteva colpirlo”. Al momento del tiro Snead era, va notato, un 66enne ancora giovane. “Quando Dio ha deciso come voleva che fosse lo swing, ha mandato Sam Snead a mostrarcelo”, ha deciso il Wall Street Journal. Cosa si può dire di un golfista oltre a questo?

Ragazzino d’allevamento

“Slammin’ Sam” è nato Samuel Jackson Snead a Hot Springs, Virginia, il 27 maggio 1912. È cresciuto nella fattoria di famiglia vicino alla cittadina di Ashwood. La caccia agli scoiattoli faceva parte della vita rurale di un ragazzo di fattoria della Virginia. Snead è stato un atleta di tutto rispetto durante gli anni del liceo, giocando a calcio, pallacanestro, baseball e facendo la squadra di atletica leggera. Si dice anche che abbia praticato il golf con un bastone storto e pietre lisce che ha raccolto durante le sue peregrinazioni. La sua vera introduzione al gioco che avrebbe avuto un tale impatto sulla sua vita, tuttavia, fu come caddy quindicenne (alcuni dicono che ne avesse 11) per un campo da golf di Hot Springs vicino a casa sua. Il campo era The Homestead; Snead a piedi nudi e alcuni suoi amici ci andavano a piedi nella speranza di fare un po’ di soldi da spendere. Snead ricorda di aver fatto il caddying per un golfista che, dopo la partita, riempì il suo piccolo cappello di monetine e monetine, ma per

Lo sgomento di Snead, niente monetine quando ha cercato nel cappello. La madre di Snead era giustamente preoccupata per l’assenza imprevista del figlio dalla fattoria e non si è lasciata intimorire dalla sua supplica: “Ma mamma, ti ho portato tutti questi soldi”. Snead sostiene di aver avuto l’abbronzatura della sua vita, ma nonostante ciò è rimasto per sempre affascinato da questo sport, soprattutto dopo che un infortunio alla schiena gli ha fatto venire in mente di giocare a calcio da professionista.

Budding Golfer

Come caddy Snead è stato autorizzato a giocare a golf in un vicino campo a nove buche. Tra il caddying e il golf con la sua collezione di mazze di fortuna, Snead faceva anche delle commissioni, puliva le mazze da golf dei membri e svolgeva vari altri compiti per il caddy master. Snead padroneggiava rapidamente le sfumature e gli aspetti tecnici del gioco e sviluppava il suo ormai famoso swing “honey sweet”. I modi e i modi di fare campagnoli di Snead, tuttavia, non sono sempre stati visti di buon occhio. Tuttavia, continua ancora oggi a portare la sua “educazione collinosa” come un distintivo. Vedete, la verità è che quando ho iniziato a usare la mazza, il golf era uno sport da ricchi”, scrive Snead nella sua autobiografia, “un po’ come il polo”. Ma si può scommettere che all’inizio non gli piaceva vedere un contadino magro come me, con i miei vestiti buffi e le mie mazze fatte in casa, uscire sul campo da golf e mostrare loro come si fa”. I modi vincenti e le maniere di Snead lo hanno reso ben presto il benvenuto ovunque andasse a giocare.

Turning Pro

Nel 1935 Snead era l’assistente golfista professionista a White Sulphur Springs, West Virginia. L’anno successivo è diventato il professionista dell’insegnamento presso il Cascades Inn di Hot Springs. Divenne professionista nel 1937 e, girando il paese con un’auto di seconda mano, si piazzò settimo al Los Angeles Open e primo all’Oakland Open. Per un nuovo arrivato in questo sport, Snead ebbe un’ascesa fulminea e divenne rapidamente una vera e propria sensazione di golf. Prima della fine dell’anno ha vinto il Bing Crosby Invitational, il Miami Open e il St. Paul e Nassau Open. La cosa più sorprendente è che è arrivato secondo agli United States Open. Alla fine del 1937 Snead era il terzo golfista più ricco, con 10.243 dollari. Un anno dopo fu il numero uno del golf, con 19.334 dollari. Il suo modo di giocare in casa e la sua personalità estroversa lo resero uno dei giocatori più popolari del circuito e ben presto iniziò ad attirare folle di spettatori. La stampa lo considerava ancora una specie di “bifolco della Virginia”, ma questa caratterizzazione fu presto sostituita dal soprannome “Slammin’ Sam”, un omaggio al suo “swing di bellezza”, che fu poi descritto da un altro scrittore come “come guardare il gelato che si scioglie”. Nel 1938 Snead, pur piazzandosi al secondo posto negli United States Open e nel Professional Golfers Association (PGA) Open, fu premiato con il Vardon Memorial Trophy come miglior golfista dell’anno. La Seconda Guerra Mondiale chiamò Snead a prestare servizio in Marina dal 1942 al 1944, ma un’induzione posticipata gli permise di entrare e vincere il PGA.

1942

Precrecrecenze professionali

La carriera professionale di Snead è un’eccezionale lista di vittorie e successi: Vincitore del primo premio in denaro nel 1938, 1949 e 1950; vittoria nel 1946 al British Open; Vardon Trophy per i colpi più bassi per la media dei giri nel 1938, 1949, 1950 e 1955; nel 1942, 1949 e 1951 ha vinto il torneo Professional Golfer’s Association (PGA); ha vinto il torneo Masters nel 1949, 1952 e 1954; il British Open una volta; è stato nominato Giocatore dell’anno 1949; è stato inserito nella Hall of Fame della PGA nel 1953; ha ottenuto un totale di 84 vittorie PGA e sei titoli PGA Senior. Inoltre Snead ha accumulato una serie di altri notevoli successi: nel 1979 è stato il primo professionista a realizzare un punteggio pari o inferiore alla sua età quando ai Quad Cities Open ha girato un 67 e 66 all’età di 67 anni. È stato anche membro della squadra della Ryder Cup dieci volte tra il 1937 e il 1969, compreso il ruolo di capitano della squadra nel 1959. Era anche il più anziano del PGA Tour quando vinse il Greater Greensboro Open nel 1965 all’età di 52 anni e 10 mesi. Quando Snead vinse 11 eventi nel 1950 divenne l’ultimo professionista a vincere dieci o più eventi in una stagione. Nel 1978 Snead, in coppia con Gardner Dickinson, vinse il primo torneo Legends of Golf tenutosi ad Austin, Texas. Snead ha giocato 42 anni nel PGA tour, vincendo 620.126 dollari e accumulando 81 titoli. Si tratta di undici in più del suo più stretto rivale, Jack Nicklaus. I detentori di record indipendenti danno a Snead un totale di 135 vittorie, anche se lui ne dichiara 165 (che includono gli eventi regionali).

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Grande altalena ma povero Putting

Snead sarà sempre ricordato per il suo lungo swing ritmico. “Nessuno ha mai usato una mazza da golf come Sam perché nessuno ci riusciva”, secondo l’ex professionista e amico di lunga data di Snead, Johnny Bulla, in un’intervista a Wall Street Journal. “Ha i tendini più lunghi di chiunque abbia mai visto, e gli permettono di fare cose come piegare i polsi per potersi toccare le braccia con le dita, davanti e dietro. È così che ha tenuto sotto controllo la sua grande oscillazione”. Nonostante questo grande swing, Snead ha mantenuto a lungo la reputazione di essere un mediocre putter— una reputazione iniziata all’inizio della sua carriera. Nell’Open del 1947, per esempio, Snead ha soffiato al primo posto quando ha mancato l’ultimo putt nella buca finale. Altri osservatori, osservano che il putt di Snead fu superbo quando vinse il British Open del 1946 e che il suo putt è mediocre solo se paragonato ingiustamente alla grandezza del resto del suo gioco. Nel suo libro The Game I Love Snead afferma di essere stato un buon putter, soprattutto un buon lag o un putter caduto. Tuttavia, ammette di non essere mai stato un grande putter, dando la colpa ai suoi problemi per essere diventato un putter da polso invece che da braccio.

Vittoria sfuggente

Nonostante queste vittorie, premi e successi, Snead non è mai riuscito a vincere il grande golf—gli United States Open. Tra il 1937 e il 1949 Snead si è classificato quattro volte secondo agli U.S. Open, lasciando la sua eccezionale carriera di golfista un po’ appannata e lasciando Snead leggermente sulla difensiva. “Certo mi dà fastidio che ne facciano un dramma perché non ho mai vinto gli U.S. Open”, ha detto Snead, “ma devo aver giocato abbastanza bene e aver affondato i putt quando ho vinto quei tre Masters, tre PGA e il British Open”. Nell’autobiografia di Snead ha scritto dei suoi travagli con gli U.S. Open, anche se in modo meno difensivo e più riflessivo. “Sono entrato negli Open anno dopo anno, e negli anni ’50 ero di solito scelto come il favorito sentimentale. Ma che si trattasse di una specie di maledizione o altro, sembrava che ogni volta che la bandiera dell’USGA si alzava agli Open, si alzasse anche il mio punteggio”.

Strane Mishaps

Nella sua lunga carriera di golfista, Sneads è stato coinvolto in una serie di strani e potenzialmente letali incidenti. Nel 1938, mentre giocava a golf con altri giocatori, un fulmine ha colpito e ucciso due giocatori in piedi accanto a Sneads, ferendolo solo lievemente. Durante un torneo in Argentina è stato morso sulla mano da uno struzzo (la mascotte del club) facendo quasi perdere due dita a Snead. Snead è stato anche coinvolto in una serie di pericolosi incidenti aerei. Una volta un aereo in cui stava volando si è quasi schiantato sul deserto del Sahara. Nel 1946, mentre stava volando verso i British Open su un aereo della Constellation, un motore prese fuoco sull’Atlantico, costringendolo a tornare a New York. Era su un piccolo aereo in Iowa che si schiantò e si bruciò al decollo, lasciando Snead e il pilota stordito ma illeso. Mentre Snead preferisce le automobili agli aerei, un incidente d’auto del 1992 lo ha lasciato con una spalla lussata. Su una nota più leggera, mentre giocava a golf in Florida, Snead usava una raccoglitrice di palline da golf per recuperare alcune palline da golf da uno stagno. Sorprendentemente si trovò ad essere

cacciato fuori dallo stagno da un alligatore irritato e a bocca aperta.

Anni di pensionamento

Da quando si è ritirato dal Tour nel 1979, all’età di 67 anni, Snead si è dedicato alla caccia, alla pesca, a contare i suoi soldi, a raccontare barzellette sui colori e, naturalmente, al golf. È il professionista del golf al Greenbrier Resort a Sulphur Springs, West Virginia, e ancora oggi sostiene i club di golf per la Wilson Sporting Goods Co. Un articolo Wall Street Journal sostiene che, per molto tempo, più golfisti hanno usato mazze con la firma di Snead di qualsiasi altra marca. Snead è riuscito a giocare a golf tutti i giorni fino a quando le prove dell’età avanzata hanno causato una riduzione della sua attività golfistica e le numerose scommesse collaterali che hanno sempre fatto parte del suo gioco non professionale. Da sempre noto come truffatore sul campo, Snead sostiene di essere stato truffato più volte di quanto non sia riuscito a fare. Quando aveva 86 anni, Snead stava andando a condurre una golf clinic che gli avrebbe fatto guadagnare rapidamente 8.000 dollari quando un “piccione” gli ha suggerito una partita da 100,00 dollari. Snead doveva essere rapidamente recuperato dal primo tee dal direttore del golf di Greenbrier e si affrettava a tornare alla clinica dove i partecipanti aspettavano con ansia. Non può resistere a una partita”, ha detto il direttore di Greenbrier a un giornalista, “non sono i soldi”. Stava per dimenticare una clinica da 8.000 dollari per giocare per 100 dollari. Adora le partite”. Come ama dire Snead: “Non c’è bisogno di appendersi a un albero per essere un pazzo”.

Libri

Grandi atleti: Novecento, Salem Press, 1992.

Lincoln Library of Sports Champions, Frontier Press, 1989.

Snead, Sam, Il gioco che amo: Saggezza, intuizione e istruzioni dal più grande giocatore di golf, Ballantine Books, 1997.

Snead, Sam, Slammin’ Sam: Un’autobiografia, Donald I. Fine Inc., 1986.

Periodici

Golf Digest gennaio 1999, p. 42; aprile 1999, p. 134; maggio 2000, p. 104.

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Wall Street Journal 7 aprile 2000, p. W13.

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Online

“Solo la vecchiaia poteva fermare Snead,” ESPN.com, http://espn.go.com/sportscentury/features/00016478.html (24 dicembre 2000).

“Sam Snead (1912-),” Golfeurope, http: //www.golfeurope.com/almanac/players/snead.htm (24 dicembre 2000).


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