Ruth Sager Fatos


Ruth Sager dedicou sua carreira ao estudo e ensino da genética. Ela conduziu uma pesquisa inovadora na teoria cromossômica, refutando a lei outrora prevalente da herança do botânico austríaco Gregor Johann Mendel — um princípio que afirma que genes cromossômicos encontrados no núcleo de uma célula controlam a transmissão de características herdadas.<

Por meio de suas pesquisas iniciadas nos anos 50, Ruth Sager revelou que um segundo conjunto de genes (que não são de natureza necrosomal) também desempenha um papel na composição genética de alguém. Além de fazer avançar a ciência da genética não-cromossômica, ela trabalhou para descobrir vários mecanismos genéticos associados ao câncer.

Nascida em 7 de fevereiro de 1918, em Chicago, Illinois, Ruth Sager era uma das três meninas de sua família. Seu pai trabalhava como publicitário, enquanto sua mãe mantinha um interesse por acadêmicos e pelo discurso intelectual. Quando criança, Sager não demonstrava nenhum interesse particular pela ciência. Aos dezesseis anos de idade, ela entrou na Universidade de Chicago, o que exigia que seus alunos tivessem uma programação diversificada de aulas de artes liberais. Sager entrou em um curso de graduação em biologia, o que despertou seu interesse na área. Em 1938, ela se formou com um Bacharelado. Após umas breves férias de educação, Sager matriculou-se na Universidade Rutgers e estudou fisiologia vegetal, recebendo um M.S. em 1944. Sager então continuou seu trabalho de pós-graduação em genética na Universidade de Columbia e em 1946 recebeu uma bolsa para estudar com o botânico Marcus Rhoades. Em 1948 ela recebeu seu Ph.D. da Columbia, e em 1949 ela foi nomeada Fellow da Merck no Conselho Nacional de Pesquisa.

Dois anos depois, Sager juntou-se ao pessoal de pesquisa da divisão de bioquímica do Instituto Rockefeller como assistente, trabalhando inicialmente em conjunto com Yoshihiro Tsubo. Lá ela começou seu trabalho desafiando a idéia científica dominante de que somente os genes cromossômicos desempenhavam um papel significativo na genética. Ao contrário de muitos de seus colegas da época, Sager especulou que os genes que estavam fora dos cromossomos se comportavam de uma maneira semelhante à dos genes cromossômicos. Em 1953, Sager descobriu dados concretos para apoiar esta teoria. Ela havia estudado hereditariedade em clamidomonas, uma alga encontrada em lama, quando observou que um gene fora dos cromossomos era necessário para a alga sobreviver em água contendo estreptomicina, um medicamento antimicrobiano. Embora a planta—que Sager apelidou de “Clammy”—normalmente reproduzida assexuadamente, Sager descobriu que ela podia forçá-la a se reproduzir sexualmente, retirando nitrogênio de seu ambiente. Usando esta tática, Sager conseguiu cruzar machos e fêmeas através da fertilização sexual. Se algum dos pais tinha o gene resistente à estreptomicina, Sager mostrou, a prole também o demonstrou, fornecendo prova definitiva de que esta característica não cromossômica foi transmitida geneticamente.

Durante a época em que estudou “Clammy”, Sager trocou de afiliações institucionais, assumindo um cargo como associada de pesquisa no departamento de zoologia da Universidade de Columbia em 1955. O Serviço de Saúde Pública e as Fundações Nacionais de Ciências apoiaram seu trabalho. Em 1960 Sager divulgou os resultados de sua pesquisa genética não cromossômica na primeira Palestra Memorial Gilbert Morgan Smith na Universidade de Stanford e alguns meses depois na Filadélfia, na Sociedade de Bacteriologistas Americanos. No final do ano, suas observações foram publicadas na revista Science. Enquanto continuava seus estudos, ela ampliou seus conhecimentos sobre o funcionamento dos genes não cromossômicos. O trabalho adicional de Sager mostrou que quando a alga resistente à estreptomicina sofreu mutações, estas mutações ocorreram apenas nos genes não cromossômicos. Ela também teorizou que os genes não cromossômicos diferiam muito de seus pares cromossômicos na forma como eles transmitiam informações hereditárias entre gerações. Suas pesquisas a levaram a especular que os genes não cromossômicos podem evoluir antes dos cromossomos de DNA mais comuns e que eles podem representar mais de perto o início da vida celular.

Sager continuou anunciando os resultados de suas pesquisas em reuniões de cientistas nacionais e internacionais. No início dos anos 60, a Universidade de Columbia a promoveu ao cargo de associada sênior de pesquisa, e ela foi co-autora, junto com Francis J. Ryan, de um livro científico intitulado Cell Heredity. Em 1963 ela viajou para Haia para falar sobre seu trabalho, e no ano seguinte ela lecionou em Edimburgo sobre genes não cromossômicos. Em 1966 ela aceitou uma oferta para se tornar professora no Hunter College da Universidade da Cidade de Nova Iorque. Ela permaneceu em Nova York por nove anos, passando o ano acadêmico de 1972 a 1973 no exterior no Laboratório do Fundo Imperial de Pesquisa do Câncer em Londres. No ano seguinte ela se casou. O Instituto Dana-Farber Cancer Institute da Universidade de Harvard a atraiu para longe da Hunter em 1975 com uma oferta para se tornar professora de genética celular e chefiar a Divisão de Genética do Câncer do Instituto.

Nos últimos vinte anos, o trabalho da Sager centrou-se em uma variedade de questões relacionadas ao câncer, tais como os genes supressores do tumor, o câncer de mama e os meios genéticos pelos quais o câncer se multiplica. Junto com seus colegas do Instituto Dana Farber, Sager pesquisou os meios pelos quais o câncer se multiplica e cresce, em uma tentativa de entender e deter o mecanismo da doença mortal. Ela comparou o crescimento do câncer à evolução darwiniana, na qual as células cancerígenas perdem o controle do crescimento e apresentam instabilidade cromossômica. Em 1983 ela disse à repórter Anna Christensen que se os pesquisadores descobrissem uma maneira de prevenir os rearranjos cromossômicos, “nós teríamos uma arma potente contra o câncer”. Ela especulou que os genes supressores do tumor podem ser o segredo para deter o crescimento do câncer.

Sager continuou a publicar e a servir em numerosos painéis científicos. Em 1992, ela ofereceu testemunho científico em audiências da Coalizão contra o Câncer de Mama. Membro da Genetics Society of America, da American Society of Bacteriologists, e da New York Academy of Sciences, Sager foi nomeada para a National Academy of Sciences em 1977. Uma ávida colecionadora de arte moderna, ela também foi membro da Academia Americana de Artes e Ciências.

Em 29 de março de 1997, Sager morreu de câncer. Ao morrer, ela era chefe da genética do câncer no Dana-Farber Cancer Institute em Boston, que é afiliada à Harvard Medical School.

Leitura adicional sobre Ruth Sager

Christensen, Anna, Arma Potencial na Guerra ao Câncer, United Press International, 7 de fevereiro de 1983.

The New York Times, 4 de abril de 1997, p. A28.


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