Rafer Johnson Fatos


Rafer Johnson (nascido em 1935) ganhou o decatlo olímpico em 1960 com uma pontuação recorde de 8.392 pontos. O vencedor do decatlo, segundo a tradição, é considerado o melhor atleta de todo o mundo.<

Rafer Johnson foi um atleta de destaque, como comprovado por sua conquista recordista da medalha de ouro olímpica para o decatlo nos Jogos Olímpicos de 1960 em Roma, Itália. Como capitão da equipe olímpica americana, ele carregou orgulhosamente a bandeira dos EUA nas cerimônias de abertura dos jogos daquele ano e foi o primeiro afro-americano a assumir essa honra especial. Ele passou muitos anos antes e depois de seu triunfo olímpico espalhando a mensagem de paz como embaixador internacional de boa vontade, e em 1984 ele recebeu a distinta honra de acender a chama olímpica nos jogos em Los Angeles, Califórnia.

Desde seu nascimento em 1935 até os dois anos de idade, Rafer Lewis Johnson viveu na grande casa de seus avós paternos em Hillsboro, Texas, junto com seus pais e cinco tias e tios. Não havia encanamento interno nem eletricidade. A família se mudou brevemente para Oklahoma para colher cana de açúcar durante um ano. Ao retornar ao Texas quando Johnson tinha três anos de idade, a família se estabeleceu na área de Oak Cliff, em Dallas. Ele passou seus verões na casa de uma tia maternal.

Durante os seis anos em que a família permaneceu em Dallas, Johnson freqüentou a Escola N. W. Harlee perto do Rio Trinity em Dallas. Ele era um excelente aluno mesmo na sua juventude, entusiasmado e dedicado. Sua vida social girava em torno da igreja batista local que ele freqüentava junto com sua família.

A família Johnson mudou-se do Texas para a Califórnia em 1945, quando a futura decatleta tinha nove anos. Seu pai, Lewis Johnson, garantiu trabalho nos estaleiros navais de Oakland até

o fim da Segunda Guerra Mundial. A família então se mudou profundamente para o Vale de San Joaquin, onde Lewis Johnson procurou novamente trabalho como operário agrícola. A vida na costa oeste levou a família de Chowchilla para Madera, e brevemente para Fresno. A família vivia em casas improvisadas e Rafer Johnson colhia algodão junto com sua mãe, Alma Gibson Johnson, duas irmãs e dois irmãos, enquanto Lewis Johnson trabalhava como capataz na equipe de colheita de algodão. O jovem Rafer apanhava centenas de quilos de algodão por dia nos fins de semana e durante as férias da escola e trabalhava também em trabalhos estranhos. Em 1946, a família de Johnson tinha se estabelecido permanentemente na cidade do vale de Kingsburg, onde seu pai trabalhava para a ferrovia. Em Kingsburg, os Johnson viviam em uma área residencial, chamada “casas de seção”, construída tão perto dos trilhos da ferrovia que a terra tremia violentamente a cada passagem de trem.

Johnson ainda era um garoto na escola primária quando sofreu uma lesão debilitante enquanto brincava imprudentemente na esteira transportadora fora de uma fábrica de embalagem de alimentos. Em um terrível acidente, seu pé esquerdo ficou preso nos rolos, que arrancaram a sola do pé da Johnson. O pé ficou infectado e cicatrizou somente após uma lenta e dolorosa recuperação. Foi seu pé esquerdo que se rasgou, o que se tornaria seu pé de chumbo nas corridas de pista e de campo. Mesmo sendo um atleta superior na idade adulta, Johnson manteve que a dor daquela lesão permanecia uma presença constante, mesmo após a lesão ter sarado.

Na Califórnia, a Johnson freqüentou escolas integradas. Ao contrário de sua vida anterior no Texas, pouco se falava de racismo na Califórnia, e Johnson se sentia semelhante a seus colegas de pele mais clara. Ele freqüentou a Escola Primária Roosevelt onde suas qualidades de liderança brilhavam mesmo quando jovem. Ele foi eleito presidente do corpo estudantil na escola primária. No ensino médio, ele foi um aluno do segundo grau, presidente de sua classe e presidente do corpo estudantil durante o último ano. Além disso, ele foi membro da Federação de Bolsas de Estudo da Califórnia e de outros grupos extracurriculares.

Como atleta da Vikings of Kingsburg Joint Union High School, Johnson ganhou 11 cartas escolares, foi capitão de três equipes atléticas do ensino médio e se destacou em quatro esportes ao todo, balançando bastões de beisebol com tanta força que quebrou vários. Ele jogou em três times de basquete de todas as ligas e foi membro do time de futebol de todos os estados no décimo segundo ano. Johnson se sobressaiu no atletismo, onde ele derivou uma sensação de euforia dos desportos sem contato, sem complicações, de correr, pular e arremessar. “Não há futuro profissional no atletismo, isso é verdade. Mas há um presente estimulante”, disse ele e acrescentou: “Eu adorava cada esporte que praticava, mas era muito apaixonado pelo atletismo”

Com o apoio e o incentivo de um técnico de atletismo atento do ensino médio, Johnson ganhou resistência e transformou sua habilidade natural em habilidade atlética. Sua primeira competição após o ensino médio terminou em terceiro lugar para Johnson. A experiência aguçou o gosto de Johnson pela competição, e ele estabeleceu uma meta—para qualificar-se para as Olimpíadas programadas para Melbourne, Austrália, em 1956.

Atleta Colegiado e Mais

Johnson, que aspirava tornar-se dentista, matriculado na Universidade da Califórnia em Los Angeles (UCLA). Quando a escola ofereceu a Johnson sua escolha de uma bolsa de estudos de futebol ou um prêmio acadêmico, ele aceitou a bolsa de estudos acadêmica mais lucrativa e menos restritiva. Na UCLA ele entrou para o Corpo de Treinamento de Oficiais de Reserva da Força Aérea e se comprometeu com a fraternidade Pi Lambda Phi; ele foi, de fato, o primeiro afro-americano a se comprometer com uma fraternidade nacional na UCLA. Ele entrou na Cruzada do Campus por Cristo e eventualmente presidiu a seção da UCLA dessa organização. Ele encontrou tempo também para jogar basquetebol na UCLA durante a temporada 1958-59, e concorreu à presidência do corpo estudantil em 1959.

O treinador de atletismo de Johnson na UCLA, Elvin “Ducky” Drake, apoiou a Johnson em sua busca olímpica. Drake treinou a Johnson para um terceiro lugar nas provas olímpicas de 1956. Contudo, Johnson garantiu um lugar na equipe olímpica de atletismo dos EUA apenas para reanimar uma velha lesão no joelho duas semanas depois, enquanto competia nas provas de decatlo no Wabash College em Crawford, Illinois. Apesar disso, ele venceu as provas e foi para Melbourne, Austrália, para os jogos. Johnson, que venceu o decatlo com facilidade nos Jogos Pan Am na Cidade do México em 1955, era um favorito popular para ganhar o decatlo olímpico de 1956, mas a lesão na perna de decolagem causou inchaço, o que agravou a lesão. Ele deixou Melbourne com uma medalha de prata, embora tenha passado os meses seguintes em reabilitação e terapia após uma cirurgia no joelho.

Johnson era um homem de espírito dinâmico, e ele colocou o tempo de recuperação em um bom propósito. Ele refrescou sua média de notas vacilantes na escola e passou o verão de 1957 em uma viagem de boa vontade organizada através do Departamento de Estado dos Estados Unidos. A excursão de 89 dias o levou a Hong Kong, à Terra Santa e a outras partes da África, ao Oriente Próximo e aos países mediterrâneos. Ele retornou à competição de atletismo em 1958 e venceu o Kingsburg Invitational Decathlon. Depois foi para o decatlo da AAU em Palmyra, Nova Jersey, seguido pelo primeiro encontro de pista dupla EUA – EUA – EUA – R.S.S.R., realizado em Moscou. Lá, Johnson bateu o recorde mundial de decatlo.

Quando Johnson voltou de Moscou, recebeu o Troféu Mundial para a América do Norte da Helms Athletic Foundation. Pi Lambda Phi estabeleceu um prêmio anual de fraternidade em sua homenagem, e a Associação Nacional para o Progresso das Pessoas de Cor (NAACP) também o homenageou. Em 5 de janeiro de 1959 Sports Illustrated proclamou Johnson como o esportista do ano.

A Estrada Duro para o Ouro Olímpico

Um grave acidente de carro em 1959 resultou em danos à medula espinhal e à parte inferior das costas de Johnson e o fez perder tanto o decatlo da AAU quanto os jogos da Pan Am naquele ano. Após sete meses de dolorosa recuperação, Johnson começou a fazer jogging. Lentamente ele retomou o treinamento de corrida e sprint. Um mês antes das provas olímpicas de 1960 no decatlo da AAU em Eugene, Oregon, Johnson acelerou seu programa de recuperação para incluir os saltos. Novamente em 1960, como em 1956, Johnson se qualificou para a equipe olímpica. Ele foi aos jogos em Roma, Itália, como capitão da equipe americana e carregou a bandeira americana nas cerimônias de abertura.

Foi um momento tocante para Johnson, pois ele foi o primeiro afro-americano na história das Olimpíadas modernas a receber essa honra.

Johnson ganhou a medalha de ouro no decatlo naquele ano com uma pontuação recorde de 8.392 pontos e ganhou para si mesmo a distinção de ser o melhor atleta do mundo. Após sua vitória na medalha de ouro olímpica, ele recebeu o prêmio Associated Press Athlete of the Year, o prêmio California Athlete of the Year pela segunda vez, e inúmeras outras citações. Sua vida foi documentada com Mike Wallace, que narrou um especial de televisão produzido por David L. Wolper, e Johnson também apareceu em This Is Your Life. Years later, a casa de infância de Johnson em Kingsburg deu o seu nome a uma escola de ensino médio. Ele ficou comovido com o barulho e notou em sua autobiografia que, “Se um medalhista de ouro hoje recebesse tanta atenção quanto eu tive durante seis anos seguidos, ele já seria um homem rico”

Pós-Ano Olímpico

Durante os meses que se seguiram aos Jogos Olímpicos de 1960, a inclinação anterior de Johnson para a odontologia diminuiu. Ele recebeu inúmeras ofertas para jogar futebol profissional e basquetebol, mas em vez disso aceitou um contrato para fazer filmes com a Twentieth Century Fox. Entre seus créditos cinematográficos, ele apareceu com Woody Strode em Sergeant Rutledge e com Frank Sinatra em None But the Brave. Ele apareceu em filmes com Bob Hope e Elvis Presley e em dois filmes de Tarzan. Johnson aceitou papéis na televisão em Dragnet, Six Million Dollar Man, e Alfred Hitchcock Presents e serviu como comentarista da NBC para os Jogos Olímpicos de 1964 em Tóquio, Japão. Em meados dos anos 60 ele ancorou as notícias esportivas para a afiliada da ABC em Los Angeles, e ele apareceu em Mission: Impossible e Daniel Boone. Ele apareceu em um documentário encenado sobre os pioneiros negros do Sistema Público de Radiodifusão (PBS) chamado The Black Frontier e um filme subseqüente do PBS chamado Soul Soldier, sobre os Soldados Búfalo da 10ª Cavalaria dos EUA.

Later nos anos 60 Johnson aceitou um cargo na Continental Telephone como consultor de ação afirmativa fora de Bakersfield, Califórnia. Ele subiu nas fileiras executivas durante os anos 70 para se tornar vice-presidente de pessoal.

Embaixador da Boa Vontade

A Johnson também durante os anos 60 se afiliou a um grupo internacional de boa vontade chamado People to People. Depois de gastar consideráveis esforços para estabelecer capítulos do grupo nos campi universitários de todo o país, ele se estabeleceu em um posto encarregado do escritório da organização na Costa Oeste em Los Angeles, Califórnia. Ele também trabalhou com programas para jovens sob os auspícios da Comissão de Recreação do Estado da Califórnia.

Tendo em vista seu status de celebridade e por ser afro-americano, ele usou o poder de sua grande popularidade para promover causas sociais, incluindo moradias justas e igualdade de oportunidades nas indústrias de entretenimento. Ele trabalhou com a Liga Urbana, com a NAACP e com a mobilização nacional dos eleitores negros de James Meredith no Mississippi, em 1966. Além disso, ele foi filiado ao San Fernando Valley Fair Housing Counsel, e ao Voter Registration Program.

Quando Johnson recebeu o Prêmio do Povo para o Povo como Atleta do Ano após sua conquista de medalha de ouro em Roma em 1960, ele conheceu o falecido Procurador Geral dos EUA Robert F. Kennedy no caso da premiação. Seguiu-se uma amizade que gerou o envolvimento de Johnson em vários projetos públicos patrocinados por Kennedy, entre eles o Corpo da Paz e as Olimpíadas Especiais. Em 1968 Johnson serviu como delegado oficial para o bilhete presidencial Kennedy, embora a honra tenha se tornado trágica em 5 de junho de 1968, quando Robert Kennedy foi assassinado após as primárias presidenciais da Califórnia. Johnson, que testemunhou o assassinato em primeira mão, ajudou a prender o vôo do assassino e recuperou a arma do crime. Ele foi portador do caixão no funeral e testemunhou no julgamento do assassinato. Nos anos que se seguiram, Johnson foi um acompanhante frequente da viúva de Kennedy para encontros políticos e outros assuntos públicos.

Johnson manteve muitas filiações organizacionais durante os anos 70 e 80, incluindo a Fundação Close-Up na qual ele serviu como membro do conselho. Ele esteve envolvido com o Programa Juvenil Hershey Track and Field, a National Amateur Sports Development Foundation, a National Recreation and Park Association e o Painel Consultivo Atlético do Departamento de Estado dos EUA, bem como a Cruz Vermelha Americana e outros.

Mais Dias de Glória

Em 18 de dezembro de 1971, Johnson casou-se com Elizabeth “Betsy” Thorsen, professora do ensino médio no condado de Orange, Califórnia. O casal teve dois filhos: Jennifer, nascida em 1973; e Joshua, nascida em 1975. A família mudou-se para Sherman Oaks, Califórnia, em 1973.

Vinte e quatro anos após sua vitória medalha de ouro, Johnson reviveu seus dias de glória olímpica correndo a última volta das cerimônias de abertura e acendendo a tocha olímpica para as Olimpíadas de 1984 em Los Angeles, Califórnia. Em 1990 ele foi eleito para o Hall da Fama do National High School, e em 1992 recebeu o Prêmio Humanitário de Artes Livres para Crianças Abusadas. Em 2000 Johnson realizou um sonho único, e o que ele chamou de seu maior momento, quando viu sua própria filha competir nos Jogos Olímpicos em Sydney, Austrália.

Livros

Johnson, Rafer, The Best That I Can Be: An Autobiography, Doubleday, 1998.

Notable Black American Men, Gale Research, 1999.

Online

“From Rags to Sport Riches”, ESPN.com, http://espn.go.com/sportscentury (14 de dezembro de 2000).

“Campeão Olímpico Rafer Johnson”, 14 de setembro de 2000, http://sportsillustrated.cnn.com/olympics/news/2000/09/14/head-games-rafer-johnson/ (14 de dezembro de 2000).

“Rafer Johnson”, http: //www.webpak.net/~hallfame(23 de março de 2001).


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