Plato-feiten


De Griekse filosoof Plato (428-347 v. Chr.) richtte de Academie op, een van de grote filosofische scholen uit de oudheid. Zijn gedachte had een enorme invloed op de ontwikkeling van de westerse filosofie.

Plato werd geboren in Athene, de zoon van Ariston en Perictione, beiden van Atheense aristocratische afkomst. Hij leefde zijn hele leven in Athene, hoewel hij verschillende keren naar Sicilië en Zuid-Italië reisde, en één verhaal zegt dat hij naar Egypte reisde. Er is weinig bekend over zijn vroege jaren, maar hij kreeg het beste onderwijs dat Athene de engeltjes van zijn adellijke families te bieden had en hij wijdde zijn aanzienlijke talenten aan de politiek en het schrijven van tragedies en andere vormen van poëzie. Zijn kennismaking met Socrates veranderde de loop van zijn leven. De dwingende kracht die Socrates’ methoden en argumenten hadden over de geesten van de jeugd van Athene greep Plato even stevig aan als vele anderen, en hij werd een nauwe bondgenoot van Socrates.

Het einde van de Peloponnesische oorlog (404 v. Chr.) liet Plato in een onverzoenlijke positie achter. Zijn oom, Critias, was de leider van de Dertig Tirannen die aan de macht werden gebracht door de zegevierende Spartanen. Een van de middelen om zich aan de macht te houden was om zoveel mogelijk Atheners te betrekken bij hun gruwelijke daden. Zo werd Socrates, zoals we in Plato’s Apologie leren, bevolen om een man te arresteren en hem vanuit Salamis naar Athene te brengen voor executie. Toen de grote leraar weigerde, was zijn leven in gevaar, en hij werd waarschijnlijk alleen gered door de omverwerping van de Dertig en het herstel van de democratie.

Plato werd afgestoten door de doelstellingen en methoden van de Dertig en verwelkomde het herstel van de democratie, maar zijn wantrouwen tegenover de grillige demo’s werd zo’n 4 jaar later nog groter toen Socrates werd berecht op basis van verzonnen aanklachten en ter dood werd veroordeeld. Plato was bij het proces aanwezig, zoals we in de verontschuldiging leren, maar was niet aanwezig toen de hemlock aan zijn meester werd toegediend, hoewel hij het tafereel in de Phaedo levendig en ontroerend gedetailleerd beschrijft. Hij keerde zich vervolgens af van de hedendaagse Atheense politiek en nam nooit actief deel aan de regering, hoewel hij via vrienden wel probeerde de loop van het politieke leven in de Siciliaanse stad Syracuse te beïnvloeden.

Plato en enkele van zijn vrienden trokken zich kort na de dood van Socrates uit Athene terug en bleven bij Euclides in Megara. Zijn productieve jaren werden onderbroken door drie reizen naar Sicilië, en zijn literaire productie, die allemaal overleefde, kan gemakkelijk worden besproken in het kader van die reizen.

De eerste reis, naar Zuid-Italië en Syracuse, vond plaats in 388-387 voor Christus, toen Plato kennismaakte met Archytas van Tarentum, de Pythagoreeër, en Dion van Syracuse en zijn beruchte zwager Dionysius I, heerser van die stad. Dionysius was toen op het hoogtepunt van zijn macht en prestige op Sicilië omdat hij de Grieken daar had bevrijd van de dreiging van het Carthaagse overheersingsschap. Plato werd echter beter bevriend met Dion, en Dionysius’ nogal hardvochtige behandeling van zijn Atheense gast kan worden toegeschreven aan de jaloersheid die die hechte vriendschap teweegbracht. Op Plato’s terugreis naar Athene zette Dionysius’s bemanning hem af op het eiland Aegina, dat op dat ogenblik in een kleine oorlog met Athene verwikkeld was, en Plato zou als krijgsgevangene verkocht kunnen zijn als hij niet door Anniceris van Cyrene, één van zijn vele bewonderaars, vrijgekocht was geweest.

Zijn dialogen

Op zijn terugkeer naar Athene begon Plato les te geven in de Gymnasium Academe en verwierf kort daarna onroerend goed in de buurt en stichtte zijn beroemde Academie, die overleefde tot de filosofische scholen werden gesloten door de christelijke keizer Justinianus in het begin van de 6e eeuw na Christus. Plato was begonnen met het schrijven van de dialogen, die enkele jaren voor de oprichting van de Academie het kenmerk van zijn filosofische expositie werden. Tot deze vroege periode, voor de eerste reis naar Sicilië, behoren de Laches, Charmides, Euthyphro, Lysis, Protagoras, Hippias Minor, Ion, Hippias Major, Apology, Crito, en Gorgias. Socrates is de hoofdpersoon in deze dialogen, en verschillende abstracties worden besproken en gedefinieerd. De Laches gaat over moed, Charmides met sophrosyne (gezond verstand), Euthyphro met vroomheid, Lysis met vriendschap, Protagoras met de leer van arete (deugd), en ga zo maar door. De Apologie en Crito onderscheiden zich enigszins van de andere werken van deze groep doordat ze ingaan op historische gebeurtenissen, het proces van Socrates en de periode tussen zijn veroordeling en de executie. Het verbindende element in al deze werken is de figuur van Socrates en zijn nogal negatieve functie in het onthullen van de misvattingen in de conventionele behandeling van de besproken onderwerpen.

Plato’s eigen grote bijdragen beginnen te verschijnen in de tweede groep van geschriften, die dateren uit de periode tussen zijn eerste en tweede reis naar Sicilië. Tot deze tweede groep behoren de Meno, Cratylus, Euthydemus, Menexenus, Symposium, Phaedo, Republic, Phaedrus, Parmenides, en Theaetetus. De ontwikkeling van ideeën in de eerdere dialogen is in deze werken te zien. De Meno gaat verder met de vraag naar de leerbaarheid van de deugd die voor het eerst in Protagoras wordt behandeld en introduceert de leer van anamnese (herinnering), die een belangrijke rol speelt in Plato’s visie op het vermogen van de mens om de waarheid te leren kennen. Aangezien de ziel onsterfelijk is en in een eerder stadium de Vormen, of Ideeën, die de eeuwige en onveranderlijke waarheden van het universum zijn, heeft overwogen, leren de mensen niet, maar onthouden.

De aanzet tot het leren of herinneren van de waarheid wordt geopenbaard in het Symposium, waar de opstijging van de lichamelijke werkelijkheid naar de eeuwige en onstoffelijke waarheid wordt beschreven. De scène is een diner in het huis van de tragische dichter Agathon, en elke gast draagt een korte toespraak bij over de god Eros. Socrates snijdt echter door de geraffineerde argumenten van zijn vrienden heen en prijst Eros niet als een aparte en onafhankelijke god, maar als een tussenpersoon tussen goden en mensen. Het is Eros die de mensheid op zoek doet gaan naar schoonheid, hoewel de onverlichte minnaar voor een tijdje mag denken dat hij echt op zoek is naar het stoffelijk overschot van zijn geliefde. Uiteindelijk gaat men echter van de liefde voor het lichaam naar de liefde voor de schoonheid die het lichaam vertegenwoordigt, enzovoort, totdat men zich realiseert dat het uiteindelijke doel dat men nastreeft de contemplatie van de schoonheid zelf en van de vormen is. De Vormen zijn de ware

realiteit en geven hun essentie op een of andere manier door aan kortstondige, lichamelijke objecten, en de mens kan deze ware realiteit leren kennen door middel van strenge discipline van geest en lichaam, en Plato ging zo ver om een ruwe schets te maken voor een utopische staat in zijn Republic.

De Republiek

Socrates is opnieuw de hoofdpersoon in de Republic, hoewel dit werk minder een dialoog is dan een lange discussie van Socrates over rechtvaardigheid en wat het betekent voor het individu en de stadstaat. De grote utopische staat wordt alleen beschreven als een analoog aan de ziel om beter te begrijpen hoe de ziel het soort evenwicht en harmonie zou kunnen bereiken dat nodig is voor het rationele element om het te beheersen. Zoals er drie elementen zijn voor de ziel, het rationele, het minder rationele en het impulsieve irrationele, zo zijn er drie klassen in de staat, de heersers, de beschermers en de werkers. De heersers zijn geen erfelijke clan of een zichzelf in stand houdende hogere klasse, maar bestaan uit degenen die uit de bevolking als geheel zijn voortgekomen als de meest begaafde intellectuelen. De beschermers dienen de samenleving door de orde te handhaven en door de praktische zaken van de overheid, waaronder het voeren van oorlogen, af te handelen, terwijl de arbeiders de nodige arbeid verrichten om het geheel soepel te laten verlopen. Zo leiden de meest rationele elementen van de stadstaat het en zien ze in dat alles een opleiding krijgt die in overeenstemming is met hun capaciteiten.

De wijsheid, moed en gematigdheid gecultiveerd door de heersers, beschermers en arbeiders produceren idealiter de gerechtigheid in de maatschappij die deze deugden in de individuele ziel voortbrengen wanneer ze door de drie elementen van die ziel worden gecultiveerd. Alleen wanneer de drie in harmonie werken, met intelligentie die duidelijk onder controle is, bereikt het individu of de staat het geluk en de vervulling waartoe het in staat is. De Republiek eindigt met de grote mythe van Er, waarin de omzwervingen van de ziel door middel van geboorten en wedergeboorten worden verteld. Men kan bevrijd worden van de cyclus na een tijd door levens van steeds grotere spirituele en intellectuele zuiverheid.

Plato’s tweede reis naar Syracuse vond plaats in 367 v.C. na de dood van Dionysius I, maar zijn en Dion’s pogingen om de ontwikkeling van Dionysius II te beïnvloeden volgens de in de Republic vastgelegde lijnen voor de filosoof-koning slaagden niet, en hij keerde terug naar Athene.

Last Works

Plato’s laatste groep van werken, geschreven na 367, bestaat uit de Sophist, de Statesman, Philebus, Timaeus, Critias, en de Laws. De Sophist, neemt de metafysische vraag van zijn en niet-zijn op zich, terwijl de Statesman concludeert dat het beste type stadstaat degene zou zijn waarin de expert absoluut gezag krijgt zonder dat hij wordt gehinderd door wetten of grondwet. De Timaeus bespreekt de rationaliteit die inherent is aan het universum en die Plato’s plan bevestigt, terwijl de Wetten, Plato’s laatste werk, opnieuw de vraag opneemt naar het beste kader waarin de samenleving zou kunnen functioneren voor de verbetering van haar burgers. Hier wordt grote nadruk gelegd op een bijna mystieke benadering van de grote waarheid van het rationele universum.

Plato’s derde en laatste reis naar Syracuse werd enige tijd voor 357 v.C. gemaakt, en hij was niet succesvoller in zijn pogingen om de jonge Dionysius te beïnvloeden dan hij eerder was geweest. Dion deed het niet beter en werd door de jonge tiran verbannen, en Plato werd in semicaptiviteit vastgehouden voordat hij werd vrijgelaten. Plato’s Seventh Letter, de enige in de verzameling van 13 als juist beschouwde, misschien zelfs uit de hand van Plato zelf, vertelt over zijn rol in de gebeurtenissen rond de dood van Dion, die in 357 v. Chr. in Syracuse binnenkwam en Dionysius ten val bracht. Het is echter interessanter voor Plato’s verklaring dat de diepste waarheden niet mogen worden gecommuniceerd.

Plato stierf in 347 v.C., de stichter van een belangrijke filosofische school, die bijna 1.000 jaar bestond, en de meest briljante van de vele leerlingen en volgelingen van Socrates. Zijn systeem trok vele volgelingen aan in de eeuwen na zijn dood en dook op als het neoplatonisme, de grote rivaal van het vroege christendom.

Verder lezen op Plato

Een leesbare vertaling van het Platonisch corpus is te vinden in de uitgave van Benjamin Jowett, The Dialogues of Plato (1953), die analyses bevat. Speciale behandelingen zijn te vinden in J. Burnett, Griekse Filosofie (1914); A.E. Taylor, Plato: The Man and His Work (1927); en Paul Shorey, What Plato Said (1933).


GOSTOU? PARTILHE COM OS SEUS AMIGOS!