Pinckney Benton Stewart Pinchback Feiten


Pinckney Benton Stewart Pinchback (1837-1921) was de eerste Afro-Amerikaan die gouverneur van een staat werd.

Alhoewel hij niet door het volk werd gekozen, rukte P.B.S. Pinchback op naar het kantoor van de gouverneur in Louisiana toen de politieke onrust een crisispunt bereikte. Een groot deel van zijn leven bevond Pinchback zich in unieke omstandigheden omdat hij van gemengd erfgoed was. Aan de ene kant was hij in staat om een deel van het onderwijs, de zakelijke mogelijkheden en het materiële comfort te bereiken dat normaal gesproken alleen voor blanken van de dag beschikbaar is. Maar hij was ook het slachtoffer van discriminatie. Op de vraag welke erfenis hij als bron van trots gebruikte, antwoordde Pinchback: “Ik denk niet dat de vraag legitiem is”.

een, want ik heb geen controle over de zaak. De trots van een man beschouw ik als geboren uit zijn associaties, en de mijne is misschien geen uitzondering op de regel.”

Pinchback is in mei 1837 in Macon, Georgië, geboren uit een slavin en haar vroegere meester die toen als man en vrouw samenleefden. Destijds was de familie op weg naar een nieuw leven in Mississippi, waar de senior Pinchback een nieuwe, veel grotere plantage had gekocht. In zijn jeugd woonde Pinchback in een relatief welvarende omgeving en zijn ouders stuurden hem zelfs naar het noorden, naar Cincinnati, om daar naar de middelbare school te gaan. In 1848 stierf zijn vader, en om het verdriet van zijn vrouw en vijf kinderen te vergroten, waren de vaderlijke familieleden wraakzuchtig. Ze onterfden Pinchback’s moeder en haar kinderen. Om de mogelijkheid te omzeilen dat de noordelijke Pinchbacks zich de kinderen wettelijk zouden toe-eigenen als slavenbezit, vluchtte Pinchback’s moeder met alle vijf naar Cincinnati. P. B. S. Pinchback werkte vele jaren op de boten die de Ohio en de Mississippi rivieren planden. Sommigen waren beruchte gokholen, en het was op zo’n schip dat Pinchback een posse van blanke gokkers tegenkwam die hem aannamen als hun persoonlijke assistent. Hij werd al snel zelf een ervaren oplichter in drie-kaart-monte en chuck-a-luck, maar om grote repercussies te voorkomen, waren zijn slachtoffers slechts zijn collega’s uit Afrika en Amerika op de boot.

Gevochten in de Burgeroorlog

In 1860, toen Pinchback 23 was, trouwde hij met Nina Hawthorne, een 16-jarige uit Memphis. Toen de Burgeroorlog het jaar daarop uitbrak, hoopte Pinchback te vechten…

aan de kant van de troepen van de Unie tegen het Zuiden. De belangrijkste kwestie in het conflict tussen het Noorden en het Zuiden was de slavernij, en de erfenis van Pinchback gaf hem inzicht in de status van zowel de zwarten als de blanken in het land. In 1862 kwam hij op een kronkelende manier in New Orleans terecht, dat toen door de noordelijke troepen werd bezet. Daar voedde hij verschillende compagnieën op van het Corps d’Afrique, onderdeel van de Louisiana National Guard, en was hij de enige officier van Afro-Amerikaanse afkomst van het militaire lichaam.

In 1863, twee keer gepasseerd voor promotie en moe van de vooroordelen die hij bij elke beurt tegenkwam, nam Pinchback ontslag bij de Guard. Toen de oorlog eindigde en de slaven geëmancipeerd waren, verhuisden hij en zijn vrouw naar Alabama, gretig om hun nieuwe vrijheid als volwaardige burgers te testen. De raciale spanningen in hun nieuwe omgeving bereikten echter een schokkend niveau van wreedheid. De bezettende krachten van de Unie deelden dezelfde vooroordelen als die van hun voormalige Confederatieve vijanden en trokken soms ‘s nachts het Confederatieve uniform aan en terroriseerden de pas bevrijde Afro-Amerikanen. De bewegingen van de Afro-Amerikanen werden ook beperkt door de zogenaamde “zwarte codes” in het Zuiden, en het werd duidelijk dat blanke Zuidelijke politici er alles aan zouden doen om te voorkomen dat ze enige politieke macht zouden krijgen. Pinchback’s politieke carrière werd geboren uit dit vijandige klimaat. Hij begon zich uit te spreken op openbare bijeenkomsten en werd al snel een bekende redenaar die de voormalige slaven aanspoorde om zich politiek te organiseren.

Pinchback keerde uiteindelijk terug naar New Orleans met zijn familie. Nu een toegewijde Republikein—de partij van Abraham Lincoln die oorspronkelijk was opgericht om zich te verzetten tegen slavernij—hij werd verkozen tot afgevaardigde van de Republikeinse Staatsconventie en sprak zelfs voor de vergadering. Zijn oraties hielpen hem te winnen voor de verkiezing van het Centraal Uitvoerend Comité van de partij. Tijdens de constitutionele conventie van 1867-68 aanvaardde Pinchback de kandidatuur voor een Republikeinse staatssenator op het Republikeinse ticket. Hij voerde een krachtige campagne voor zowel zichzelf als voor zijn nauwe politieke bondgenoot, Henry Clay Warmoth, een andere radicale Republikein en Pinchback’s mentor. Toen Pinchback ternauwernood zijn bod op de zetel van de staatssenaat verloor, klaagde hij de stemfraude aan. De nieuw bijeengeroepen wetgevende macht ging akkoord en stond hem toe zijn ambtseed af te leggen.

Geschikte staatssenaat

Pinchback sloot zich aan bij een Louisiana senaat die 42 vertegenwoordigers van Afro-Amerikaanse afkomst— de helft van de kamer— en 7 van de 36 zetels in de senaat, en zijn gevechten tegen de racistische Democraten van de staat brachten hem vijanden. Toen hij in september 1868 in New Orleans op straat liep, werd er een aanslag gepleegd op zijn leven, maar Pinchback schoot terug in de tijd. De meer conservatieve Democratische kranten verguisden hem als ongeschikt om een openbaar ambt te bekleden. Zoals James Haskins in Pinckney Benton Stewart Pinchback opmerkte, “kwam er in deze tijd een keerpunt voor Pinchback; hij zou blijven werken voor zijn volk en voor zichzelf, maar hij zou geen blanken meer vertrouwen, en hij zou alles nemen wat hij van hen kon krijgen”. Pinchback was niet de enige. In 1871 was bijna de hele staatswetgevende macht ontaard in politieke corruptie; machtsmisbruik en misbruik van overheidsgeld werden synoniem met het tijdperk van de wederopbouw.

In 1871 stierf de luitenant-gouverneur van Warmoth, een Afrikaans-Amerikaanse arts genaamd Oscar Dunn, plotseling aan een longontsteking. In een poging om de Democratische controle van de staat te dwarsbomen, werd Pinchback’s naam naar voren gebracht door de Warmoth factie als vervanger van Dunn, en de senaat verkoos hem met een kleine marge in december van dat jaar. Het luitenant-gouverneurschap bracht ook de post van president pro tempore van de staatssenaat mee. Op het moment van Pinchback’s beklimming naar het op één na hoogste politieke bureau van Louisiana, was het politieke klimaat in de staat breekbaar en gewelddadig. Een tweede wetgevende macht had de senaat van het Huis van Afgevaardigden bijeengeroepen, en beide politieke organen stierven voor wettelijke controle van de staat, bewerend dat zij het electoraat vertegenwoordigden. Meestal Democraten, had deze groep lang geprobeerd om Warmoth te beschuldigen, maar had zich teruggetrokken toen Pinchback Dunn als luitenant-gouverneur verving.

Werd eerste Afrikaans-Amerikaanse gouverneur

Pinchback ging verder in zijn rol als luitenant-gouverneur voor de rest van 1872, maar tegen de val van dat jaar hadden veel Republikeinen in de staat zich op Warmoth gekeerd en wilden hem ontzetten. De verkiezingsuitslag kwam opnieuw in geschil, en Warmoth voerde een speciale uitgebreide wetgevende zitting uit om het probleem op te lossen. Door ingewikkelde politieke manoeuvres—en met behulp van Pinchback—een Huis meerderheid schoot Warmoth uit zijn gouverneurspost op 21 november; Pinchback legde korte tijd later de eed van zijn ambt af. De Democraten van de staat waren natuurlijk woedend om een man van Afrikaans-Amerikaanse afkomst in de stoel van de gouverneur te hebben, maar het Hooggerechtshof van de staat bevestigde de wettigheid van de beklimming van Pinchback.

.

Er was een formele aanklacht tegen Warmoth aan de gang, terwijl Pinchback zijn taken als waarnemend gouverneur ging vervullen. Pinchback werd de ontvanger van gemene haatmail uit het hele land en meer lokale bedreigingen op zijn eigen leven. Honderd jaar later was Pinchback nog steeds de enige Afro-Amerikaan die een dergelijke positie van politieke macht had bereikt, hoewel hij niet door het volk was gekozen. Toen de definitieve scores binnenkwamen en werden geaccepteerd voor de verkiezingen in november 1872, werd de Republikein William Kellogg tot gouverneur verklaard en werd hij op 13 januari 1873 beëdigd, waarmee een einde kwam aan Pinchback’s korte, maar historische uitvoerende stint.

In diezelfde verkiezing had Pinchback zich kandidaat gesteld voor een zetel in de Amerikaanse Senaat, en in januari 1873 werd hij congreslid. Het was een openbaar ambt dat hij al lang begeerd had, en daarmee bereikte hij als eerste Afrikaans-Amerikaanse vertegenwoordiger van de staat in Washington een andere baanbrekende prestatie. Zijn overwinning was echter van korte duur, omdat tegengestelde facties in de staat hem ontmaskerde door verkiezingsfraude aan te klagen en in plaats daarvan een blanke kandidaat te benoemen. Het was het begin van een omkering van de politieke verworvenheden die de Afrikaanse Amerikanen sinds het einde van de oorlog hadden bereikt.

In 1885, bijna 50 jaar oud, ging Pinchback rechten studeren aan de Straight University en was hij lid van de eerste klas die afstudeerde. In het begin van de jaren 1890 verhuisden Pinchback en zijn familie naar New York City, waar hij diende als een Amerikaanse marshal, maar later vestigden ze zich in Washington, D.C. Helaas waren de prestaties die hij had verricht in de richting van—voornamelijk de politieke vooringenomenheid van Afro-Amerikanen—werden tegen die tijd legaal en illegaal teruggedraaid. Met de herbevestiging van de wetgevende controle van de staat door de Zuidelijke Democraten en de uitspraak van het Hooggerechtshof van de VS in 1896 Plessy vs. Ferguson die “afzonderlijke maar gelijke” openbare voorzieningen toestond, werd de witte macht weer stevig verankerd in het Zuiden. Het aantal geregistreerde zwarte kiezers in Louisiana was een indicatie: het daalde van 130, 000 in 1896 naar 1, 300 in slechts acht jaar.

Pinchback stierf in december 1921 en werd begraven op de Metairie Ridge begraafplaats van New Orleans. In een tachtigste verjaardagsfeestje enkele jaren eerder had de dichter Bruce Grit de prestaties van Pinchback in het reconstructie-tijdperk gevierd, toen hij en andere Afro-Amerikanen een behoorlijke mate van politieke macht verwierven. “De gelijkheid die we nastreven is niet om bij ons te komen door middel van een geschenk, maar door middel van een strijd, niet fysiek maar intellectueel”, verklaarde Grit. “In deze strijd moeten we zo wijs zijn als slangen, en onschadelijk als duiven. De burgerlijke en politieke ervaringen van Gouverneur Pinchback moeten dienen als een gids voor onze jonge mannen in de toekomst en hen helpen om de barrières te slechten die werden opgericht door het ontwerpen van blanke mannen van zijn eigen politieke geloof. … Hij is een van de laatste van de oude garde en hij heeft een goed gevecht gestreden.”

Verder lezen op Pinckney Benton Stewart Pinchback

Sobel, Robert en John Raimo, redactie, Biografisch repertorium van de gouverneurs van de Verenigde Staten, 1789-1978, Meckler Books, 1978, p. 572.

Haskins, James, Pinckney Benton Stewart Pinchback, Macmillan, 1973.


GOSTOU? PARTILHE COM OS SEUS AMIGOS!