Pieter Retief Facts


Pieter Retief (1780-1838) was een Zuid-Afrikaanse emigrantenleider. Sommige historici noemen hem de eerste “president” van het Nederlandstalige volk van Zuid-Afrika. Hij gaf uitdrukking aan het rassenbeleid van zijn volk en formuleerde hun republikeinse idealen.

Pieter Retief werd geboren op 12 november 1780 in Wagenmakersvallei (modern Wellington, Zuid-Afrika), vreemd genoeg om Franse ouders zuiver te laten bloeden, hoewel er een eeuw was verstreken sinds de emigratie van de hugenoten. Er was niet veel uitzicht op een inkomen voor alle 10 kinderen op de wijnboerderij van de familie, dus Pieter werd een bediende in een winkel. Later vertrouwde zijn werkgever hem een voorraad goederen toe en ging hij naar het oosten, waar hij de grens van de Kaapse Kolonie bereikte.

Retief’s brieven laten zien dat hij een intelligent en verfijnd persoon is geweest. Hij had een onweerlegbare staat van dienst op het gebied van de moraal

integriteit, eerlijkheid en welwillendheid. Hij was een rusteloos persoon, gedreven door een ondernemend karakter en grenzeloze energie.

Leven als grensarbeider

In 1814 trouwde Retief met Lenie Greyling. Hij kocht een boerderij aan de Koega rivier maar verhuisde daarna naar Grahamstown, waar hij een van de rijkste mannen werd. Hij viel uiteindelijk ten prooi aan zijn minder scrupuleuze zakenpartners en ging failliet. Retief keerde terug naar de boerderij—in de Grote Winterberg. Hij herwon al snel zijn solvabiliteit en toonde zich een dappere, gerespecteerde en gewaardeerde commandant, een favoriet bij de autoriteiten en een vertrouwde leider van zijn medeburgers.

Woordvoerder van zijn volk

Als bemiddelaar in alle contacten tussen burgers en de overheid was Retief de belichaming van coöperatieve kracht, een man die zijn uiterste best deed om permanente vrede en veiligheid aan de grens te bewerkstelligen. Na verloop van tijd bleken deze pogingen zinloos, en uiteindelijk wanhoopte hij. Hij plande en bereidde de ordelijke emigratie van de ontevreden Boeren in noordelijke richting naar het land voorbij de Oranje en Vaalse rivieren voor.

Retief vatte de redenen voor deze Grote Trek samen en formuleerde de idealen van de emigrantenboeren. Om de veelvuldige verliezen en ongeregeldheden aan de oostelijke grens te controleren, visualiseerde hij een Voortrekker-regering in het binnenland die de belichaming zou zijn van een ordelijke staat, waar “uitzicht op vrede en geluk voor hun kinderen” zou zijn en waar “met vastberadenheid, het principe van ware vrijheid zal worden gewaardeerd”—een regering met “juiste wetten,” gebaseerd op het fundamentele concept van “gerechtigheid”. Hij gaf een manifest uit op 22 jan. 1837, dat de onafhankelijkheidsverklaring van de Voortrekker boeren was.

Retief werd gekozen tot gouverneur van de Voortrekkerswijk en kwam vervolgens bijeen in Thabanchu in het binnenland. In september ondernam hij een verkenningstocht naar Port Natal en ging hij ruilen met de Zoeloe-koning Dingane. Hij kwam in november aan bij de laager. Zijn ambitie om in het beloofde land tussen de Tugela en Umzimvubu te verblijven werd bijna vervuld. Op verzoek van Dingane strafte Retief Sekonyela in januari 1838 voor de diefstal van Zoeloe-runderen door deze laatste. Vervolgens ging hij naar de hoofdstad van de Zoeloe om het afstaan van het grondgebied in Natal aan de emigrantenboeren te regelen.

Maar de tragedie wachtte op de man die zoveel had gedaan voor de verbetering van zijn medeburgers. Op 6 februari 1838 werden Zulu krijgers—op bevel van Dingane “Dood de tovenaars!”—slachtte Retief en zijn compagnie af in de heuvels van Umgungundlovu.

Een evaluatie

De dood van Retief ontnam de Voortrekkers een talentvolle, verziende staatsman. Twee brieven illustreren zijn genialiteit. Op 18 juli 1837 schreef Retief aan inheemse kapiteins in de buurt. Deze brief schetste niet alleen de Voortrekkersprincipes van de segregatie, dat wil zeggen de nog steeds achtergehouden notie van gescheiden ontwikkeling van Europees en niet-Europees in Zuid-Afrika, maar ook het allesoverheersende idee van het vreedzaam samenleven van naties. De rassenpolitiek van de Afrikaner had zich al lang voor het schrijven van deze brief ontwikkeld, maar Retief gaf als leider van de Voortrekkers voor het eerst uitdrukking aan deze principes.

Drie dagen later schreef hij aan de gouverneur van de Kaapse Kolonie, waarin hij verklaarde dat de Voortrekker-gemeenschap erkend wilde worden als “een vrij en onafhankelijk volk”. Dit verzoek werd afgewezen, maar voor het eerst werden de republikeinse begrippen van de Afrikaner op internationaal niveau verwoord. Misschien overdreef Preller niet toen hij zijn biografie over Retief afrondde door te zeggen: “[Het is] Retief’s grootste deugd dat hij in zijn daden en in zijn dood de Nederlands-Afrikaanse emigranten dwong te geloven dat ze niet slechts geïsoleerde, zwervende individuen waren, maar dat iedereen deelnam aan een grote nationale band, met één zorg en één bestemming.”

Verder lezen op Pieter Retief

De grote biografieën van Retief zijn in het Afrikaans. Aanbevolen voor de algemene historische achtergrond zijn George M. Theal, A History of South Africa (1904); George E. Cory, The Rise of South Africa (1910); Manfred Nathan, The Voortrekkers of South Africa (1937); R. U. Kenney, Piet Retief: the Dubious Hero (1976) en Eily en Jack Gledhill, In the Steps of Piet Retief (1980).


GOSTOU? PARTILHE COM OS SEUS AMIGOS!