Phineas Taylor Barnum Feiten


Phineas Taylor Barnum (1810-1891), Amerika’s grootste showman van de 19e eeuw, instrueerde en vermaakte een natie met zijn museum en later zijn circus.

Sprekend over zijn jeugd, zei P.T. Barnum: “Ik was altijd bereid om plezier te maken, of plannen te maken om geld te verdienen, maar hard werken zat beslist niet in mijn lijn.” Inderdaad, hij slaagde erin om veel geld te verdienen door hard te werken aan het hebben van plezier. Zijn liefde voor een grapje kwam natuurlijk bij hem op. Toen hij in 1810 in Bethel, Conn. werd geboren, deed zijn grootvader hem een perceel grond cadeau dat bekend stond als lvy Island. De opgroeiende jongen werd voortdurend herinnerd aan zijn eigendom. Toen hij 10 jaar oud was, ging hij op bezoek bij zijn landgoed en ontdekte dat het “een waardeloos stuk dorre grond” was.

Vroegere beroepen en Joice Heth

Toen Phineas 15 jaar was, stierf zijn vader, waardoor zijn weduwe en vijf kinderen berooid achterbleven. Phineas werd meteen klerk in een plattelandswinkel, waar hij de fijne kunst van de Yankee handel leerde. In de loop van de volgende 10 jaar was hij winkeleigenaar, directeur van loterijen en krantenuitgeverij. Op 19-jarige leeftijd ging hij op pad met een plaatselijke naaister, Charity Hallett (die 44 jaar lang zijn vrouw zou blijven en hem vier dochters zou geven). Op 22-jarige leeftijd, als uitgever van de Herald of Freedom, werd hij gevangen gezet voor het lasterlijk beschuldigen van een diaken van woeker; bij zijn vrijlating 60 dagen later werd Barnum opgewacht door een band en “een koets getrokken door zes paarden” voor een optocht terug naar de stad.

De embryoshowman was in ontwikkeling, maar pas in 1835, toen hij Joice Heth ontmoette, werd de Prins van de Humbugs geboren. Joice Heth was een gehandicapte Afrikaans-Amerikaanse vrouw die, zo beweerden haar sponsors, 160 jaar oud was en de verpleegster van George Washington was geweest. Gezien haar mogelijkheden als menselijke nieuwsgierigheid, kocht Barnum het recht om haar te exposeren, samen met de documenten die haar leeftijd valideren, en zette haar op haar bank in Niblo’s Garden in New York City. Ze was erg populair, maar toen de interesse begon te groeien, verscheen er een krantenartikel dat suggereerde dat Joice helemaal niet menselijk was, maar een “automaat” gemaakt van balein, indiaans rubber, en veren. De tentoonstellingsruimte was weer vol, want Barnum wist altijd al het nieuws en de reclamekaternen van de kranten te gebruiken. Uiteindelijk, na haar dood in 1836, toen een autopsie bewees dat Joice niet meer was geweest dan

80 jaar oud, was Barnum net zo verbaasd en verontwaardigd als ieder ander. Hij had echter geleerd dat “het publiek geneigd lijkt te zijn om zich te amuseren, zelfs als ze zich bewust zijn van het feit dat ze bedrogen zijn”.

Amerikaans Museum

Voor de volgende vier jaar was Barnum een rondtrekkende showman in het Westen en het Zuiden. In 1840 was hij terug in New York, arm, moe van het reizen, en zonder vooruitzichten. Toen hij hoorde dat het Amerikaanse museum van Scudder (met zijn rariteitencollectie) te koop was, was Barnum vastbesloten om het te kopen. “Met wat?” vroeg een vriend. “Brass,” antwoordde Barnum, “voor zilver en goud heb ik er geen.” Hij hypothekeerde zichzelf aan de eigenaar van het gebouw, en stelde voor om als onderpand goede referenties te hebben, een vastberadenheid om te slagen, en een “waardevol en sentimenteel” stuk onroerend goed dat bekend staat als Ivy Island. Eind 1842 was het museum van hem en een jaar later had hij geen schulden meer.

Het Amerikaanse museum van Barnum zou de beroemdste bezienswaardigheid van de eeuw worden. Hier kon het publiek in steeds wisselende en uitgebreid geadverteerde parade, opgeleide honden en vlooien, automaten, jongleurs, buiksprekers, levende beeldhouwers, albino’s, zwaarlijvige mannen, vrouwen met een baard, een grote verscheidenheid aan zang- en danshandelingen, modellen van Parijs en Jeruzalem, zien, diorama’s van de Schepping en de Zondvloed, glasblazers, breimachines, Afro-Amerikanen die een oorlogsdans uitvoeren, samengevoegde tweelingen, bloemen- en vogelshows, walvissen, zeemeerminnen, deugdzame melodrama’s zoals De Dronkaard, een menagerie van zeldzame dieren, en een aquarium— “allemaal voor vijfentwintig cent, kinderen halve prijs. “

Zijn showman is blij met het zoeken naar het prachtige en het nieuwsgierige kende geen grenzen. “Het enige doel,” zei hij, “was de mensen aan het denken te zetten, en te laten praten, en zich af te vragen, en … ga naar het museum.” Zijn Grote Model van Niagara Falls with Real Water was eigenlijk 18 centimeter hoog; de Feejee Mermaid was echt een apenkop en torso versmolten met de staart van een vis; het Woolly Horse of the Frozen Rockies was in werkelijkheid veulens in Indiana. Slechts de helft van de grappen maakte Barnum een poging om de geboorteplaats van Shakespeare te kopen, de leider van de Zoeloe in te huren die onlangs een Britse troepenmacht in een hinderlaag had gelokt, en een ijsberg naar de haven van New York te slepen. In totaal heeft het museum tijdens zijn bestaan meer dan 600.000 stukken tentoongesteld.

Tom Thumb en Jenny Lind

Generaal Tom Thumb was Barnum’s grootste attractie. Charles S. Stratton, een inwoner van Bridgeport, Conn., was 25 centimeter lang en woog 15 pond toen hij Barnum in dienst trad in 1842. Toen hij in 1883 stierf, op 45-jarige leeftijd, had hij miljoenen dollars verdiend en was hij blij met een internationaal publiek. In de eerste van Barnum’s vele Europese junkets vermaakte de generaal koningin Victoria, koning Lodewijk Philippe en andere koningen met zijn liederen, dansen en imitaties in het klein. Van de 82 miljoen kaartjes die Barnum tijdens zijn leven verkocht voor verschillende attracties, verkocht Tom Thumb meer dan 20 miljoen.

In 1850 werd Barnum impresario en introduceerde de bekendste zangeres van haar tijd, Jenny Lind, aan het Amerikaanse publiek. De immens winstgevende tournee van deze gracieuze “Zweedse nachtegaal” werd voorbereid met ingenieus publiek.

maar uitgevoerd met waardigheid en vrijgevigheid door Barnum. Het succes ervan heeft de aanzet gegeven tot de mode van Europese concertkunstenaars die de Verenigde Staten bezoeken.

Brand en Faillissement

Barnum’s onstuitbaarheid hielp hem talrijke professionele tegenslagen te overwinnen. Vijf keer werd hij bijna geruïneerd door het vuur, maar elke keer herstelde hij zich. In 1857 brandde zijn beroemde huis, Iranistan, na het Paviljoen van George IV in Brighton, tot de grond toe af. Het oorspronkelijke museum brandde af in 1865, en nieuwe musea brandde af in 1868 en opnieuw in 1872. Uiteindelijk ging in 1887 het grote circus in zijn winterkwartier, met het grootste deel van zijn menagerie, verloren. Maar de grootste financiële ramp van de showman had niets te maken met de showbusiness. Jarenlang had hij de droom gekoesterd om een stad te bouwen uit de landbouwgrond van East Bridgeport&#8212 ; een welwillend streven, dacht hij. Om zaken aan te trekken, tekende hij enkele nota’s die de schulden van de Jérôme Clock Company garandeerden. Als gevolg daarvan verloor hij alles wat hij bezat. Zo ging in 1855, op 46-jarige leeftijd, de grote Barnum failliet. Maar hij werkte zich terug, onder andere door succesvolle lezingen over “The Art of Money Getting”, en in 1860 was hij weer vrij van schulden.

Tijdens zijn leven was Barnum een politiek liberaal, die aan het eind van de jaren 1860 in de wetgevende macht van Connecticut diende, waar hij ijverig de belangen van de spoorwegen bestreed, en als burgemeester van Bridgeport in 1875-1876. Een jaar na de dood van zijn eerste vrouw, Charity, in 1873, trouwde Barnum met Nancy Fish, een Engelse vrouw die 40 jaar jonger was dan hij.

“The Greatest Show on Earth”

In april 1874 opende Barnum zijn Romeinse Hippodroom in New York; dit zou uitgroeien tot het grote circus. Hij vond het circus niet uit, een oude vorm van vermaak, maar samen met zijn ondernemende jonge partner, James A. Bailey, wiens circus in 1881 met dat van Barnum fuseerde, maakte hij er een drie-ringen extravaganza van die nog nooit eerder was gezien. Barnum’s laatste grote staatsgreep was zijn aankoop in 1881 bij de London Zoo van de grootste olifant in gevangenschap, Jumbo. Gewelddadige bezwaren van de Engelsen maakten Jumbo en het circus alleen maar aantrekkelijker. De verscheidenheid en pracht van de show verheugde het Amerikaanse publiek dat Barnum in de loop der jaren had getraind om opgetogen te zijn. In 1882 opende het circus zijn seizoen in Madison Square Garden, waar het een Amerikaanse instelling zou worden; en overal waar de “big top” reisde werd een “Barnum Day” uitgeroepen. Het rondrijden van de arena in een open koets als leider van de optocht bracht altijd gebrul van goedkeuring (en grote tevredenheid) aan het ouder wordende genie.

Door 1891 begon Barnum’s lichaam te mislukken, maar niet zijn geest. De vreugde van zijn kind in de grap, de nieuwsgierigheid en het prachtige had een hele natie tot verwondering en lachen en kopen aangezet. Enkele weken voor zijn dood gaf Barnum toestemming aan de Evening Sun om zijn overlijdensbericht af te drukken, zodat hij de kans kreeg om het te lezen. Op 7 april vroeg hij naar de kassabonnen voor die dag; een paar uur later was hij dood.

Verder lezen op Phineas Taylor Barnum

Barnum’s autobiografie, Strugs en Triomfen van P.T. Barnum (1871; rev. ed. 1967), werd door Barnum veelvuldig herzien tot 1888. Het is gedetailleerd, hoewel enigszins zelfingenomen en daarom minder aantrekkelijk dan Waldo Brown, red., Barnum’s Own Story: De Autobiografie van P. T. Barnum … (1927; rev. 1961). Dit werk combineert Barnums eerste autobiografische onderneming uit 1855, die sommige lezers beledigde vanwege de openhartige biecht van de bromvlieg, met het meer gestileerde boek uit 1871. Irving Wallace, The Fabulous Showman: The Life and Times of P. T. Barnum (1959) is een van de interessantste behandelingen, die niet alleen een geschiedenis van Barnums carrière vertelt, maar ook schetsen geeft van zijn beroemdste medewerkers en een analyse van het gelukkige effect van Barnum op de Amerikaanse samenleving van de 19e eeuw. Voor de geschiedenis van het circus zie Earl C. May, The Circus from Rome to Ringling (1932), en Fred Bradna, Big Top: My Forty Years with the Greatest Show on Earth (1952).


GOSTOU? PARTILHE COM OS SEUS AMIGOS!