Phil Knight Feiten


Phil Knight (geboren in 1938) is de oprichter en hoofd van Nike, Inc., de nummer één in de wereld op het gebied van sportschoenen. Knight is al een legende in de retail- en marketingwereld en is inmiddels uitgegroeid tot een soort mainstream held, met als onderwerp het bewonderen van artikelen in populaire tijdschriften. Het is een reputatie die Knight heeft

door de jaren heen verdiend als zowel een visionair zakenman als een onvermoeibare CEO.

De man die The Sporting News de “machtigste” persoon van het jaar in de sport noemde voor 1993 was geen atleet, coach of commissaris. Het was eerder de man die bijna 30 jaar lang de grote sportsterren en de zaterdagmiddagse “jocks”-Nike oprichter en CEO Philip “Phil” Knight heeft neergezet. De voormalige college track loper verwijst naar Nike’s wereld hoofdkwartier als een campus en loopt het op die manier. “Zijn elke beweging wordt nu net zo zorgvuldig onderzocht als de glamoureuze supersterren die zijn sneakers dragen,” meldde Frank Deford in een Vanity Fair profiel.

Knight werd geboren in Portland, Oregon, op 24 februari 1938, als zoon van William H. en Lola (Hatfield) Knight. Oregon’s enige miljardair “smeedde zijn go-it-alone filosofie terwijl hij opgroeide in Portland, de zoon van een dominante maar liefdevolle vader die uitgever was van het nu verdwenen Oregon Journal,” noteerde Susan Hauser in People magazine. Hoewel te klein om uit te blinken in contactsporten, zocht de jonge Ridder zijn toevlucht in het spoor. Toen zijn vader weigerde hem een zomerbaantje te geven bij zijn krant, omdat hij vond dat zijn zoon alleen werk moest vinden, ging Knight naar de rivaal Oregonian, waar hij in de nachtdienst werkte en elke ochtend de volle zeven mijl naar huis rende.

Nieuwe loopschoen

Die interesse in sport -en vooral track-gave Knight de impuls om de manier waarop track schoenen werden gemaakt en op de markt gebracht in de late jaren 1950 te bestuderen. Voor hulp raadpleegde hij zijn coach, de Universiteit van Oregon’s beroemde Bill Bowerman, die zelf een seniorlid van het Nike team zou worden. Samen stelden ze vast dat Amerikaanse schoenen inferieur waren in stijl en kwaliteit, te zwaar en te gemakkelijk beschadigd waren. De Japanners daarentegen experimenteerden met nieuwe, afgeknipte stijlen in lichtgewicht, hard nylon. Knight schreef zijn Stanford business-school term papier over het onderwerp, dan een paar jaar later persoonlijk betrokken geraakt door een bezoek aan Japan en het regelen van nieuwe-ontwerp loopschoenen importeren zelf.

“Ridder liep Blue Ribbon Sports [vernoemd naar een bieretiket] uit een winkelgat in de muur naast de Pink Bucket Tavern in een volksgedeelte van Portland,” merkte Sports Illustrated op als schrijver Donald Katz. “Vanaf het begin was het animerende idee van Knight om hoogwaardige, goedkope Japanse schoenen te promoten, in een tijd waarin hoge kwaliteit zelden werd geassocieerd met Japanse producten, en om uiteindelijk [rivaliserend merk] Adidas, de drievoudig gestreepte Duitse schoenen te verdringen die door alle serieuze atleten uit die tijd werden gedragen.”

“Vroeger kon iedereen met een lijmpot en een schaar in de schoenenbranche terecht,” vertelde Knight in een Harvard Business Review interview aan Geraldine Willigan. “Dus de manier om voorop te blijven lopen was door middel van productinnovatie. We waren ook goed in het laag houden van onze productiekosten. De grote, gevestigde spelers zoals Puma en Adidas produceerden nog steeds in Europese bedrijven met hoge lonen. Maar we wisten dat de lonen in Azië lager waren.” Dit feit heeft kritiek opgeleverd voor Knight en Nike door degenen die wijzen op het enorme verschil tussen de lonen van een fabrieksarbeider in Indonesië in vergelijking met het salaris van een Nike celebrity endorser. Maar Knight stond er in het Sports Illustrated artikel op dat “we niet iemand uithollen. … Een land als Indonesië is aan het omschakelen van landarbeid naar halfbewerkte- een industriële overgang die zich in de loop van de geschiedenis heeft voorgedaan. Het staat voor mij buiten kijf dat we deze mensen hoop geven.”

Knight’s reputatie in de baan- en veldwereld hielp hem ook al vroeg een voorsprong te krijgen. “We probeerden gewoon onze schoenen aan de voeten van lopers te krijgen,” zei hij in Willigan’s artikel. “En we waren in staat om een heleboel grote onder contract te krijgen – mensen zoals [afstand sterren] Steve Prefontaine en Alberto Salazar – omdat we veel tijd doorbrachten op track evenementen en relaties hadden met de lopers, maar vooral omdat we interessante dingen deden met onze schoenen.”

Unisch beeld en nieuwe technologie

Van meet af aan hadden de schoenen van Knight een eigen look (inclusief het kenmerkende “swoosh”-logo dat vandaag de dag nog steeds verschijnt) en een eigen houding. Een vroege poging om de nieuw genoemde “Nike”-uitgesproken NY-kee te promoten en vernoemd naar de Griekse godin van de overwinning – omvatte een nu-klassieke advertentie die werd geplaatst op het Olympisch circuit van 1972 in Eugene, Oregon. Het exemplaar schepte op dat vier van de top zeven marathoniers Nikes droegen. Als een Time schrijver wees erop, de advertenties gemakshalve “verwaarloosd om te vermelden dat lopers dragen [Adidas] schoenen geplaatst eerste, tweede en derde.”

Door het midden van de jaren zeventig van de vorige eeuw stond Nike op het scherp van de snee in de snee. Zo was het bijvoorbeeld Bowerman, de voormalige baancoach, die wat vloeibaar latex in het wafelijzer van zijn vrouw goot en zo de beroemde zool uitvond die de vroegste Nikes als slaapkamerschoenen deed aanvoelen. Nike barstte echter niet bepaald van de poort in de winst. Grote sportsterren eisten een grote compensatie voor het dragen van het merk Knight’s. Een keerpunt kwam in de jaren tachtig, toen tennisster Jimmy Connors Wimbledon won in een paar Nikes en John McEnroe “zijn enkel bezeerde, [en] een obscuur driekwart [Nike] model begon te dragen dat alle 10.000 paren van dat jaar had verkocht. Vanwege McEnroe’s gespannen banden,” merkte een Vanity Fair schrijver op, “verkocht het model het volgende jaar al een miljoen twee. Het was rond die tijd dat Knight op een ochtend wakker werd met een waarde van 178 miljoen dollar”.

Er was een gebied waar Nike een ernstige misstap maakte. Knight erkende in een Sports Illustrated artikel dat zijn bedrijf “de weg kwijt was” als het ging om aerobics schoenen. De langdurige jongensclubsfeer van de Nike boardroom zag weinig belovend in een lichtgewicht schoen voor vrouwen om te dragen naar hun gymnastieklessen. In feite werd de notie van aerobics weggelachen als gewoon de verwaandheid van “een stel dikke dames die op muziek dansen”, zoals Hauser citeerde in het People artikel. Dat gebrek aan inzicht opende de deur voor een startend bedrijf genaamd Reebok, dat vervolgens de markt in deze ontluikende subsectie van de sportschoenenindustrie virtueel in het nauw dreef. Dat was het begin van een langdurige rivaliteit tussen Nike en Reebok voor marktdominantie.

Hoewel de verkoop is uitgegleden en de winst in het midden van de jaren tachtig is gedaald, heeft Nike in 1984 zijn plaats aan de top van de markt herwonnen, toen Knight terugkeerde van een studiereis naar Azië. Knight is een overtuigd voorstander van de Japanse manier van zaken doen en het leven leiden: “Hij begroet zijn secretaresse vaak met een hoofse boog of ‘moshi, moshi’, het Japanse equivalent van hallo, en kussentjes achter schuifdeuren in een paar katoenen pantoffels,” meldde Hauser.

Celebrity Athlete Endorsements

Bekend als taskmaster CEO is Knight ook bijzonder als het gaat om promotie. “Hoi, ik ben Phil Knight en ik geloof niet in reclame,” was de manier waarop Nike’s reclamebureauvoorzitter zich herinnerde dat hij zijn nieuwe klant ontmoette. Het aanmelden van misschien wel de grootste basketbalspeler aller tijden, de voormalige Chicago Bulls’ superster Michael Jordan, was slechts een van de doorbraakstrategieën die Nike-dragers overal jaloers maakte op de pick-up games op het schoolplein. Nike slogans-“Bo Knows,” “It’s Gotta Be the Shoes,” en vooral “Just Do It”- hebben de pop-cultuur lexicon ingevoerd. Het beeld van Nike is nauw verbonden met opmerkelijke “slechte jongens”-namen zoals McEnroe, Andre Agassi, en Charles Barkley-ook met iconen zoals de Beatles (door Nike’s controversiële gebruik van het nummer “Revolution”) en Bugs Bunny.

.

Maar de wereld van de sport aantekeningen is een brutale, zoals het publiek geleerd op de 1992 zomer Olympische spelen in Barcelona. Amerika’s basketbal “dream team” geveegd het veld om te winnen van de gouden medaille, maar geconfronteerd met schreeuwende krantenkoppen en verhitte debat wanneer verschillende leden dreigden niet te verschijnen in een medaille ceremonie, tenzij ze droegen hun Nike apparel-to de consternatie van Reebok, het team “officiële” sponsor. (Dream Team lid Barkley ably vatte de controverse samen, zei Katz in Sports Illustrated, toen hij een verslaggever vertelde dat hij “twee miljoen redenen had om Reebok niet te dragen”)

.

Voor alle controverse die Knight heeft helpen ontstaan in zijn bedrijf, wijst hij erop dat de wisselwerking een verhoogd bewustzijn is door de media, wiens verhalen over de schoenen en degenen die ze onderschrijven het soort publiciteit zijn dat geld niet kan kopen. Zoals hij Willigan vertelde, krijgt de sportschoenenindustrie, “en Nike in het bijzonder, veel meer pers dan vele anderen, omdat het leuker is om over ons te praten dan over een bedrijf dat widgets maakt. Aan de ene kant vinden we de aandacht niet erg; we vinden het leuk om onze naam in de pers te krijgen. Aan de andere kant wordt het bedrijf meestal oppervlakkig en luchthartig behandeld, en dat is niet waar het ons om gaat. Nike gaat niet naar een balspel. Het is een bedrijf.”

Een latere toevoeging aan het bedrijf was sportmanagement. Simpel gezegd zorgde het ervoor dat Nike endorsers consistentie buiten het bedrijf handhaafden – het allerbelangrijkste – door geen enkel ander product te onderschrijven dat het imago van Nike zou verstoren. Sport management werd geboren nadat Knight Nike endorser Andre Agassi betrapte in een commercial voor Canon-camera’s. Hoewel de camera’s zelf niet in strijd zijn met de schoenen, is de boodschap in de commercial dat wel. “Toen Agassi in de camera keek en zei, ‘Beeld is alles’, flipte Knight,” zegt Katz. “Het was 180 graden van onze beelden,” vertelde Knight de Sport Illustrated schrijver. “We werken hard om die voorstelling over te brengen, niet het beeld, dat is alles.”

Nike realiseerde zich dat beeld wel degelijk meetelde toen het een schoen vrijgaf met een logo dat leek op het Arabische woord voor “Allah,” of God. Veel leden van het Moslim geloof waren overstuur, en in juni 1997 herinnerde Nike zich 38.000 paar van de schoenen en gaf een verontschuldiging. Het bedrijf merkte op dat het logo een vergissing was en gaf een verklaring uit waarin ze zeiden dat ze niemand ermee wilden beledigen.

Aziatische arbeidsvraagstukken

Het bedrijf werd in toenemende mate gecontroleerd op zijn lonen en arbeidsomstandigheden in Indonesië, China en Vietnam. De ambassadeur van de Verenigde Naties, Andrew Young, bracht een rapport uit waarin hij geen problemen vond met de fabrieken van Nike, waarbij hij opmerkte dat de faciliteiten “schoon, georganiseerd, voldoende geventileerd en goed verlicht” waren, volgens een Reuters Business Report. Mensenrechtengroeperingen beschuldigden echter dat Indonesische arbeiders onophoudelijk staakten vanwege de lage lonen; de arbeiders van Nike ontvingen $2,46 per dag in een land dat $4 per dag rekende als het minimumloon voor levensonderhoud.

Onafhankelijke filmmaker Michael Moore, wiens documentaire Roger en Me uit 1989 bij General Motors een harteloze bedrijfsmentaliteit verbeeldde, richtte zijn camera’s op Nike, naast tal van andere bedrijven. Moore ging in op de manier waarop Nike met zijn werknemers omgaat en vroeg om een baan voor mensen in zijn depressieve woonplaats Flint, Michigan. Ridder ging tegen dat de Amerikaanse arbeiders geen banen in schoenfabrieken willen, maar Moore kon een menigte van werkloze arbeiders vinden.

in Flint die graag Nikes zou willen maken. Van zijn kant was Knight de enige CEO die ermee instemde om in de Moore film te verschijnen.

Het tumult over de Aziatische arbeiders sleepte zich voort voor Nike, en uiteindelijk verhoogden ze de lonen met een klein bedrag. Sommige Amerikaanse vrouwengroepen, protesteerden dat vrouwelijke werknemers – het grootste deel van de Aziatische beroepsbevolking van Nike – nog steeds 100 tot 200 uur overwerkten bij Nike om hun rekeningen te betalen. Ze gaven verklaringen uit waarin ze Nike beschuldigden van lijfstraffen en seksuele intimidatie in de winkels. Medio 1998 kondigde Knight in een toespraak voor de National Press Club aan dat Nike “toegewijd was aan het geven van de Amerikaanse consument de verzekering dat de producten die ze kopen niet zijn vervaardigd onder beledigende omstandigheden,” volgens een Gannett News Service artikel. Hij voegde eraan toe dat hij was gebrandmerkt als een “corporate crook”, en verdedigde zijn zakelijke praktijken, onder vermelding van “verkeerde informatie en misverstanden” als redenen voor de media-aanval op Nike. Knight merkte op dat een aantal beleidslijnen zouden worden uitgevoerd in hun productiefaciliteiten, met inbegrip van het verhogen van de werkende leeftijd tot 16 jaar in kledingfabrieken en 18 jaar in schoenfabrieken; het gebruik van veiligere, niet-toxische lijmen wanneer mogelijk; het aannemen van strengere, door de VS voorgeschreven luchtkwaliteitsnormen; het instellen van onderwijsprogramma’s ter plaatse, en meer.

.

Naast de Aziatische arbeidsvraagstukken bleven veel mensen verontwaardigd over de escalerende kosten van Nike, vooral omdat een grote markt voor de producten arme, binnenstedelijke jongeren zijn. Een schoen onderschreven door basketbalspeler, Anfernee Hardaway, werd getagd op 180 dollar, en de Air Jordans aangeprezen door superster Michael Jordan was altijd al geprijsd op meer dan 100 dollar. Misschien dat deze combinatie van kwesties diende om een inzinking te veroorzaken. De verkoop en de winst daalden in 1998, en Nike ontsloeg 1.900 werknemers. Het bedrijf bleef echter ‘s werelds grootste schoenmaker. Het won een rechtszaak in het begin van 1999 waarin het bedrijf werd beschuldigd van het liegen tegen consumenten over “sweatshop”-omstandigheden in Aziatische fabrieken. Mensenrechtengroeperingen bleven niet overtuigd.

Wanneer hij niet aan het roer staat, geniet Knight van de vruchten van zijn succes. Hij en zijn vrouw Penelope “Penny” Parks hebben twee volwassen zonen en een pleegdochter. Ze leven in niet-officiële comfort in Oregon, met een gaggle van huisdieren en Knight’s “enige persoonlijke concessie te knipperen: [een] zwarte Lamborghini (ijdelheid platen: NIKE MN) en rode Ferrari,” zoals Hauser opgemerkt in People. De werkplek is ook de scène van plezier en comfort: Nike World Campus beschikt over drie restaurants, plus een fitnesscentrum, schoonheidssalon, wasservice, joggingfaciliteiten, een dagverzorgingscentrum en andere voorzieningen.

Knight kan het niet helpen om succes te zien in de toekomst van Nike, want het bedrijf breidt zijn productlijn uit met een breed scala aan kleding en accessoires. Zoals een Forbesschrijver opmerkte, koestert de man die een imperium bouwde op een paar schoenen nog steeds de woorden van zijn baancoach: “Speel volgens de regels, maar wees wreed.”

Verder lezen over Phil Knight

Strasser, Julie, SWOOSH: The Unauthorized Story of Nike and the Men Who Played There, Harper Business, 1993.

Forbes, 2 augustus 1993.

Gannett Nieuwsdienst, 12 mei 1998.

Harvard Business Review, juli-augustus 1992.

Onafhankelijk, 28 oktober 1997, p. 15.

Personen, 4 mei 1992.

Philadelphia Inquirer, 10 oktober 1998.

Reuter’s Business Report, 24 juni 1997.

Zuid-China Ochtendpost, 8 februari 1999.

Sports Illustrated, 19 augustus 1993.

Tijd,30 juni 1980; 15 februari 1982.

U.S. News & World Report, 22 september 1997, p. 48.

Vanity Fair, augustus 1993.

“Nike, Inc.,” Hoover’s Online, 3 maart 1999. Beschikbaar bij http: //www.hoovers.com.


GOSTOU? PARTILHE COM OS SEUS AMIGOS!