Peterson Zah Feiten


Peterson Zah (geboren in 1937) heeft zijn leven gewijd aan de dienst van het Navajo-volk. Hij is actief geweest op het gebied van onderwijs, in juridische zaken, in pogingen om geschillen met de Hopi te verzoenen en in pogingen om de problemen van de uitputting van de natuurlijke hulpbronnen in het reservaat op te lossen. In 1990 werd hij verkozen tot de eerste president van de Navajo-natie. Hij ontving ook de Humanitaire Prijs van de stad Albuquerque en een eredoctoraat van het Santa Fe College.

Zah werd geboren op 2 december 1937, in de Lage Bergen, Arizona, het betwiste gebied voor gezamenlijk gebruik. Henry en Mae (Multine) Zah hebben hun zoon opgevoed om zijn erfenis te respecteren. Aangezien zijn moeder zijn beste leraar is, citeert Zah vaak haar uitspraken in zijn toespraken. Ze spreekt geen Engels en is een van de 125.000 die de Navajo-taal nog steeds vloeiend spreken, die hij als opvoeder probeert te herstellen in het reservaat. Een treffende illustratie van de bindende kracht van de oude taal kwam voort uit zijn bewering dat zijn moeder hem altijd had gezegd dat hij zijn cultuur moest gebruiken “als een kano waarmee hij kon blijven drijven”. De metafoor, zo ongepast in een woestijnomgeving, is meer dan zes eeuwen oud en verwijst naar de Athapascaanse voorouders die van het noorden naar New Mexico migreerden, misschien 1000 jaar geleden. Zah woonde de Phoenix Indian School bij tot 1960, ging toen naar de Arizona State University op een basketbalbeurs; hij studeerde af met een bachelor’s degree in onderwijs in 1963.

.

Van 1963 tot 1964 werkte hij voor de Arizona Vocational Education Department in Phoenix als een reizende timmerman die volwassenen instrueerde in inzetbare vaardigheden. Vervolgens nam hij deel aan het binnenlandse vredeskorps dat bekend staat als Volunteers in Service to America (VISTA). Zah diende als veldcoördinator van het trainingscentrum aan de Arizona State University in Tempe van 1965 tot 1967. Deze opdracht stelde hem in staat gebruik te maken van zijn aanzienlijke geschenken op het gebied van culturele bemiddeling, aangezien het zijn taak was om culturele gevoeligheid te onderwijzen aan de vrijwilligers die in de Indiase reservaten zouden werken. Van 1967 tot 1981 was Zah uitvoerend directeur van de juridische dienst van het volk bij Window Rock. Deze non-profit organisatie, gecharterd door de staat Arizona, werd DNA—Dinebeuna Nahiilna Be Agaditiahe of “Advocaten die bijdragen aan de Economische Revitalisatie van het Volk” genoemd. Tijdens zijn decennium dat hij leiding gaf aan het DNA, had Zah de leiding over meer dan 100 medewerkers op negen reserveringsbureaus en 33 stamgerechtelijke advocaten, evenals 34 advocaten. Het is hem gelukt

in het feit dat verschillende zaken het Amerikaanse Hooggerechtshof bereiken, dat de Indiase soevereiniteit heeft gevestigd, en in het winnen van enkele baanbrekende zaken. Dit systeem van rechtsbijstand aan de basis bood hoop aan verarmde indianen die anders geen beroep zouden hebben gedaan op de gerechtshoven.

Leert Navajo Taal en Cultuur

Misleidend onderwijsbeleid heeft de Navajo decennialang gehinderd. Sinds de verovering, in 1868, hebben reservatieagenten geprobeerd om kinderen weg te sturen naar kostscholen van het Bureau of Indian Affairs (BIA) om hun assimilatie te bespoedigen. Concurrerende instellingen waren de missiescholen van verschillende religieuze denominaties, of openbare scholen in de steden die aan de reservaten grenzen. In 1946 was slechts één op de vier Navajo-kinderen in een van deze scholen ingeschreven. Het Window Rock Public School District verzamelde het bewijs dat leidde tot belangrijke veranderingen, een relevanter leerplan en een grotere betrokkenheid van de ouders leidde tot een verhoogde inschrijving.

Zah werd in 1972 verkozen tot het eerste volledig-Navajo schoolbestuur van Window Rock en nam in 1973 het presidentschap op zich. In deze hoedanigheid nam hij meer Navajo-leraren aan, installeerde hij een Navajo-lesprogramma, ontwikkelde hij Navajo-leerboeken, vernieuwde hij religieuze ceremonies en herstelde hij de kennis van de stamgeschiedenis. Zah geloofde dat om de taal te behouden, deze in alle klassen, inclusief wetenschap en wiskunde, moet worden onderwezen voordat het Engels wordt geïntroduceerd, omdat het concepten overbrengt die niet kunnen worden vertaald. De ecologische wijsheid van de oudsten die de harmonie van de natuurlijke wereld probeerden te bewaren, wordt bewaard in het van de aarde afgeleide vocabulaire;

om als een goede Navajo te leven, moet men bijvoorbeeld “de taal van de aarde spreken”

Op grond van de richtlijnen van de Wet 93-638 hebben schoolbesturen, bestaande uit mensen uit de lokale gemeenschap, contractscholen opgericht; onder de controle van de Navajo Tribal Council zijn deze instellingen tot bloei gekomen. De materialen werden gecreëerd in een Navajo-spelsysteem, bedacht door Oliver LaFarge en John Peabody Harrington. Medicijnmannen werden in de klaslokalen uitgenodigd om lezingen te geven. Studenten richtten een lokaal televisiestation op en gaven een Navajo-krant uit. Een van de afgestudeerden van Rock Point, Rex Lee Jim, ging door naar Princeton en keerde vervolgens terug naar het reservaat om een libretto te componeren voor de eerste Navajo-opera en om te proberen een school voor podiumkunsten op te richten op het reservaat. In de jaren negentig van de vorige eeuw waren er twee keer zoveel kandidaten voor een beroepsopleiding op universitair niveau als er konden worden ondergebracht bij de fondsen voor tribale beurzen.

Zah begon in 1987 ook met fondsenwerving voor een groep die beurzen vroeg voor waardige Navajo-studenten uit de particuliere sector. De Navajo Education and Scholarship Foundation stelde veel verarmde jongeren in staat om naar school te gaan. In 1989 richtte Zah de Native American Consulting Services op om congresbijstand te krijgen voor de bouw van nieuwe scholen op het reservaat. Van 1989 tot 1990 was hij directeur van het westerse regionale kantoor van de Save the Children Federation.

Bekomt Tribal Chair

Van 1983 tot 1987 was Zah voorzitter van de Navajo Tribal Council in Window Rock. Deze site werd als hoofdstad gekozen door John Collier, die in de jaren dertig van de vorige eeuw met de bouw ervan begon in het kader van federale werkprogramma’s. De raad komt bijeen in een achtzijdig stenen gebouw dat gemodelleerd is naar een traditionele hogan. Daar regeren de gekozen afgevaardigden het grootste reservaat in de Verenigde Staten—ongeveer 24.000 vierkante mijl of bijna 16 miljoen hectare in Arizona, New Mexico, en het zuidoosten van Utah. Deze uitgedroogde en slecht geërodeerde gebieden herbergen meer dan 200.000 Navajo’s waarvan de bevolking met meer dan twee procent per jaar toeneemt. Zah investeerde zijn energie in de hervorming van het onderwijs als een manier om de hardnekkige problemen van de armoede aan te pakken.

Gelegeerde president van de Navajo Natie

Van 1990 tot 1994 was Zah de eerste gekozen president in de geschiedenis van de Navajo Natie. Zijn jeugdvriend en klasgenoot, Ivan Sidney, werd de stamleider van de Hopi, met wie Zah probeerde de moeilijkheden van de door de regering opgelegde verhuizing uit te werken. Een film, Broken Regenboog, werd gemaakt over dit Hopi-Navajo landgeschil. Onder dit betwiste land ligt steenkool; en elk jaar haalt de Peabody Coal Company zeven miljoen ton uit dit gebied, waardoor het landschap wordt geruïneerd en de lucht wordt bezoedeld. De twee oude vrienden werkten aan het oplossen van de vijandelijkheden die door hun voorgangers, Peter MacDonald en Abt Sekaquptewa, werden veroorzaakt door een schorsing van alle rechtszaken over land in april 1983, en door samenwerking te beloven op alle gebieden van wederzijds belang, inclusief onderhandelingen over toekomstige contracten met mijnbouwbedrijven.

Zah’s administratie is zwaar op de proef gesteld. Net zoals er plannen waren opgesteld en locaties waren goedgekeurd voor de bouw van zes zeer noodzakelijke ziekenhuisvoorzieningen, kondigde de regering een 30 procent verlaging van de gezondheidsdiensten aan. Terwijl Zah in Washington, D.C., probeerde deze maatregel om te keren, werd zijn volk getroffen door een uitbraak van het hantavirus. Epidemiologen van de Centers for Disease Control werkten verwoed aan het vinden van de oorzaken van de mysterieuze sterfgevallen in het reservaat. Ook is een buitengewoon aantal mijnwerkers die voor Kerr-McGee hadden gewerkt bij de winning van uranium gestorven aan anaplastische longkanker. De Commissie voor Atoomenergie, die het uraniumerts kocht, weigerde de radioactieve residuen die door de wind over het reservaat worden geblazen en in het drinkwater sijpelen, op te ruimen. Het boren naar petroleum en gas door Mobil, Standard Oil en Exxon heeft de grond vergiftigd, heilige plekken ontheiligd en de lucht vervuild. Het strippen van steenkool onderwerpt de Navajo aan een voortdurende fall-out van giftige dampen uit de elektriciteitscentrales. Volgens Stephen Trimble heeft Zah geprobeerd zijn volk te waarschuwen voor de toekomst wanneer deze niet-hernieuwbare energiebronnen zijn uitgeput: “Op een dag zullen de kolen, olie en gas weg zijn. Wat gaat er dan met de Navajo-kinderen gebeuren? Piet Zah zal er dan niet zijn … je moet aan de toekomst denken.”

Zah woont in de hoofdstad, Window Rock, met zijn vrouw, Rosalind (Begay), en zijn kinderen, Elaine, Eileen, en Keeyonnie.

Verder lezen op Peterson Zah

Mattheissen, Peter, “Four Corners,” in Indian Country, New York, Penguin, 1984.

“Navajo Education,” in Handbook of North American Indians; Southwest, Volume 10, uitgegeven door Alfonso Ortiz, Washington, D.C., Smithsonian Institution, 1983.

Tome, Marshall, “The Navajo Nation Today,” in Handbook of North American Indians, Southwest, Volume 10, uitgegeven door Alfonso Ortiz, Washington, D.C., Smithsonian Institution, 1983.

Trimble, Stephen, “The Navajo,” in The People, Santa Fe, New Mexico, School of American Research Press, 1993; 121-194.

“Voortgang van de eerste nationale conferentie over kanker in indianen,” American Indian Culture and Research Journal, 16:3, 1992.

Trebay, Guy, “Slechte Geneeskunde. Ziekte als Metafoor in Navajoland,” Village Voice, 3 augustus 1993; 39-43.


GOSTOU? PARTILHE COM OS SEUS AMIGOS!