Peter Cooper Feiten


De Amerikaanse uitvinder en fabrikant Peter Cooper (1791-1883) werd beschouwd als de “eerste burger” van New York City vanwege zijn filantropie en maatschappelijke activiteiten. Hij was een selfmade miljonair en zijn ideeën over de overheid waren voor zijn tijd politiek radicaal.

Peter Cooper’s vader, John, was een ambachtsman wiens rusteloosheid en gebrek aan succes resulteerde in minder dan een jaar formele opleiding voor zijn zoon, hoewel de jongen al vroeg een volleerd mecanicien werd. Op zijn 17e ging Cooper in de leer bij een koetsenmaker in New York. Vervolgens werd hij in dienst genomen bij een lakenscheerfabriek, waar hij een nieuw scheerapparaat uitvond dat de basis werd voor zijn eerste zelfstandige onderneming. Hij kocht ook een kruidenierswinkel in New York. Hij trouwde in 1813 en zijn vrouw, Sarah, bakte het brood dat in de winkel werd verkocht. In 1827 kocht hij de lijmfabriek die de kern van zijn latere fortuin vormde. Door te experimenteren produceerde hij een product dat zo goed was als het uit Europa geïmporteerde product en verwierf hij een monopolie op de Amerikaanse markt. Door zijn terugkeer uit de lijmfabriek kon hij deelnemen aan de ijzer- en telegraafindustrie.

Het kapitaal van Cooper steunde de ontwikkeling van een grootschalige ijzerindustrie die tegen 1845 in New Jersey werd gecentreerd, de Trenton Iron Company, beheerd door zijn schoonzoon, Abram S. Hewitt, en zijn zoon, Edward. Cooper was een toegewijd supporter van Cyrus Field in de poging om de Atlantische kabel te leggen, en hij was een vroege sponsor en organisator van de telegraafindustrie. Hij was voorzitter van de New York, Newfoundland en London Telegraph Company van 1854 tot 1874 en, voor kortere periodes in de jaren 1860, van de American Telegraph Company en de North American Telegraph Association. Zijn mechanisch vernuft, dat in uitvindingen als een grasmaaier en een door stoom aangedreven torpedo tot uiting komt, stelde hem in 1830 in staat de modellocomotief “Tom Thumb” te bouwen, die aantoonde dat de Baltimore en Ohio Railroad voor scherp gebogen terrein praktisch uitvoerbaar kon worden gemaakt.

Cooper’s filantropie was echter belangrijker dan zijn uitvindingen. De Cooper Union, die in 1859 werd geopend, weerspiegelde de speciale wens van Cooper om onderwijs te geven aan werkende mensen. Het was een belangrijke bijdrage aan het volwassenenonderwijs, door het aanbieden van professionele en co-pedagogische cursussen op het gebied van wetenschap, technologie en kunst in de nacht, zodat de werkende mensen er hun voordeel mee konden doen. Een goed gevulde leeszaal en wekelijkse openbare lezingen waren enkele van de diensten die het publiek meer dan 100 jaar lang werden aangeboden. Cooper’s

werk leverde een model op voor Andrew Carnegie’s latere concept van het rentmeesterschap van rijkdom.

Beginnend in 1828, toen hij werd verkozen tot assistent-wethouder van de stad New York, was Cooper voortdurend bezig met burgerprojecten, waaronder de bouw van het Croton Reservoir en deelname aan de Public School Society, die tot 1842 toezicht hield op de openbare scholen van de stad. Zijn politieke overtuigingen maakten van hem een ongewone miljonair in de decennia na de Burgeroorlog, misschien wel de eerste “socialistische” miljonair van Amerika. In zijn jaren ’80 werd hij de presidentskandidaat van de Greenback-partij (1876). Hij streefde naar overheidsmanagement van de munt in het belang van de arbeidersklasse en stelde voor de overheid eigenaar te maken van de spoorwegen en openbare werken. “Ideeën voor een wetenschap van goed bestuur”, gepubliceerd in 1883, bevatte zijn hervormingsvoorstellen.

Verder lezen over Peter Cooper

Voor een biografie van Cooper zie Edward C. Mack, Peter Cooper, Burger van New York (1949). Allan Nevins, Abram S. Hewitt (1935), geeft een verslag van Cooper.


GOSTOU? PARTILHE COM OS SEUS AMIGOS!