Peter Brian Medawar Feiten


De Britse zoöloog Peter Brian Medawar (1915-1987) leverde een belangrijke bijdrage aan de kennis over groei, veroudering en vooral de biologie van weefseltransplantatie.

Peter Medawar is geboren op 28 februari 1915 in Petropolis, Rio de Janeiro, Brazilië van een Britse moeder en een Libanese vader. Hij werd opgeleid aan het Marlborough College en vervolgens aan het Magdalen College in Oxford, waar hij zoölogie en vergelijkende anatomie studeerde in de Goodrichian traditie. Zijn vroege onderzoek richtte zich op de factoren die de groei in de weefselkweek beheersen. Hij werd in dit werk sterk beïnvloed door Darcy Thompson, auteur van Groei en Vorm. Al vroeg in zijn carrière onderscheidde Medawar zich door zijn bekwaamheid in zowel de experimentele als de theoretische aspecten van de biologie. Hij won verschillende prijzen in Oxford, waar hij een universitair demonstrateur en fellow van Magdalen College werd.

Tijdens de Tweede Wereldoorlog onderzocht Medawar het herstel van perifere zenuwletsels. In een van deze onderzoeken bedacht hij de eerste biologische “lijm”, die hij gebruikte om afgehakte zenuwen te herenigen en enten te fixeren. Dit werk stimuleerde zijn interesse in de transplantatietechnieken. In 1942 richtte Medawar zijn aandacht op huidtransplantaties als gevolg van de noodzaak om de huid te vervangen na ernstige brandwonden. Hij toonde aan dat transplantaten van niet-verwante donoren (homograften) normaal gesproken worden vernietigd als gevolg van een immunologische respons—de homograftreactie—van de kant van de gastheer. Hij was toen vastbesloten om deze homograftbarrière af te breken.

In 1948, toen Medawar nog maar 32 jaar oud was, werd hij benoemd tot Mason professor in de zoölogie aan de universiteit van Birmingham. Een jaar

later werd hij verkozen tot een kerel van de Royal Society. In Birmingham raakte hij geïnteresseerd in problemen van cellulaire erfelijkheid en transformatie en hernieuwde hij zijn aanval op het homograftprobleem. Terwijl hij probeerde een methode te bedenken om een onderscheid te maken tussen identieke en broederlijke veetweelingen door huidtransplantaties tussen tweelingparen uit te wisselen, ontdekte hij dat zelfs broederlijke tweelingen van verschillend geslacht elkaars enten zouden accepteren. Hij veronderstelde dat een uitwisseling van cellen tussen de runderen voor de geboorte een transplantatietolerantie na de geboorte met zich meebracht.

In 1951, toen Medawar naar de Jodrell-leerstoel voor zoölogie aan het University College in Londen verhuisde, volgde hij het voorbeeld van het veewerk en toonde hij aan dat inenting van zeer jonge muizen met cellen van niet-verwante donoren een tolerantie creëerde voor homograften van hun donoren op latere leeftijd. Naast de vaststelling dat het homograftprobleem in principe oplosbaar was en een grote impuls gaf aan het onderzoek op dit gebied, introduceerde deze bevinding een nieuw concept in de immunologie, namelijk dat van de verworven immunologische tolerantie. Voor dit werk ontving Medawar in 1960 een Nobelprijs. Hij slaagde er ook in om uit de cellen de antigenen te halen die in staat zijn om immuniteit voor transplantaties op te wekken en zo de weg te effenen voor verdere biochemische studies. Hij toonde ook aan dat homograftreactiviteit een vorm van vertraagde allergie is.

In 1962 werd Medawar benoemd tot directeur van het Nationaal Instituut voor Medisch Onderzoek in Mill Hill. Onverschrokken door zijn administratieve verantwoordelijkheden bleef hij voortvarend werken in zijn laboratorium. Waar hij ook werkte, Medawar trok een toegewijde groep studenten en onderzoekers aan. Met karakteristieke vrijgevigheid behandelde hij hen als collega’s en medewerkers, en vanaf het begin gaf hij hen onophoudelijk hulp en aanmoediging. Veel voormalige leden van zijn “school” bekleedden vooraanstaande posities over de hele wereld. Zijn vele erkenningen en onderscheidingen omvatten een ridderschap en talrijke eredoctoraten. Gedurende de jaren zeventig en tachtig van de vorige eeuw produceerde Medawar verschillende boeken, sommige met zijn vrouw als coauteur, naast zijn vele essays over groei, veroudering, immuniteit en cellulaire transformaties. In een van zijn meest populaire boeken, Advice to a Young Scientist, schreef Medawar dat wetenschappers geen genieën zijn, alleen mensen met gezond verstand en nieuwsgierigheid. Hij stierf op 2 okt. 1987, op de leeftijd van 72.

.

Verder lezen op Peter Brian Medawar

Voor schetsen van Medawars leven en werk zie Sir Peter Medawar (1915-1987) van N.A. Mitchison in Natuur (12 nov. 1987); J.S. Medawar’s A Very Decided Preference: Leven met Peter Medawar (1990); de Nobelstichting, Fysiologie of Geneeskunde: Nobellezingen, inclusief presentaties en biografieën van laureaten (3 vol., 1964-1967), en Theodore L. Sourkes, Nobelprijswinnaars in Geneeskunde en Fysiologie, 1901-1965 (rev. ed. 1967).


GOSTOU? PARTILHE COM OS SEUS AMIGOS!