Peter Abelard Feiten


De Franse filosoof en theoloog Peter Abelard (1079-1142) was een vooraanstaand denker van de Middeleeuwen. Zijn reputatie buiten de academische wereld is gebaseerd op zijn meer menselijke kwaliteiten zoals die tot uiting komen in zijn liefdesrelatie met Heloise.

In vergelijking met de literaire en intellectuele activiteit van de 9e eeuw (de zogenaamde Karolingische Renaissance) bevatte de periode van 900 tot 1050 weinig cijfers van cultureel belang. Tegen het einde van de 11e eeuw begonnen de klooster- en kathedraalscholen van Noord-Frankrijk echter een reeks begaafde denkers te produceren. Deze heropleving maakte deel uit van de sociale, economische en culturele transformatie van Europa in de 12e eeuw. Vooral de intellectuele heropleving was belangrijk om de basis te leggen voor de ontwikkeling van de scholastische filosofie en theologie. De twee belangrijkste figuren in de beginfase van deze ontwikkeling waren Anselm van Canterbury en Peter Abelard.

Alhoewel het schrijven voor de meeste werken van Aristoteles was hersteld, leverde Abelard een belangrijke bijdrage aan de filosofie en de logica door zijn oplossing voor het probleem van de universelen. Zijn theologische geschriften hadden ook een grote invloed, vooral zijn werk over de christelijke ethiek en zijn bijdrage aan de ontwikkeling van de scholastische methode.

Abelard werd in 1079 geboren in Le Pallet in Bretagne bij Nantes. Zijn vader, Berengar, was heer van Pallet. Aangezien Abelard de oudste zoon was, werd verwacht dat hij zou worden geridderd en zijn vader zou opvolgen. Hij zocht echter naar een kerkelijke carrière als leraar in een van de kathedraalscholen die toen in Noord-Frankrijk tot bloei kwamen. Als hij op 15-jarige leeftijd zijn huis verlaat, studeert hij logica of dialectiek onder Roscelin van Compi’ne. Enkele jaren later, na op verschillende scholen te hebben gezeten, ging hij naar Parijs om te studeren bij Willem van Champeaux, hoofd van de kathedraalschool en aartsdiaken van de Notre Dame. Abelard moet een moeilijke leerling zijn geweest, want hij heeft de methode en de conclusies van zijn meester in twijfel getrokken en in de klas punten aan de orde gesteld die William in verlegenheid hebben gebracht ten overstaan van zijn leerlingen. Volgens Abelard was het in zo’n publiek debat dat hij William later dwong om zijn standpunt over de kwestie van de universalen te heroverwegen.

Vroegtijdige carrière

In 1102 richtte Abelard zijn eigen school op in Melun. Hij trok al snel studenten aan en verplaatste zijn colleges op basis van zijn groeiende reputatie naar Corbeil, dichter bij Parijs. Rond 1106 werd Abelard door zijn slechte gezondheid gedwongen zijn huis in Bretagne te bezoeken. In 1107 keert hij terug naar Parijs en geeft les aan de school van de kathedraal. Maar onder druk van William verhuisde Abelard zijn lezingen naar Melun en later naar de kerk van Ste-Genevi’e, gelegen op een heuvel aan de zuidelijke rand van Parijs. Daar gaf hij les tot de intrede van zijn ouders in het kloosterleven rond 1111, waardoor hij gedwongen werd terug te keren naar Bretagne om te helpen bij de reorganisatie van de familiezaken.

Alhoewel veel van Abelard’s werken in de logica later in zijn leven zijn geschreven, lijkt zijn denken over dit onderwerp te zijn gevormd in de vroege periode van studie en onderwijs. Uiteindelijk zou hij twee series glosses produceren over de toen bekende delen van Aristoteles’ logica, Categorieën en De interpretatiee. Hij heeft ook de logische verdragen van Porfier en Boethius gepolijst. Veel van dit materiaal werd uiteindelijk samengebracht in een uitgebreid werk getiteld Dialectica.

.

Het probleem van de universalen was de meest prangende filosofische vraag in Abelard’s tijd. Dit probleem betrof de mate waarin een universeel begrip, zoals “mens” of “boom”, de werkelijkheid bezat. Sommige denkers benaderden het probleem met Platonische vooronderstellingen en hadden de neiging om een hoge mate van realiteit te geven aan het universele concept. Volgens deze ultrarealistische stellingname bestaat het universele in de werkelijkheid los van de individuen die door die categorie worden omarmd. Dit afzonderlijk bestaande universum is het archetype en de oorzaak van de individuele dingen die het weerspiegelen. Aan de andere kant hield de ultranominalistische positie vol dat het universele slechts een concept in de geest was, een term die gemakkelijk individuele dingen met elkaar in verband brengt die, afgezien van een dergelijke arbitraire classificatie, weinig of niets met elkaar te maken zouden hebben.

Abelard heeft dit probleem anders aangepakt. Beginnend met de vraag hoe mannen een universum leren kennen, beweerde hij dat ze dat alleen weten door hun ervaring met individuele dingen die deel uitmaken van een klasse. Volgens Abelard is de kwaliteit die individuele dingen in een klasse met elkaar gemeen hebben een universeel, maar zo’n universeel bestaat nooit los van het individuele ding.

Affaire met Heloise

De beslissing van zijn ouders om het religieuze leven in te gaan of de ontwikkeling van zijn eigen belangen bracht Abelard bij zijn terugkeer in Parijs ertoe om onderwijs in de theologie te zoeken. Op weg naar de kathedraalschool van Laon, ten noordoosten van Parijs, studeerde Abelard onder de meest gerenommeerde meester van dit vak, de bejaarde Anselm van Laon. Zoals zo vaak in het verleden vond Abelard het onderwijs oppervlakkig en saai, en op aandringen van zijn medestudenten gaf hij een lezing over het Schriftuurboek van Ezechiël. De daaruit voortvloeiende breuk tussen Abelard en Anselm deed Abelard uit Laon wegtrekken, en in 1113 keerde hij terug naar de kathedraalschool in Parijs, waar hij een aantal jaren in relatieve rust theologie doceerde.

Door de wederzijdse instemming van Abelard en Fulbert, een kanunnik van de kathedraal in Parijs, werd Abelard inwoner van Fulbert’s huis en leraar van zijn jonge, gecultiveerde en mooie nichtje Heloise. Abelard en Heloise worden verliefd en na enkele maanden ontdekt Fulbert hun affaire en dwingt hij Abelard zijn huis te verlaten. Op dat moment was Abelard ongeveer 40 jaar oud en Heloise ongeveer 18.

Heloise ontdekte echter al snel dat ze zwanger was en met de medewerking van Abelard verliet ze Parijs om het kind te krijgen in de meer afgelegen en veilige omgeving van Le Pallet, waar Abelard’s familie woonde. Ze beviel van een zoon, Astralabe, en kort daarna werden Heloise en Abelard op verzoek van Fulbert en over haar bezwaren in Parijs getrouwd. Het huwelijk zou aanvankelijk geheim blijven om de reputatie van Abelard als geëngageerd filosoof te beschermen en de weg vrij te maken voor zijn vooruitgang in een kerkelijke carrière. Fulbert maakte zich echter zorgen over zijn eigen reputatie en die van zijn nicht en hij erkende Abelard openlijk als zijn schoonneef.

De ontkenning van het huwelijk door Abelard en Heloise maakte Fulbert boos, en Abelard om haar te beschermen stuurde haar naar het klooster van Argenteuil. Fulbert dacht dat Abelard het huwelijk wilde annuleren door Heloise tot het religieuze leven te dwingen en huurde mannen in om Abelard te grijpen terwijl hij sliep en hem ontmande. Deze misdaad resulteerde in de schande van Fulbert en de dood van degenen die Abelard hadden aangevallen. Belangrijker nog, het bracht een tijdelijk einde aan Abelard’s onderwijscarrière en zowel hij als Heloise adopteerden het kloosterleven, zij in Argenteuil en hij in St-Denis, het beroemde benedictijnenklooster ten noorden van Parijs.

Kloosterjaren, 1118-1136

Het leven van Belard in Sint-Denis was moeilijk, niet alleen vanwege de publieke schande die zijn ontmaskering en de onthulling van zijn affaire met Heloise met zich meebracht, maar ook omdat de scheiding van de scholen van de kathedraal en de onderwerping aan het gezag van een abt nieuwe en onaangename ervaringen voor hem waren. Abelard’s reputatie trok studenten aan en zijn abt liet hem toe een school op te richten in een van het klooster gescheiden priorijdochter.

De hervatting van het onderwijs door Abelard bracht kritiek van zijn rivalen, vooral Alberic en Lotulf of Rheims, die volhielden dat een monnik geen filosofie moet onderwijzen.

en dat Abelard’s opleiding in theologie onvoldoende was. Ze vielen specifiek een werk over de Drie-eenheid aan dat Abelard voor zijn studenten in St-Denis had geschreven. Met name Alberic heeft in 1121 in Soissons een raad bijeengeroepen die het werk van Abelard veroordeelde en hem onder “huisarrest” plaatste, eerst in St-Médard en daarna in St-Denis. Bijkomende wrijving met zijn medemonniken dwong Abelard te vluchten naar een priorij van Sint-Denis in Provins, gelegen op het grondgebied van de graaf van Chartres, die vriendelijk tegen hem was.

In weerwil van deze omkeringen vond Abelard nog steeds tijd om te schrijven voor zijn studenten. Zijn beroemdste werk, Sic et non, lijkt in deze periode geschreven te zijn. Het was bedoeld als bronmateriaal voor studenten om te discussiëren over theologische vragen. Tegenstrijdige citaten van eerdere christelijke autoriteiten werden naast elkaar geplaatst, en de inleiding gaf aan welke procedures de student zou moeten volgen om tot een oplossing van de problemen te komen. Het werk viel de traditionele autoriteiten niet aan, maar suggereerde dat het vertrouwen in het gezag gecombineerd zou moeten worden met een kritisch onderzoek naar de theologische kwesties die bij elk probleem betrokken zijn, evenals een onderzoek naar de intentie en de verdiensten van de geciteerde autoriteiten.

In 1122 stond de abt van St-Denis toe dat Abelard een primitieve kluizenaarshut oprichtte op een stuk land tussen Provins en Troyes. Daar bouwde hij een school en een kerk, die hij opdroeg aan de Paracleet, oftewel de Heilige Geest. Deze periode van rustig onderwijs buiten de centra van de beschaving werd in 1125 onderbroken door tegenwerking van vertegenwoordigers van een nieuw soort vroomheid, waarschijnlijk Norbertus van Prémontré en Bernard van Clairvaux. Op zoek naar de veiligheid van zijn vaderland keerde Abelard terug naar Bretagne om de abdij van het weerspannige klooster van St-Gildas, aan de kust bij Vannes, te aanvaarden. Tien jaar lang heeft Abelard met gevaar voor eigen leven geworsteld om de orde in het klooster te herstellen, en hij kon bevriend raken met Heloise en haar medezusters, die door de abt van St-Denis uit Argenteuil waren verdreven, door hen de kluizenaarshut van de Paraclete te vergeven.

Terug naar het onderwijs

In 1136 keerde Abelard terug naar Parijs om les te geven aan de kerk van Ste-Genevi’e. De volgende 4 jaar bleef hij zowel studenten als tegenstanders van Bernard en anderen aantrekken. In deze periode schreef Abelard een werk over ethiek met als titel de Socratische vermaning “Ken uzelf”. In dit werk benadrukte Abelard het belang van de intentie om het morele of immorele karakter van een actie te evalueren.

Het verzet van Bernard was instrumenteel in het uitlokken van een tweede proces van Abelard’s orthodoxie. In 1140 werd in Sens een raad bijeengeroepen, wat resulteerde in de tweede veroordeling van Abelard. Overtuigd van zijn onschuld besloot Abelard zijn zaak voor de paus te brengen. Hij begint zijn reis naar Italië, maar door ziekte wordt hij gedwongen zijn reis in Bourgondië te beëindigen in de priorij van Cluniac in St-Marcel bij Chalon-sur-Saône, onder de bescherming van zijn oud-leerling Peter de Eerwaarde, abt van Cluny. Daar stierf hij op 21 april 1142.

.

Verder lezen op Peter Abelard

Abelard’s autobiografie is beschikbaar in een uitstekende vertaling van J.T. Muckle, The Story of Abelard’s Adversities (1964); geschreven in een slimme en overtuigende stijl, presenteert het alleen Abelard’s kant van de gebeurtenissen en kwesties. Een wetenschappelijke studie gebaseerd op het leven van Abelard en zijn relatie met Heloise is étienne Gilson, Heloise en Abelard (1938; trans. 1951). De prachtige historische roman van de Engelse mediëvist Helen Waddell, Peter Abelard (1933), geeft inzicht in de periode. Zie ook Cedric Whitman, Abelard (1965). De beste inleiding tot de gedachte aan Abelard blijft J.G. Sikes, Peter Abailard (1932). De lange inleiding tot de vertaling van een van Abelards belangrijkste werken, Christian Theology, geredigeerd door J. Ramsay McCallum (1948), is informatief. De invloed van Abelard’s onderwijs wordt behandeld door D.E. Luscombe, De School van Peter Abelard (1969).

Extra Biografiebronnen

Ericson, Donald E., Abelard en Heloise: hun leven, hun liefde, hun brieven, New York, N.Y.: Bennett-Edwards, 1990.

Luscombe, D. E. (David Edward), Peter Abelard, London: Historical Association, 1979.

Marenbon, John., De filosofie van Peter Abelard, New York: Cambridge University Press, 1997.


GOSTOU? PARTILHE COM OS SEUS AMIGOS!