Pete Rozelle Feiten


Pete Rozelle (1926-1996) was van 1960 tot 1989 commissaris van de National Football League (NFL) en leidde de League tot ongekende winstgevendheid en populariteit.

Geboren in het kleine Californische stadje South Gate, buiten Los Angeles, op 1 maart 1926, nam Alvin Ray “Pete” Rozelle een vroege interesse in sport. Hij speelde basketbal en tennis voor de Compton High School, waar hij in 1944 afstudeerde. Na zijn afstuderen ging Rozelle in dienst bij de Amerikaanse marine, waar hij tot 1946 diende. Hij

en vervolgens ingeschreven in Compton Junior College en teruggekeerd naar de wereld van de sport als de atletische nieuws directeur van het college. Rozelle behandelde ook het basketbal op de middelbare school voor de lokale kranten. In hetzelfde jaar dat hij in Compton Junior College kwam, verhuisde de NFL’s Cleveland Rams naar Los Angeles en koos het college als locatie voor hun trainingskamp. Rozelle toonde interesse in het team en werd assistent van Maxwell Stiles, de public relations directeur van de Rams. Rozelle maakte een goede indruk op de administratie van de Rams, maar zijn functie was strikt tijdelijk. In 1948 vertrok hij om zijn opleiding aan de Universiteit van San Francisco (USF) af te ronden.

Rozelle studeerde in 1950 af aan de USF en werd de directeur atletisch nieuws van de universiteit, een parttime functie. Hij kon grote sportevenementen bijwonen en legde veel contacten die hem de komende jaren professioneel zouden helpen. Een van die contacten was Tex Schramm, algemeen directeur van de Los Angeles Rams, die Rozelle in 1952 inhuurde als public relations directeur van de Rams. Rozelle bleef in die functie tot 1955, toen hij vertrok om bij het PR-bedrijf van P.K. Macker in San Francisco te gaan werken. Terwijl in deze hoedanigheid, Rozelle vertegenwoordigd Australische atleten en sportbedrijven tijdens de Australische hosting van de Olympische Spelen van 1956.

Terwijl Rozelle zijn carrière in de public relations vooruitging, hadden de Los Angeles Rams te kampen met administratieve problemen. Vijftig procent van het team was in handen van Dan Reeves, en de andere helft was in handen van twee mensen die niet met hem konden opschieten. Om aan deze strijd te ontsnappen, verliet Schramm de Rams in 1957, en de club zat zonder algemeen directeur. NFL-commissaris Bert Bell bood de positie aan Rozelle aan, die de eerste twijfels overwon en de post voor het einde van het jaar aannam. Hij bleek een onmiddellijk succes met de Rams, waarbij hij zijn talenten als PR-professional gebruikte om de opschudding binnen de organisatie te verzachten. Daarbij maakte hij grote indruk op Reeves.

Status van het spel

De populariteit van het voetbal was in de jaren vijftig van de vorige eeuw gestaag toegenomen. In 1958 kreeg de sport een gigantische impuls toen een van de eerste nationale televisiekampioenschappen (met de Baltimore Colts en de New York Giants) uitgroeide tot een van de best gespeelde en spannendste wedstrijden aller tijden. Hoewel de belangstelling voor voetbal was toegenomen, onthulde een Gallup-peiling van 1960 dat 34 procent van de Amerikanen honkbal als hun favoriete sport noemde, met slechts 21 procent die football.

verkiest.

Toen de eigenaren van NFL-franchises elkaar ontmoetten voor hun jaarlijkse bijeenkomst in 1960, stond hun bond voor serieuze uitdagingen. Bell, die sinds 1946 als commissaris van de Liga had gediend, was het jaar daarvoor plotseling gestorven en er was een rivaliserende professionele competitie, de American Football League (AFL), opgericht. De AFL beloofde te concurreren met NFL-teams voor zowel spelers als markten. Verschillende facties onder de 12 NFL-eigenaren hebben kandidaten voorgedragen om de positie van Bell als commissaris in te vullen, maar na tien dagen en 23 stembiljetten had geen enkele kandidaat een meerderheid behaald. Tot slot stelde Reeves zijn werknemer, Pete Rozelle, voor als compromiskandidaat. Rozelle werd gekozen, maar werd tegengewerkt door enkele van de meest gevestigde en invloedrijke eigenaren van de NFL.

“League Think”

Rozelle werd commissaris en ging meteen aan de slag om de administratie van het profvoetbal te revolutioneren. Lenen van de verklaarde intentie van de AFL-eigenaren, Rozelle stelde voor dat alle NFL-teams de inkomsten die ze hebben ontvangen uit televisiecontracten en reclame samenvoegen en deze vervolgens gelijkmatig verdelen. Deze benadering van de verdeling van media-inkomsten was niet populair bij eigenaren in grote markten zoals New York en Los Angeles, maar Rozelle zag een collectieve aanpak als essentieel voor het voortbestaan van teams die in kleinere markten, zoals Green Bay, Wisconsin, actief zijn. Bovendien zou de NFL door het presenteren van een collectief front betere nationale televisiecontracten kunnen verwerven. Rozelle verwees naar zijn collectieve aanpak als “League Think.” Hoewel League-eigenaren al snel de voordelen van Rozelle’s tactiek zagen, bestonden er nog steeds juridische obstakels voor zijn plan. Om hun televisie-inkomsten te bundelen, zou de NFL een gedeeltelijke vrijstelling nodig hebben van de Sherman Antitrustwet, die monopolistische bedrijfspraktijken verbiedt. Rozelle betoogde de zaak van de NFL voor het Amerikaanse Congres en verzekerde zich van de vereiste vrijstelling in september 1961.

Opkomst van de AFL

Onder leiding van Rozelle verdrievoudigde de omzet van de NFL-televisie tussen 1962 en 1964 tot 14 miljoen dollar per jaar, en de populariteit van het voetbal begon snel toe te nemen. AFL had ook geprofiteerd van de toegenomen populariteit van het voetbal en begon al snel een ernstige bedreiging te vormen voor de welvaart van de NFL. De concurrentie tussen de competities resulteerde in sterk toegenomen

salarissen voor spelers, die op hun beurt de financiële gezondheid van beide liga’s begonnen te beïnvloeden. De situatie was in 1966 onhoudbaar geworden en Rozelle werd gedwongen te handelen. Ten eerste, hij overtuigde de teameigenaren in beide competities om de AFL te laten fuseren in een uitgebreide NFL. Rozelle overtuigde vervolgens het Congres om een verdere Sherman Antitrust Act-vrijstelling voor de NFL te verlenen om de fusie door te laten gaan. Deze fusie resulteerde ook in de oprichting van een einde-seizoen spel tussen de kampioenen van de NFL en de AFL, die al snel bekend werd als de Super Bowl. De eerste Super Bowl, die overeenkwam met de Green Bay Packers van de NFL en de Kansas City Chiefs van de AFL, werd gespeeld in januari 1967.

De welvaart

De gereconstitueerde NFL genoot een ongekende populariteit in de jaren zestig en zeventig. De inkomsten van de televisie bleven stijgen en Monday Night Football, dat in 1970 voor het eerst op het ABC-netwerk te zien was, werd al snel een nationale instelling. Gallup voerde een andere opiniepeiling uit in 1972 die onthulde dat voetbal de favoriete sport van 36 procent van de Amerikanen was, terwijl slechts 21 procent de voorkeur gaf aan honkbal. Ondanks de groei van de NFL in de jaren zeventig ontstonden er nieuwe uitdagingen. Spelers dreigden in 1974 te staken voor het recht om vrije agenten te worden wanneer hun contracten afliepen. Ook, een andere concurrerende competitie, de World Football League (WFL), kwam in hetzelfde jaar, maar ging in 1975 ten onder als gevolg van onvoldoende financiële steun. Tegen 1980, omvatte de NFL 28 teams, omhoog van 12 in 1960, en had nieuwe hoogten in zowel winstgevendheid als populariteit bereikt.

Labor en juridische uitdagingen

Rozelle’s “League Think”-strategie was verder dan de wildste dromen van de eigenaars geslaagd, maar de economische realiteit van de sport begon in de jaren tachtig weer te veranderen. Hoewel de televisie-inkomsten van de NFL bleven stijgen en een recordhoogte van 2,1 miljard dollar bereikten voor het seizoen 1987, werd het belang van stadioncontracten, concessies en de verkoop van “luxeboxen” een steeds belangrijker onderdeel van de inkomsten van het team. De luxe dozen waren privé blokken van zetels met voorzieningen zoals televisies, bars en buffetten, die normaal gesproken voor een heel seizoen aan bedrijfsklanten worden verkocht. Oudere stadions, die geen luxe boxen hadden en vaak eigendom waren van de stad van de thuisploeg, genereerden veel minder inkomsten dan nieuwere locaties. Bovendien waren steden die wanhopig op zoek waren naar een professionele voetbalfranchise bereid om stadions te bouwen op kosten van het publiek en royale betalingen aan te bieden aan teams die bereid waren hun traditionele markten te verlaten. De eigenaars kregen aanbiedingen die ze letterlijk niet konden weigeren. Een van de meest legendarische en winstgevende franchises van de Liga, de Oakland Raiders, verhuisde naar Los Angeles na het veiligstellen van een gunstig stadioncontract in 1980. Rozelle verzette zich tegen de verhuizing, net als de stad Oakland, maar ze konden de verhuizing van de Raiders niet voorkomen. De rechtbanken uiteindelijk besloten dat de NFL zou overtreden antitrustwetten als het haar eigenaars van het verplaatsen van hun franchises om meer lucratieve regelingen in nieuwe steden te beveiligen verbood. Na de resolutie van dit geval de Baltimore Colts, een andere van de beroemdste teams van de NFL, verhuisde naar Indianapolis, Indiana, voor het seizoen van 1984.

De contractuele rechten van de spelers bleven de NFL achtervolgen in de jaren tachtig. Gedurende de hele geschiedenis van de Liga waren de spelers in feite het eigendom van hun teams. Toen het contract van een speler afliep, werd hij gedwongen om alleen met zijn eigen team opnieuw te onderhandelen, in plaats van dat hij zijn vaardigheden aan alle NFL-teams op de markt kon brengen. Dit betekende dat spelers gedwongen werden om het salaris te nemen dat hun teams bereid waren te betalen, wat het effect had van het vasthouden van salarissen. In de hoogtijdagen van de AFL, had een soort van vrij agentschap bestaan, aangezien AFL-teams zich vrij voelden om contracten aan te bieden aan NFL-spelers, en de salarissen waren dramatisch gestegen. Na de opname van de AFL in de NFL werd de concurrentie tussen de franchises voor de spelers weer bijna onbestaande. Rozelle had zijn best gedaan om deze regeling te beveiligen door het instellen van wat bekend werd als de Rozelle-regel, die vereist dat een team dat een speler die eerder behoorde tot een ander team ondertekend om compensatie te bieden voor de verloren speler. Het effect van de Rozelle-regel was dat het tekenen van een free agent een zeer riskant vooruitzicht werd voor een team, dat er pas achter zou komen wat voor soort compensatie ze zouden moeten geven aan het oorspronkelijke team van de speler. Onder deze omstandigheden stagneerden de salarissen van de spelers gedurende de jaren zeventig en werd de stemming van de spelers steeds militanter. Spelers sloegen toe in 1982 en 1987 om een of andere vorm van vrij bureau, of in ieder geval een wijziging van de Rozelle-regel, veilig te stellen. Uiteindelijk werd er een zeer gecontroleerde vorm van vrij bureau ingevoerd, een salarisplafond geïnstalleerd en werd de Rozelle-regel opgeschort. Deze compromisoplossing is nog steeds van kracht vandaag, hoewel het was gemaakt met wat acrimonie, vervreemdende fans en kwetsen van de Liga populariteit.

Naast de arbeids- en juridische problemen werd de NFL steeds vaker geconfronteerd met het probleem van middelenmisbruik onder haar spelers. Het gebruik van steroïden om de prestaties op het veld te verbeteren, die door veel teams waren gedoogd, werd anathema als gevolg van publieke verontwaardiging en de ontdekking van de fysieke bijwerkingen van steroïde misbruik. Bovendien, off-the-field gebruik van recreatieve drugs door spelers veroorzaakt een schijnbaar oneindige reeks van gênante incidenten. Rozelle was geschokt door de alomtegenwoordigheid van drugsmisbruik in de League, net als het publiek, en tegen 1986, de NFL’s televisie ratings begonnen te dalen voor de eerste keer tijdens zijn ambtstermijn.

Een andere rivaal

Een nieuwe rivaliserende professionele competitie, de United States Football League (USFL), ontstond in 1981. De USFL genoot een veel veiligere financiële steun dan de WFL, met inbegrip van de multi-miljonair Donald Trump, die er eigenaar van was. Ondanks het feit dat de USFL de directe concurrentie met de NFL vermeed door de wedstrijden in het voorjaar te spelen, had het bestaan van de nieuwe competitie het gebruikelijke effect van het creëren van een vorm van vrij agentschap en het veroorzaken van de salarissen van de spelers om dramatisch te stijgen. De USFL genoot enkele jaren van voorspoed alvorens uiteindelijk zijn spelen te verplaatsen naar de val in een poging om rechtstreeks met de NFL te concurreren. Het gecombineerd deze stap met het indienen van een antitrust rechtszaak tegen de NFL, op zoek naar 1,5 miljard dollar in schade voor wat het beweerde was de NFL terughoudendheid van de handel binnen de business van het voetbal. Onder leiding van Rozelle verdedigde de NFL zich met succes tegen de concurrerende en juridische uitdagingen van de USFL.

De nieuwe competitie vouwde kort nadat het de voorlopige uitspraak in de rechtszaak tegen de NFL in 1987 verloor.

Rozelle leidde de NFL door de onrustige jaren tachtig, met televisie-inkomsten per team die tussen 1977 en 1986 stegen van 69 miljoen dollar naar 493,5 miljoen dollar, maar tegen hoge persoonlijke kosten. Tegen het einde van het decennium had hij moeite met slapen en rookte hij drie pakjes sigaretten per dag. Rozelle’s invloed en effectiviteit werden officieel erkend toen hij in 1985 werd gekozen voor de NFL Hall of Fame. Ondanks deze eer begon de perceptie dat de populariteit en de winstgevendheid van de League stagneerde de steun van Rozelle onder de eigenaars aan het eind van de jaren tachtig te ondermijnen. In 1989, met meer dan twee jaar nog steeds op zijn contract, besloot Rozelle dat hij genoeg had en nam ontslag als commissaris van de NFL.

Rozelle zat kortstondig in de raad van bestuur van NTN Communications, Inc. van Carlsbad, Californië, in 1994, voordat hij met pensioen ging vanwege zijn falende gezondheid. Hij stierf aan kanker op 6 december 1996 in Rancho Mirage, Californië.

Verder lezen op Pete Rozelle

Columbia Reference Encyclopedia, Columbia University Press, 1993.

Harris, David, The League, Bantam Books, 1987.

Broadcasting en Kabel, 18 april 1994.

Fortune, 4 augustus 1986.

Jet, 29 april 1985.

New York Times, 23 maart 1989.

Nieuwsweek, 20 september 1982.

Sporting News, 4 februari 1985; 16 december 1996.

Sports Illustrated, 1 september 1983; 30 januari 1989; 3 april 1989.

Tijd, 7 december 1998.

U.S. News and World Report, 26 januari 1987.


GOSTOU? PARTILHE COM OS SEUS AMIGOS!