Pete Conrad Feiten


Charles “Pete” Conrad (1930-1999) was de derde persoon, na Neil Armstrong en Buzz Aldrin, die op het oppervlak van de maan liep. In november 1969 maakten hij en Alan Bean de tweede maanlanding in de geschiedenis in hun Apollo 12 maanmodule Intrepid.

Conrad is op 2 juni 1930 in Philadelphia, Pennsylvania, geboren in een rijke effectenmakelaar. Hij ging naar de Universiteit van Princeton, waar hij in 1953 afstudeerde met een graad in luchtvaarttechniek. Na de universiteit ging Conrad bij de Amerikaanse marine werken en werd hij piloot. Later stapte hij over naar de testpilootschool van het Patuxent River Naval Air Station in Maryland, een testterrein voor vele toekomstige astronauten, waaronder Wally Schirra en James Lovell.

Een ruimtepionier

Toen de National Aeronautics and Space Administration (NASA) in 1959 de “Mercury Seven” astronauten selecteerde, maakte Conrad de kans om een van de eerste Amerikanen in de ruimte te worden. Hij haalde de laatste selectierondes, maar zijn openlijke afschuw met veel van de fysieke en mentale tests die van de astronautenkandidaten worden verlangd, leverde de afkeuring van NASA-beheerders op en hij werd uit de competitie gegooid. Onverschrokken solliciteerde hij opnieuw met NASA’s tweede groep van astronauten in 1962, dit keer met succes.

Drie jaar later schoot Conrad voor het eerst de ruimte in aan boord van de kleine tweemanscapsule, Gemini 5, met bemanningslid Gordon Cooper, een van de Mercury Seven-astronauten. De twee bleven in de ruimte voor een recordbrekende vijf dagen in het schip van de telefooncabine alvorens terug te keren naar de Aarde. Conrad vloog nog een Gemini-vlucht voordat dat programma eindigde, dit keer als commandant van Gemini 11. Hij en bemanningslid Richard Gordon brachten drie dagen door in een baan om de aarde, waarbij ze een nieuw hoogterecord bereikten, 850 mijl, hoog genoeg om de kromming van de planeet duidelijk te zien.

“We hebben de Agena verbrand om onze klim naar hoogte te maken,” herinnerde hij zich later op de website van de Smithsonian Institution’s Air en Space Magazine. “Dat was echt spectaculair. Ik maakte de opmerking toen we over de top gingen, ‘Eureka,

Houston, the Earth is echt rond,’ en toen ik terugkwam in Houston, kreeg ik al die post van leden van de Flat Earth Society die me vertelden dat ik niet wist waar ik het over had.”

Deze vlucht testte ook voor het eerst het concept van de kunstmatige zwaartekracht in de ruimte, waarbij het Tweeling-schip werd vastgebonden aan de onbemande Agena-booster, die afzonderlijk was gelanceerd, en de twee vaartuigen om elkaar heen werden gedraaid om de middelpuntvliedende kracht te creëren. Zoals Conrad zei op de Air en Space Magazine website, “Je hebt de Agena aan het eind, en het is ongeveer hetzelfde gewicht als wij. Ik bleef proberen om de lijn strak te krijgen voordat ik probeerde te draaien, en hoe zachtjes ik het ook deed, het zou altijd gewoon naar het einde toe gaan en zich gedragen als een rubberen band en de Agena beginnen te wiebelen of naar ons toe bewegen … en dan zouden we de nacht in gaan en ik was niet precies zeker waar de Agena was. Maakte het echt interessant. Tot slot heb ik gewoon besloten wat ik moet doen is gewoon blijven duwen terug, weg, en ook radiaal om het ding aan de gang, en zodra ik eindelijk besloten om het te doen op die manier, waarom, het gesponnen meteen.”

Derde op de maan

Maar het was met het Apollo-programma dat Conrad de ultieme droom van de astronaut, een wandeling op de maan, bereikte. In november 1969, slechts vier maanden nadat Neil Armstrong en Buzz Aldrin hun historische eerste maanlanding hadden gemaakt, kwamen Conrad en bemanningslid Alan Bean bij de tweede maanlanding aan op de Ocean of Storms. Wedden dat niemand zich de eerste woorden van de derde man die op de maan liep zou herinneren, zei Conrad: “Whoopee! Man, dat was misschien een kleintje voor Neil, maar dat is een lang verhaal voor mij.” Zoals hij later vertelde Apollo Lunar Surface Journal redacteur Eric M. Jones, “Ik … had er $500 op zitten, maar ik kreeg nooit betaald.”

Een van de primaire missies van Apollo 12 was het perfectioneren van een landing op het oppervlak van de maan (de vlucht van Apollo 11 was zo’n vier mijl vertrokken). Missieplanners kozen als doelwit de landingsplaats van Surveyor 3, een onbemande sonde die zo’n twee jaar eerder was gelanceerd. Als Conrad kon landen Intrepid binnen loopafstand van de sonde, zou hij weten dat de missie een succes was. Conrad slaagde er wel in om het schip van hem en Bean in het zicht van de Surveyor neer te zetten. Het was een makkelijke wandeling van Intrepid naar Surveyor, en tijdens hun tweede maanwandeling (de vroege Apollo-missies misten de maanrover van latere missies) wandelden Conrad en Bean over om foto’s te maken en de televisiecamera van de sonde te verwijderen om deze terug te brengen naar de aarde voor analyse. Conrad merkte later op dat de tv-camera van de landmeter de belangrijkste ontdekking van de Apollo-missies naar de maan opleverde. De bacterià “n van Aarde die toevallig op Landmeter vóór zijn lancering wordt gedeponeerd overleefden niet alleen lancering, maar ook twee jaar in het vacuüm en de extreme temperaturen van de maanoppervlakte.

.

Conrad en Bean hadden ook zelf een ongeoorloofde kleine taak op de landingsplaats van de landmeter gepland. De taak was geschreven als “Perform D.P.” op de checklists die ze droegen op hun ruimtepak manchetten. “D.P.” was alleen bekend bij de twee astronauten als “dubbele foto”. Zonder medeweten van NASA, hadden de twee een kleine winkel-kooptimer voor een van hun camera’s meegenomen, en, zoals Conrad later tegen Jones zei, “We zouden de camera op de brandstapel zetten en we zouden allebei naar de landmeter lopen en onze foto laten maken. … We wisten dat PAO (Public Affairs Office) die foto uit zou zetten voordat ze iets anders uit zouden zetten. Toen ging iemand de vraag stellen ‘Wie heeft de foto genomen? Helaas werd de timer begraven onder maanstenen in een van hun monsterverzamelzakken, en ze konden hem niet vinden toen de tijd kwam om de foto te nemen, dus de foto werd nooit genomen.

Conrad en Bean hebben 7 uur en 45 minuten op het oppervlak van de maan gelopen, in twee afzonderlijke excursies buiten hun ruimteschip. Dit was veel langer dan de iets meer dan twee uur die Armstrong en Aldrin hadden doorgebracht op hun historische enkele maanwandeling.

Space Station Commander

De volgende reis van Conrad naar de ruimte was in 1973 aan boord van een ander Apollo-schip, dit keer naar het Skylab-ruimtestation in een lage baan om de aarde. Dit was Amerika’s eerste ruimtestation. Het werd gebouwd van hardware die overbleef van afgelaste maanmissies en werd gelanceerd zonder mensen aan boord. Conrad was commandant van de missie, de eerste naar Skylab. Zijn bemanningsleden waren Joseph Kerwin en Paul Weitz. Hun eerste taak was om het station te repareren sinds het bij de lancering was beschadigd. Tijdens een riskante ruimtewandeling redden Conrad en Kerwin het beschadigde station door handmatig een zonnepaneel open te trekken dat niet was ontplooid. De bemanning bracht een recordbrekende 28 dagen in de ruimte door aan boord van het station.

Terug naar het burgerlijk leven

Conrad trok zich terug uit NASA en de marine in 1973 na voltooiing van zijn Skylab-missie. Hij trad toe tot de McDonnell Douglas Corporation als leidinggevende, waar hij 20 jaar heeft gediend. In het begin van de jaren negentig leidde Conrad een McDonnell Douglas-team dat een schaalmodel van het innovatieve enkeltraps-omloopbaan-ruimtevaartuig (SSTO), de Delta Clipper, testte. Ontworpen om op te stijgen en op zijn staart te landen zoals de sciencefictionraketten van vroeger, probeerde de Delta Clipper de lanceerkosten te drukken met een volledig herbruikbaar ruimteschip, gebouwd van zeer lichte materialen. Dat project werd geannuleerd na een succesvolle testvlucht van een 1/3 schaalmodel, maar voordat een werkend prototype op ware grootte werd gebouwd.

In 1995 hielp Conrad bij de oprichting van Universal Space Lines, een bedrijf dat zich toelegt op het opzetten van winstgevende commerciële ruimtevaart. Zoals hij getuigde op een hoorzitting van het Amerikaanse Huis van Afgevaardigden in 1998, “Ons lange termijn bedrijfsdoel is om ons te positioneren als ‘s werelds belangrijkste leverancier van betaalbare commerciële ruimtevaartdiensten, met inbegrip van de aankoop en exploitatie van zowel vervangbare als herbruikbare lanceervoertuigen”

.

Conrad stierf op 8 juli 1999 in Ojai, Californië, nadat hij de controle verloor over de motorfiets die hij op een kronkelende snelweg reed. Zijn vrouw, vier zonen en zeven kleinkinderen overleefden hem. Op het moment van zijn dood was Conrad 69 jaar oud.

Boeken

Chaikin, Andrew, Een man op de maan: De reizen van de Apollo Astronauten,Pinguïnboeken, 1994

Stijn, G. Harry, Halverwege naar Anywhere: Het bereiken van America’s Destiny in Space, M. Evans and Company, Inc, 1996

Online

“Apollo 12 Astronaut Pete Conrad gedood in Motorcycle Accident,” CNN.com, http: //www.cnn.com/TECH/space/9907/09/conrad.obit.02/, gepost op 9 juli 1999.

“Astronaut Bio. Charles Conrad, Jr.,” Website van het Lyndon B. Johnson Space Center, http: //www.jsc.nasa.gov/Bios/htmlbios/conrad-c.html , juli 1999.

Bond, Peter, “Charles ‘Pete’ Conrad, Derde Man op de Maan, Sterft in Motorfietsongeval,” Astronomie nu online, http: //www.astronomynow.com/breaking/9907/09conrad/, gepost op 9 juli 1999.

“Charles ‘Pete’ Conrad,” website van de Astronaut Hall of Fame, http: //www.astronauts.org/astronauts/conrad.htm (9 november 2001).

Conrad, Jr., Charles “Pete,” NASA 1998, Life Begins at Forty: Getuigenis voor de Subcommissie voor Ruimte en Luchtvaart van de Kamercommissie voor Wetenschap,” http: //www.house.gov/science/conrad-10-01.htm, 1 oktober 1998.

“Voormalig Astronaut Pete Conrad Dies,” Space Views: De online publicatie van ruimteverkenning, http: //www.spaceviews.com/1999/07/09a.html , gepost op 9 juli 1999.

Jones, Eric M., redacteur, Apollo Lunar Surface Journal, http: //www.hq.nasa.gov/office/pao/History/alsj/frame.html , 9 november 2001.

“Pete Conrad herinnert zich. Doin’ the Agena Swing,” Website van Air & Space Magazine, http: //www.airspacemag.com/ASM/Web/Site/QT/AgenaSwing.html (9 november 2001).

“Pete Conrad herinnert zich. The Flat Earth Society,” Website van Air & Space Magazine, http: //www.airspacemag.com/asm/web/site/QT/FlatEarth.html (9 november 2001).


GOSTOU? PARTILHE COM OS SEUS AMIGOS!