Perry Miller Feiten


Perry Miller (1905-1963) was de beroemdste vertolker van de betekenis van het New England Puritanisme van de 17e eeuw.

Perry Miller werd in 1905 in Chicago geboren, kreeg in de jaren twintig van de vorige eeuw zijn formele bachelor- en masteropleiding aan de Universiteit van Chicago en trad in 1931 toe tot de Harvard University faculteit, waar hij tot aan zijn dood in 1963 doceerde aan de Engelse afdeling.

Miller was de meest invloedrijke figuur in een wetenschappelijke beweging in de jaren twintig en dertig van de vorige eeuw die het 17de-eeuwse New England puritanisme herinterpreteerde. Het dominante beeld van de puritein was dat van een bekrompen dweper, een reactionaire moordenaar wiens erfenis aan de Amerikaanse geschiedenis seksuele onderdrukking, alcoholverbod en hypocrisie was. Verschillende geleerden tussen de twee wereldoorlogen publiceerden onderzoek dat dat beeld verving door een complexer, evenwichtiger en sympathieker beeld. Perry Miller’s artikelen en boeken analyseerden puriteinse ideeën in ongekende diepte.

The New England Mind: De zeventiende eeuw (1939) was een van de meest abstracte werken uit de Amerikaanse intellectuele geschiedenis ooit geschreven. Daarin analyseerde Miller de aard van de puriteinse vroomheid en het intellect. Hij verklaarde de karakteristieke puriteinse logica, epistemologie, natuurfilosofie, retoriek, literaire stijl, ideeën van de overheid, en theorie van de menselijke natuur en theologie. Miller’s beschrijving was van een zeer rationele puriteinse mentaliteit die probeerde regels te maken om naar te leven in een wereld die is geschapen door Gods gril. Veranderingen in het denken in de tijd werden niet onderzocht in The New England Mind: De zeventiende eeuw, maar ze waren in Orthodoxie in Massachusetts, 1630-1650 (1933) en in The New England Mind: Van Kolonie tot Provincie (1953). Orthodoxie was Miller’s eerste gepubliceerde boek en daarin legde hij uit hoe de Puriteinen er intellectueel in slaagden om onafhankelijke congregationalisten te worden, terwijl hij erop aandrong dat ze zich niet hadden afgescheiden van de moederkerk van Engeland. Van Kolonie tot Provincie vertelt het verhaal van de interactie tussen de ideeën van het puriteinse establishment dat uit Engeland werd geïmporteerd en de nieuwe Amerikaanse omgeving. Als de spanning van The Seventeenth Century ligt tussen de vroomheid van het hart en de rede van het hoofd, dan ligt de spanning van From Colony to Province tussen de idealen van het puritanisme aan het begin en de daaruit voortvloeiende ironische realiteit van de idealen in actie. De puriteinen kwamen naar Massachusetts om het doel van een religieuze utopie na te streven, maar slaagden erin een materialistische samenleving te creëren.

Idea’s werden uitvoerig bestudeerd door Miller omdat hij geloofde dat ze belangrijk waren voor het uitdrukken van de zin van het leven en voor het beïnvloeden van het menselijk gedrag. Zijn interpretatie dat het puritanisme een samenhangend en krachtig geheel van ideeën was…

heeft ervoor gezorgd dat de vroege geschiedenis van New England in belangrijke mate intellectuele geschiedenis is geworden. Miller’s nadruk op puriteinse ideeën maakte deel uit van een verjonging van de koloniale Amerikaanse wetenschap tijdens en na de jaren dertig, en het viel samen met de opkomst van de Amerikaanse intellectuele geschiedenis. In de jaren veertig en vijftig van de vorige eeuw probeerden de Amerikanen de wortels van de identiteit van hun natie en hun democratische verplichtingen te begrijpen. Eerdere Amerikaanse ideeën werden vaak opgespoord als de bronnen van latere waarden en gedrag.

De onvermijdelijke historografische slingerbeweging vond plaats tegen het einde van Miller’s leven en na zijn dood, toen jongere geleerden de samenhang en het oorzakelijk belang van het puritanisme in New England tot een minimum beperkten. Kritiek op Miller voor het over-intellectualiseren van de kolonisten van New England en voor het toeschrijven van elitekenmerken aan de bevolking als geheel werd gemeengoed toen sociale historici een wetenschappelijk gebied overnamen dat voorheen werd gedomineerd door historici van ideeën.

Perry Miller schreef laat in zijn leven over het 19de-eeuwse Amerika, maar hij leefde niet om een brede synthetische interpretatie op te leggen aan de latere geschiedenis van het land. Het leven van de geest in Amerika: Van de Revolutie tot de Burgeroorlog (1965) werd na zijn dood bewerkt.

Verder lezen over Perry Miller

Voor de biografische achtergrond van Miller, en voor de interpretatie van zijn werk, zie de herdenkingsuitgave van Harvard Review 2 (1964) en Robert Middlekauff, “Perry Miller,” in Marcus Cunliffe en Robin Winks, redactie, Pastmasters, Some Essays on American Historians (1969).

Een voorbeeld van de typische interpretatie van het puritanisme voorafgaand aan Perry Miller is te vinden in Vernon Louis Parrington, Main Currents in American Thought, vol. 1, “The Colonial Mind” (1927). Voorbeelden van het type sociale geschiedenis dat na Millers dood werd geschreven zijn Darrett Rutman’s Winthrop’s Boston (1965), John Demos’ A Little Commonwealth: Gezinsleven in Plymouth Colony (1970), en Philip Greven, The Protestant Temperament: Patronen van Child-Rearing, religieuze ervaring en het Zelf in het begin van Amerika (1977). Sommige commentatoren hebben gesuggereerd dat Perry Miller een “ironische” interpretatie heeft gehad van de lange geschiedenis van Amerika. Zie Gene Wise, American Historical Explanations (1973) en Richard Reinitz, Irony and Consciousness (1980).


GOSTOU? PARTILHE COM OS SEUS AMIGOS!