Percy Bysshe Shelley Feiten


De Engelse romantische dichter Percy Bysshe Shelley (1792-1822) is een van de grootste tekstdichters in de geschiedenis van de Engelse literatuur.

Percy Bysshe Shelley is geboren op Field Place bij Horsham, Sussex, op 4 augustus 1792. Hij was de eerste zoon van een rijke landheer. Shelley voelde zich als jongen vervolgd door zijn hardvochtige en praktische vader, en dit misbruik kan voor het eerst de vlam van protest hebben aangewakkerd die hem in zijn Etonjaren (1804-1810) de naam “Mad Shelley” opleverde. In de loop van zijn eerste en enige jaar in Oxford (1810-1811) gaf Shelley samen met zijn vriend Thomas Jefferson Hogg een pamflet uit met de provocerende titel The Necessity of Atheism. Hun “atheïsme” was weinig meer dan een hiëroglief dat hun algemene afkeer van het autoritaire establishment ophemelde. Beide studenten werden echter uit de universiteit gezet.

Deze gebeurtenis—al snel gecombineerd met de invloed van Politieke rechtvaardigheid door de anarchistische hervormer William Godwin— slechts geïntensiveerd Shelley’s rebellie tegen geaccepteerde noties van wet en orde, zowel in zijn privéleven als in het politieke lichaam. In de zomer van 1811 ontmoette Shelley Harriet Westbrook en trouwde hij met haar en Hogg, en hij probeerde een van die driehoeksverhoudingen op te zetten die kenmerkend zouden worden voor zijn liefdesleven, vermoedelijk omdat hij er een manier in zag om zijn nobele ideaal van vrijheid in liefde en saamhorigheid in menselijke relaties te materialiseren. In de eerste maanden van 1812 toonde Shelley meer dan theoretische belangstelling voor de Ierse zaak, een andere uiting van zijn verlangen naar politieke hervormingen.

Shelley’s Eerste Gedichten

Shelley probeerde zijn visie op deze en andere onderwerpen over te brengen in Queen Mab (1813), een jeugdige allegorische romance die niettemin de kiem van zijn volwassen filosofie bevatte: de ontologische notie dat er in de hele kosmos “op grote schaal verspreid is/geest van activiteit en leven”, een alomtegenwoordige niet-persoonlijke energie die, tenzij

pervers door de machtswellust van de mens, kan de mensheid naar utopie leiden.

In de zomer van 1814 was Shelley nauw betrokken geraakt bij Godwin, zijn schulden en zijn dochter Mary. De dichter overwoog even om zich te vestigen met zowel Mary (als zijn “zuster”) als Harriet (als zijn vrouw); maar deze laatste was het er niet mee eens en eind juli trok Shelley met Mary naar het vasteland, waarbij ze haar halfzuster, Claire Clairmont, meenam.

Shelley’s Alastor

Terug in Engeland werd Shelley steeds meer gedreven tot het besef dat de utopie niet om de hoek lag, en dit kan de aanleiding zijn geweest voor het schrijven van Alastor, of de Geest van de Eenzaamheid in december 1815. Dit dubbelzinnige gedicht is een dialectische analyse van de tragische ironie in het lot van de dichter, omdat hij gevangen zit tussen de zinspelingen van het extreme idealisme en zijn besef dat de aard van de mens en de wereld het bereiken van zijn hoogste doel in de weg staan. Alastor vertegenwoordigt een voorbijgaande maar noodzakelijke fase in Shelley’s evolutie. Hij zou voortaan met onverbiddelijke vastberadenheid terugkeren naar zijn tweeledige poëtische taak om het romantische ideaal van universele harmonie te definiëren en om te streven naar de heerschappij van de liefde en de vrijheid in de menselijke samenleving.

De eerste vruchten van deze rijping waren de Hymne van de Intellectuele Schoonheid en de Mont Blanc, die in 1816, tijdens een verblijf in Genève, werden gepland. Beide gedichten vormen een indrukwekkend statement van Shelley’s fundamentele geloof in een

Eeuwige, weldadige “Geest”, de verborgen bron van pracht en harmonie in de natuur en van morele activiteit in de mens.

De opstand van de islam

De winter van 1816/1817 was voor Shelley een periode van grote emotionele onrust. Harriet stierf, vermoedelijk door zelfmoord, in december en de rechtbank weigerde Shelley de voogdij te geven over de twee kinderen die ze had gedragen. Bovendien begon hij zich zorgen te maken over zijn gezondheid. Maar er waren ook bemoedigingen. Mede dankzij Leigh Hunt (aan wie hij financiële hulp gaf met zijn gebruikelijke vrijgevigheid), kreeg Shelley enige erkenning als een originele en krachtige dichter.

In het voorjaar en de zomer van 1817 componeerde Shelley zijn meest ambitieuze gedicht tot nu toe, De Opstand van de Islam.In dit werk maakte de ruwe allegorische didactiek van koningin Mab plaats voor echte, hoewel soms nog steeds gezwollen, symboliek. Het thema van de liefde tussen man en vrouw werd met veel liefde verweven in het bredere patroon van de door de liefde geïnspireerde strijd van de mensheid voor broederschap. Net als de Franse Revolutie, waarvan het falen Shelley lange tijd had beziggehouden, eindigt De Opstand van de Islam in een ramp. Maar de dichter was nu tot een volwassen inzicht gekomen, zonder Alastor, in het complexe samenspel van goed en kwaad. De erkenning door de mens van zijn grenzen is de eerste stap naar wijsheid en innerlijke vrijheid; het martelaarschap maakt geen einde aan de hoop, want het is een overwinning van de geest en een vitale bron van inspiratie. De Opstand van de Islam illustreert een ontdekking die vaak de toetreding van de romantische dichter tot de wijsheid betekende en die John Keats in april 1819 beschreef als de erkenning van “hoe noodzakelijk een Wereld van Pijnen en Problemen is om een Intelligentie te scholen en er een Ziel van te maken.”

Buitenland en Prometheus Ongebonden

In maart 1818 verlieten de Shelleys (nog steeds vergezeld van Claire Clairmont) Engeland, om nooit meer terug te keren. Het grootste deel van de productie van de dichter werd in Italië geproduceerd in de loop van de laatste 4 jaar van zijn korte leven. Hoewel het leven in Italië zijn duidelijke beloningen had, was deze periode geenszins een periode van onvervalst geluk voor Shelley. Hij was steeds meer bezorgd over zijn gezondheid; hij begon zich te verzetten tegen het sociale ostracisme dat hem tot ballingschap had gemaakt; ballingschap zelf was soms moeilijk te verdragen, ook al was de politieke en sociale situatie in Engeland het meest onaantrekkelijk; en zijn zoon William stierf in juni 1819.

Echter, hoewel een nota van moedeloosheid kan worden waargenomen in een aantal van zijn kleine gedichten, zoals de Stanzas Geschreven in Dejection in de buurt van Napels, de grote ondernemingen van Shelley’s latere jaren getuigen van de niet aflatende energie van een fantasierijke geest gestaag bezig met de grondbeginselen en steeds te popelen om de modi van meningsuiting te diversifiëren. In Prometheus Unbound (1818-1819) wendde Shelley zich tot het mythische drama om op een meer gevoelige en complexe manier de basiswaarheid over te brengen die tot uitdrukking was gebracht door de verhalende techniek van De Opstand van de Islam. Bovendien kreeg dezelfde dialectische verzoening van de raadselachtige dualiteiten van het leven een meer zuiver lyrische vorm in de Ode aan de Westerwind van oktober 1819.

Drama’s en sociale traktaten

Net als de andere romantische dichters was Shelley zich bewust van de beperkingen van de lyrische poëzie als medium voor massacommunicatie. Ook hij probeerde zijn boodschap over te brengen aan een groter publiek en experimenteerde met toneelstukjes in The Cenci (1819), een lugubere maar zorgvuldig geconstrueerde tragedie die de ravage illustreert die de Jupiteriaanse machtswellust van de mens, zowel fysiek als mentaal, in de sfeer van het huiselijke leven heeft aangericht.

Shelley’s interesse lag echter in bredere kwesties, die hij nu begon aan te pakken in onverwacht robuuste satires en met vernietigende polemische agressiviteit, waarbij hij zijn sociale verontwaardiging uitte in het roerige oratorium van Het masker van de anarchie (1819); in Peter Bell de Derde (1819), een parodie op William Wordsworth en een ironisch commentaar op de politieke en artistieke desintegratie van de oudere dichter; in Oedipus Tyrannus, of Swell-foot the Tyrant (1820), een schijnvertoning van de koninklijke familie; en in Hellas (1821). Het laatste van zijn grote politieke gedichten, Hellas, viert de Griekse bevrijdingsoorlog, waarin Lord Byron op een actievere manier betrokken was; het bekroont een grote reeks kleine gedichten waarin Shelley, gedurende zijn hele schrijfcarrière, de heroplevende geest van de vrijheid had geprezen, niet alleen onder de onderdrukte klassen van Engeland maar ook onder de onderdrukte naties van de wereld.

Finale gedichten en prozawerken

Shelley’s zorg om de zaak van de vrijheid te bevorderen was oprecht, maar zijn persoonlijkheid vond een meer sympathieke uitlaatklep in zijn “visionaire rijmen”, waarin de eigenaardige, gedematerialiseerde, maar zeer sensuele kwaliteit van zijn beeldtaal zijn bijna mystieke concepten van eenheid en liefde, van poëzie en broederschap belichaamt, zonder hun etherische idealen te vernietigen. Dergelijke thema’s bleven tot op het laatst het fonteinkopje van zijn inspiratie, maar—terwijl hij in de buurt kwam van 30— met een urgenter, maar minder scherp gevoel voor de onoverbrugbare kloof tussen het ideaal en het reële. Hij bracht dit gevoel over met aangrijpende ingetogen elegische tonen in The Sensitive Plant (1820) en in het gedicht dat hij componeerde over de dood van John Keats, Adonais (1821).

Samuel Taylor Coleridge en Wordsworth waren ongeveer even oud geweest, zo’n 20 jaar eerder, toen ze in Dejection en de Immortality Ode, hun ontgoochelde bewustzijn en stoïcijnse acceptatie van het verval dat het leven en de ervaring aan hun visionaire krachten hadden gebracht, tot uitdrukking hadden gebracht. Ook Shelley lijkt te zijn getroffen door een soortgelijk ontluisterend gevoel van verbleking van de verbeelding; zijn reactie was echter beduidend anders dan die van hen. In plaats van zich te onderwerpen aan de uitdrogende gevolgen van de groei, schreef hij de Defensie van de Poëzie (1821), een van de meest welsprekende proza-evaluaties van de unieke relatie van de dichter met het eeuwige. En in 1822 richtte hij zich op de relatie van de dichter tot de aardse ervaring in De Triomf van het Leven, die T. S. Eliot beschouwde als zijn “grootste maar onvoltooide gedicht”. Dit werk bevat een gepassioneerde aanklacht tegen de corruptie van het aardse leven, waarvan de “ijskoude blik” de “levende vlam” van de verbeelding onweerstaanbaar uitwist.

Shelley’s dood door verdrinking in de Golf van Spezia bij Lerici, Italië, op 8 juli 1822, spaarde hem—wellicht

barmhartig—de verharding van de geest die volgens hem Wordsworth had vernietigd.

Verder lezen over Percy Bysshe Shelley

Nieuwkomer Ivey White, Shelley (2 vol., 1940), is nog steeds de standaardbiografie. Andere biografische studies zijn Edward Dowden, The Life of Percy Bysshe Shelley (1909); Edmund Charles Blunden, Shelley: A Life Story (1947); A. B. C. Whipple, The Fatal Gift of Beauty: De laatste jaren van Byron en Shelley (1964); Jean Overton Fuller, Shelley: A Biography (1968); en George Bornstein, Yeats and Shelley (1970). Een handige introductie voor de algemene lezer is Desmond King-Hele, Shelley: His Thought and Work (1960).

Voor algemene kritische studies van de poëzie zie Carlos H. Baker, Shelley’s Major Poetry: The Fabric of a Vision (1948); Peter Butter, Shelley’s Idols of the Cave (1954); Neville Rogers, Shelley at Work: A Critical Inquiry (1956; 2d ed. 1967); Milton T. Wilson, Shelley’s Later Poetry: A Study of His Prophetic Imagination (1957); Harold Bloom, Shelley’s Mythmaking (1959); Ross Greig Woodman, The Apocalyptic Vision in the Poetry of Shelley (1964); en George M. Ridenour, red: Een verzameling kritische essays (1965).

Andere aspecten van Shelley’s gedachte worden bestudeerd in Ellsworth Barnard, Shelley’s Religion (1936); Kenneth Neill Cameron, The Young Shelley: Genesis van een Radical (1950); Graaf J. Schulze, Shelley’s Theory of Poetry: A Reappraisal (1966); en John Pollard Guinn, Shelley’s Political Thought (1969). Meer in het bijzonder gaat het om Shelley’s filosofie: A. M. D. Hughes, The Nascent Mind of Shelley (1947); J. A. Notopoulos, The Platonism of Shelley (1951); en C. E. Pulos, The Deep Truth: A Study of Shelley’s Scepticism (1954).

Since Harold Leroy Hoffman schreef An Odyssey of the Soul:Shelley’s “Alastor” (1933), verschillende studies zijn gewijd aan enkele werken: Bennett Weaver, Prometheus Unbound (1957); Donald H. Reiman, Shelley’s “The Triumph of Life” (1965); en Graaf R. Wasserman, Shelley’s “Prometheus Unbound”: A Critical Reading (1965). Voor beoordelingen van Shelley’s invloed en reputatie zie Sylva Norman, Flight of the Skylark: The Development of Shelley’s Reputation (1954), en Roland A. Duerksen, Shelleyan Ideas in Victorian Literature (1966).


GOSTOU? PARTILHE COM OS SEUS AMIGOS!