Pauline Johnson Feiten


Pauline Johnson (1861-1913) was de eerste Indiaanse dichteres die haar werk in Canada liet publiceren en was een van de weinige vrouwen van haar tijd die erin slaagde zichzelf te onderhouden met haar geschriften en recitals. Duizenden Canadese schoolkinderen hebben haar gedicht “The Song My Paddle Sings” voorgelezen.

Johnson was uniek in haar tijd omdat ze haar eigen werk voordroeg in plaats van dat van anderen. Haar recitals van haar eigen gedichten, anekdotes en toneelstukken waren een verfrissende afwisseling voor een Amerikaans en Canadees publiek, dat gewoonlijk een Shakespeare- of Ibsen-tarief had. Johnson heeft nooit veel geld kunnen verdienen aan haar schrijven, en het grootste deel van haar inkomsten kwam uit haar spreekbeurten.

Gemengd erfgoed

Emily Pauline Johnson is geboren op 10 maart 1861, bij Brantford, Ontario. Ze was een van de vier kinderen van George Johnson, een Mohawk opperhoofd in het Six Nations Indian Reserve, en Emily Howells, een rijke blanke vrouw die oorspronkelijk uit Bristol, Engeland, kwam. Haar grootvader van vaderskant was Mohawk opperhoofd Smoke Johnson.

De moeder van Johnson woonde met haar familie in Ohio toen ze besloot zich bij haar zus te voegen, die in de buurt van Brantford woonde. Tijdens haar verblijf daar ontmoette ze George Johnson, die vooral onder blanken was opgegroeid.

George en Emily Johnson zijn in 1853 getrouwd, ondanks het verzet van enkele blanke burgers van Brantford. Emily Johnson’s zwager, een dominee, weigerde het paar te trouwen. George Johnson’s moeder was ook tegen het huwelijk; ze was bezorgd dat hun kinderen niet als Mohawks zouden worden beschouwd. Ze hadden een privé-huwelijk, maar werden na de ceremonie door nieuwsgierige toeschouwers opgejaagd.

George Johnson kocht tweehonderd hectare op het Indianenreservaat en bouwde daar een herenhuis dat hij Chiefswood noemde. Johnson groeide op in Chiefswood. Hoewel ze weinig speelkameraadjes had, wist ze gezelschap te vinden in de natuur. De Grand River stroomde naast haar huis en ze hield van kamperen en kanoën. Chiefswood speelde vaak gastheer voor belangrijke bezoekers uit Engeland. In 1869 bracht prins Arthur, hertog van Connaught, die later gouverneur-generaal van Canada zou worden, een bezoek.

Johnson’s moeder moedigde haar dochter aan om de klassiekers in de Engelse literatuur te lezen, waaronder het werk van Sir Walter Scott, John Milton en William Shakespeare. Johnson ging naar de Brantford Model School en kreeg ook privéles van haar gouvernante. Haar formele opleiding eindigde na zeven jaar en ze ging niet naar de universiteit. Haar vader en grootvader leerde haar Mohawk legendes.

Budding Poëet

Zodra ze kon schrijven, begon Johnson met het maken van gedichten. Haar vroege geschriften werden beïnvloed door de Indiase verhalen van haar grootvader en door de Engelse poëzie die ze van haar moeder hoorde. Kanoën zou een bijzondere betekenis krijgen in sommige van haar gedichten, waaronder “The Song My Paddle Sings”. Tegen de tijd dat ze haar late tienerjaren had bereikt, was ze een bekwaam dichteres, maar nog niet gepubliceerd.

George Johnson stierf in 1884 op 67-jarige leeftijd na een pak slaag dat hij kreeg toen hij probeerde de blanken ervan te weerhouden illegaal hout uit het Six Nations Reserve te halen. Na zijn dood kon de familie het zich niet veroorloven om in Chiefswood te blijven, dus verhuurden ze het huis en verhuisden ze naar Brantford. Johnson verwachtte te trouwen, maar vond geen vrijers. Ze bracht wat inkomsten binnen door het schrijven van gedichten, die ze publiceerde in de lokale krant en in een bloemlezing getiteld Songs of the Great Dominion.

Poetry Recitations

Johnson wilde in eerste instantie acteren, maar haar moeder maakte bezwaar. In de hoofden van veel Victoriaanse vrouwen was acteren geen gerenommeerd beroep. In plaats daarvan stemde Johnson in met het geven van poëziecitaten, een zeer respectabele bezigheid voor vrouwen in die tijd. In de daaropvolgende zeventien jaar droeg Johnson haar gedichten voor in Engeland, New England en Canada. Gedurende een groot deel van deze periode woonde ze in treinen en hotels. Ze maakte negentien reizen door Canada en zes dagen naar de Verenigde Staten. Sommige van haar voordrachten werden begeleid door muzikanten of komieken.

Hoewel Johnson nooit is getrouwd, was ze betrokken bij haar manager en reisgenoot Walter McRaye. Johnson ontmoette McRaye voor het eerst in 1897, toen ze 35 jaar oud was en het hoogtepunt van haar carrière naderde. McRaye, die recitals gaf van Frans-Canadese dialectgedichten in heel Canada en de Verenigde Staten, was 20 jaar oud. In 1899 vormden de twee een partnerschap; McRaye nam de verantwoordelijkheid voor het regelen van hun rondleidingen, boekingen en vervoer. McRaye bleef Johnson’s constante metgezel en mede-uitvoerder tot ze met pensioen ging.

In 1892 maakte Johnson met de Mohawk naam Tekahionwake haar voorleesdebuut tijdens een poëzieconcert in de Young Liberals Club in Toronto. Tijdens het recital las Johnson haar gedicht “A Cry from an Indian Wife” voor, waarin zij betoogde dat Canada ten onrechte van zijn eerste inwoners was weggenomen. In “Indian Poet Princess,” vroeg ze, “Als een of andere grote natie van ver weg kwam,/Wresting hun land uit

hun ongelukkige dapperheid,/Geeft wat ze ons gaven—maar oorlogen en graven.” Tijdens de helft van de voorstelling droeg ze een avondjurk, maar in de andere helft was ze gekleed in buckskin versierd met zilveren broches, wampumgordels, een deken en twee hoofdhuidjes.

Johnson toerde om de kosten van het drukken van haar eerste dichtbundel te helpen dragen. Ze las haar poëzie in heel Canada. Haar voordrachten vonden plaats in kerkgebouwen, schoolgebouwen en zelfs in salons. In grotere steden zou ze kunnen verschijnen in een operahuis.

Geregeld naar Engeland

Johnson trad op in heel Canada voordat ze naar Engeland reisde, waar ze hoopte een uitgever te vinden voor haar eerste gedichtenbundel. In Engeland werd ze warm onthaald en vaak uitgenodigd om haar poëzie voor te dragen op privéfeesten van rijke socialisten.

haar eerste dichtbundel, De Witte Wampum, verscheen in 1895 toen ze nog in Engeland was. Het bevatte haar beroemde gedicht “The Song My Paddle Sings.” Na haar terugkeer in Canada begon ze weer te toeren terwijl ze publiceerde in Noord-Amerikaanse tijdschriften. Naast poëzie schreef Johnson verhalen over het Indiase leven, reisartikelen en familieverhalen voor verschillende tijdschriften. Omdat ze een breed scala aan onderwerpen behandelde, bereikte ze een divers publiek.

Het tweede boek van Johnson, Canadian Born, verscheen in 1903. Critici vonden de gedichten in het boek niet zo sterk als die in haar eerste bundel, maar het boek verkocht goed. Johnson richtte zich op het gedeelde erfgoed van alle Canadezen en benadrukte de schuld die haar thema’s hadden bij de indiaanse cultuur. In het voorwoord van het boek schreef ze: “Wit ras en Rood zijn één als ze maar Canadees geboren zijn.” Rond deze tijd begon Johnson te bezuinigen op haar openbare lezingen, nadat ze de tol begon te voelen van het constant reizen op haar gezondheid.

In de hoop met pensioen te gaan in Engeland maakte ze in 1906 een tweede reis naar Engeland, maar ze vond geen Engelse tijdschriften of magazines bereid om haar werk te publiceren. De “drawing room entertainments” die Johnson bij haar bezoek aan Londen twaalf jaar eerder had opgenomen, waren niet meer in de mode. Ze maakte haar podiumdebuut tijdens deze tweede reis in een grote concertzaal, gefactureerd als “E. Pauline Johnson—Tekahionwake, Indische prinses.”

Vancouver

Niet de receptie te vinden waar ze op gehoopt had in Engeland, besloot Johnson in 1909 haar thuis te maken in Vancouver. In 1911 publiceerde ze Legends of Vancouver, op basis van verhalen die ze had gehoord van Chief Joe Capilano van de Squamish stam van British Columbia. Johnson’s roman The Moccasin Maker vertelt over ervaringen van Canadese vrouwen—blanke, Indiase en gemengd-bloed.

In 1911 wist Johnson dat ze inoperabele borstkanker had. Toch bleef ze de laatste jaren van haar leven schrijven. Veel van haar lezers kochten haar vierde boek, Flint en Feather, dat al haar gedichten in één bundel bevatte, door middel van een abonnement op premium tarieven om haar medische kosten te helpen dekken. Haar gedicht uit deze periode, “And He Said Fight On”, bracht haar vastberadenheid over om de ziekte die haar leven nam te verslaan: “Tijd en zijn bondgenoot, Dark Disarmament,/Have compassed me over / Have massed hun legers, en op de strijd bocht / Mijn krachten gezet om te routeren;/ Maar hoewel ik vecht alleen, en vallen, en sterven,/Talk termen van de Vrede? Niet ik.”

Johnson stierf op 7 maart 1913 in Vancouver, British Columbia, drie dagen voor haar tweeënvijftigste verjaardag. Haar as werd in Vancouver’s Stanley Park geplaatst en later door een grote steen gemarkeerd. Haar laatste boek, De Shagganappi, werd postuum gepubliceerd.

Legatie

In de jaren direct na Johnsons dood werd haar werk grotendeels genegeerd. Maar in het midden van de jaren twintig was er een hernieuwde belangstelling voor haar poëzie. Canadese schoolkinderen begonnen “The Song My Paddle Sings” te studeren. In 1961, ter gelegenheid van de 100ste verjaardag van haar geboorte, gaf de Canadese regering een postzegel uit van Pauline Johnson, de eerste postzegel die een Canadese indiaan herkende en de eerste Canadese postzegel die een vrouw herkende die geen lid was van de Britse koninklijke familie.

Sommige critici geloofden dat Johnson de beste Indiaanse dichter van Canada was. Anderen schreven haar succes toe aan haar theatrale talenten of aan haar succesvolle vermenging van Indiase en Engelse elementen in haar poëzie. Johnson leek zich van haar kant weinig aan te trekken van het feit of ze als een groot dichteres werd herinnerd. “Vergeet dat ik Pauline Johnson was, maar vergeet niet dat ik Tekahionwake was, de Mohawk die nederig streefde om de sagazangeres van haar volk te zijn,” zo werd ze geciteerd in Lucie Hartley’s biografie, Pauline Johnson.

Boeken

Lucie Hartley, Pauline Johnson, Dillon Press, 1978.

Online

“E. Pauline Johnson’s Legacy,” McMaster University, http: //www.humanities.mcmaster.ca/~pjohnson/legacy.html (februari 2003).

“Emily Pauline Johnson (1861-1913),” Universiteit van Minnesota Stemmen uit de Gaps, http://voices.cla.umn.edu/authors/EmilyPaulineJohnson.html (februari 2003).

“The Pauline Johnson Archive,” McMaster University, http: //www.humanities.mcmaster.ca/~pjohnson/home.html (februari 2003).


GOSTOU? PARTILHE COM OS SEUS AMIGOS!