Paul Theroux Feiten


Paul Theroux (geboren in 1941) was een expatriate Amerikaanse schrijver van talrijke fictiewerken en van de kronieken van zijn eigen reizen per trein over de hele wereld. Hij was een fervent waarnemer van de relaties tussen mensen en hun omgeving.

Paul Theroux was een professionele buitenstaander. De expatriate Amerikaanse auteur van drie reisboeken, vier boeken met korte verhalen en bijna een dozijn romans, Theroux gebruikte zijn eigen gevoel van niet te behoren om te laten zien hoe anderen proberen om met elkaar om te gaan buitenshuis. Zijn gevoel voor ironie onthulde vaak evenveel over de wegbereidende auteur als over zijn onderwerpen.

Geboren op 10 april 1941, in Medford, Massachusetts, de derde van zeven kinderen, was Theroux van Frans-Canadese / Italiaanse afkomst. Zijn broers en zussen, allen onafhankelijk, worden allemaal aangemoedigd om te schrijven door hun vader, een verkoper die voorleest uit Charles Dickens en Herman Melville. Al op jonge leeftijd zetten Theroux en twee van zijn broers concurrerende familiekranten uit met verhalen over de activiteiten van de dag.

In 1959 ging Theroux naar de Universiteit van Maine, maar hij stapte na een jaar over naar de Universiteit van Massachusetts waar hij eerst pre-med en daarna Engels studeerde. Hij kreeg zijn BA in 1963 en werd lid van het Vredeskorps om het ontwerp te vermijden.

De eerste opdracht van het Vredeskorps was in Oost-Afrika, waar hij in het Engels doceerde op een school in Limbe, Malawi. In 1965 werd hij echter verbannen vanwege zijn vermeende betrokkenheid bij een samenzwering om de president van het land te vermoorden. Theroux verliet Afrika niet. Met de hulp van een vriend vond hij een baan als docent Engels en actualiteit aan een universiteit in Kampala, Oeganda. Daar schreef hij een aantal free-lance tijdschriften en werkte hij aan zijn eerste roman. Het was ook daar dat hij bevriend was met auteur V. S. Naipaul, die de jonge schrijver hielp met zijn werk.

Fictie Omgaan met mensen en milieu

Deze eerste roman, Waldo, het picareske verhaal van een jongeman die een succes werd als schrijver, werd gepubliceerd in 1966. Het volgende boek van Theroux, Fong and the Indians (1968), is een scherpe manipulator van verwachtingen versus realiteit en gaat over de gecompliceerde sociale veranderingen van opkomende Oost-Afrikaanse landen. Theroux koos als hoofdrolspeler een geknoei met antihelden, Sam Fong, een Chinese katholieke kruidenier. Of het nu in zijn fictie is of in zijn reisboeken, de personages van Theroux snijden in hun verwachtingen wanneer ze geconfronteerd worden met een nieuwe omgeving.

In 1968 verliet Theroux eindelijk Afrika nadat hij gevangen zat in een oproer op straat. Niet klaar om zich te vestigen, nam hij een positie in als docent Engelse literatuur aan de Universiteit van Singapore. Daar schreef hij talrijke korte verhalen en een studie van zijn mentor, V. S. Naipaul. Hij schreef ook twee romans die zich afspelen in Afrika, Girls at Play (1969) en Jungle Lovers (1971). Ook hier waren zijn onderwerpen de rechteloosheid.

Girls in Play gaat in op de psychologische en sociale druk die een buitenlandse omgeving uitoefent op een groep Engelse en Amerikaanse onderwijzers die in de bush van Kenia zijn gestationeerd. Jungle Lovers zet twee personages in tegen hun eigen misvattingen over Afrika en uiteindelijk tegen hun groeiende ontgoocheling.

In 1971 verliet Theroux Singapore voor Engeland, waar hij het grootste deel van zijn tijd doorbracht in de jaren tachtig. (Zijn zomers werden meestal doorgebracht op Cape Cod in de Verenigde Staten.) Daar wijdde hij zich aan het schrijven. In 1972 kwam hij uit met een gevarieerde verzameling korte verhalen, Sinning With Annie and Other Stories, en een satirische blik op de omgekeerde cultuurschok die hij voelde in de West in The Black House. De held van Saint Jack (1973) was de eerste van Theroux’ meer gecompliceerde personages, maar het boek verkende de bekende thema’s. Jack Flowers, een Amerikaanse expatriate van middelbare leeftijd in Singapore, runt een hoerenhuis en biedt de lezers van Saint Jack een cynische verteller-filosoof. Het boek werd later omgezet in een film.

Reisboekjes en meer Fictie

Maar het was als reiziger dat Theroux zijn grootste stempel heeft gedrukt. Na de publicatie van The Black House vertrok hij met een vier maanden durende treinreis door Azië. Het resultaat was The Great Railway Bazaar: Met de trein door Azië, een kroniek van zijn reis van Londen door het Midden-Oosten, Maleisië en Siberië. In een soort reisgids / autobiografie, Theroux onderzocht de buitenstaander als hij trok vertrouwelijkheden van andere passagiers en vermengde ze met persoonlijke verhaal. Het was zijn eerste bestseller.

In Saint Jack schreef Theroux over fictie als een instrument dat “de tweede kans op het leven ontkend” biedt. In The Family Arsenal (1976) heeft Theroux een aantal van de mensen die hij op zijn reis had geobserveerd, gefictionaliseerd. Deze keer is een antiheld Valentine Hood, een ontgoochelde Amerikaan die uit zijn diplomatieke post wordt ontslagen nadat hij een ambtenaar van de Zuid-Vietnamese regering heeft aangevallen. In Picture Palace (1978) liet hij opnieuw fictie toe om zijn personages mee te nemen waar de realiteit dat niet had gedaan. Aan de hand van de levensechte fotograaf Jill Krementz onderzoekt Theroux’ Maude Coffin Pratt de relatie tussen het leven van een kunstenaar en haar werk.

De twee andere reisboeken van Theroux, The Old Patagonian Express: Met de trein door Amerika (1979) en Het Koninkrijk aan Zee: A Journey Around Great Britain (1983), bleef de wateren van vreemde nieuwe werelden op de proef stellen. “Wat mij interesseert, ” schreef hij in The Old Patagonian Express,“is het ontwaken in de ochtend, de vooruitgang van het vertrouwde naar het ietwat vreemde, naar het nogal vreemde, naar het totaal vreemde, en uiteindelijk naar het bizarre.”

Prolific, Theroux publiceerde ook The Consul’s File (1977), de korte romans The Mosquito Coast (1982) en Half Moon Street (1985), en World’s End and Other Stories (1980). In 1985 Sunrise With Seamonsters: Travels and Discoveries 1964-1984 gepubliceerd. Het is een serie korte stukken—literaire essays, reisartikelen en profielen. Het werd gevolgd door een lange roman, O-Zone (1986), zijn eerste op Amerika gerichte werk.

Meer recentelijk schreef Theroux Chicago Loop (1991); The Happy Isles of Oceania: Paddling the Pacific (1992); Millroy the Magician (1994); The Pillars of Hercules (1995); My Other Life (1996); en Kowloon Tong (1997).

Hij was getrouwd met Anne Kasteel Theroux en was de vader van twee zonen.

Ever de buitenstaander, de wereld van Theroux wordt bevolkt door mensen die niet lijken te horen in hun omgeving. Net als de auteur die een trein naar het buitenaardse rijdt, is voor hen het mysterie wat er daarna komt.

Verder lezen over Paul Theroux

In aanvulling op zijn reisboeken als autobiografie, waaronder Mijn andere leven (1996), heeft Theroux tal van interviews met journalisten gedaan. Er is een hoofdstuk over hem in Conversations With American Writers van Charles Ruas (1985). Twee uitstekende tijdschriftstukken over de auteur zijn een profiel van Mel Gussow in de New York Times (28 juli 1976) en een terugblik op Theroux door Hugh Hebert in Guardian (17 april 1973). Susan Larner’s recensie van Half Moon Street in The New Yorker (7 januari 1985) bespreekt ook het eerdere werk van Theroux. Theroux’ Five Travel Epiphanies voor Forbes magazine in 1995 bespreekt zijn vijf meest interessante ervaringen tijdens het reizen.


GOSTOU? PARTILHE COM OS SEUS AMIGOS!