Paul Strand Feiten


Paul Strand (1890-1976) was een van de belangrijkste figuren in de Amerikaanse twintigste-eeuwse fotografie. Zijn werk wordt gekenmerkt door een grote rijkdom aan oppervlaktedetails. Strand fotografeerde een verscheidenheid aan onderwerpen, waaronder landschappen, portretten, architectuur en abstractie. In de jaren vijftig en zestig reisde hij door Frankrijk, Italië, Egypte en Ghana en produceerde hij een serie fotoboeken.

Paul Strand werd geboren op 16 oktober 1890 in New York City. Hij was het enige kind dat geboren werd uit ouders van Boheemsjoodse afkomst. Strand ontwikkelde een vroege interesse in fotografie en schreef zich in voor de Ethische

Cultuurschool in 1907. Hij bezocht de les van Lewis W. Hine, een pionier op het gebied van de fotojournalistiek. Hine nam Strand en andere studenten mee naar de Little Galleries of the Photo-Secession, beter bekend als “291” naar zijn adres op 291 Fifth Avenue in New York. Daar ontmoette hij Alfred Stieglitz, de leider van de Photo-Secession Group. Hier werden de sfeervolle, soft-focus foto’s getoond, door de toonaangevende picturalisten van de dag. Deze humeurige, rijk getinte afdrukken streefden naar de statuur van de schilderkunst.

In een paar jaar tijd was Strand “aan het fluiten”, zoals hij de techniek noemde om een vage Romantiek op aanzichten te leggen die waren gecomponeerd met afgeplatte ruimte, patroon en hoog contrast. Andere fotografen die deze stijl gebruikten waren Edward Steichen, Gertrude Kasebier, Clarence White, Alvin Langdon Coburn en Karl Struss. Toegepast op de ritmes van het stadsleven, creëerde deze “ruimtevullende” benadering zeer elegante beelden, zoals “Winter, Central Park” in 1913-14. Op deze foto werden de donkere takken van een boom tegen een besneeuwd veld getoond terwijl een enkele figuur in de verte werd ingelijst.

Na het afstuderen en een korte reis naar Europa werd Strand zelfstandig commercieel fotograaf. Hij deed zijn eigen fotografisch werk aan de zijkant, experimenteerde met soft-focus lenzen en werkte over het algemeen in een picturalistische stijl. Zijn werk werd zowel in de New York Camera Club als op de Londense Salon tentoongesteld. Strand bracht zijn portfolio naar Stieglitz in 1915 en kreeg een expositie aangeboden in de 291 galerie.

Op de galerijen zag Strand nu de avant-gardistische schilderijen van Picasso, Cézanne en Braque- die zijn werk sterk hebben beïnvloed. In de jaren daarna werd Strand blootgesteld aan nieuwe abstracte schilderkunst en beeldhouwkunst van Stieglitz en aan de fotografie van negentiende-eeuwse meesters als David Octavius Hill en Julia Margaret Cameron. Strand zag ook het werk van hedendaagse fotografen als Edward Steichen. Hoewel hij korte tijd actief was in de Camera Club, waarvan hij de donkere kamers twee decennia lang bleef gebruiken, ontleenden de ideeën van Strand eerst aan de mensen rond Stieglitz en vervolgens aan de groep die zich in 1915 rond de Moderne Galerij ontwikkelde, waaronder Charles Sheeler.

Stieglitz en Strand-A Common Influence

Van 1915 tot 1917 stonden Stieglitz en Strand in nauw contact en beïnvloedden elkaars werk in hoge mate. Aan het einde van deze periode produceerde Strand een oeuvre van scherp scherptewerk, waaronder enigszins geabstraheerde beelden van keukenschalen en stadsgezichten. Steiglitz herkende de doorbraak die dit werk vertegenwoordigde. De laatste twee nummers van Camera Work waren gewijd aan het meest recente werk van Strand. Stieglitz gaf Strand een solotentoonstelling in de galerie 291. Strand exposeerde ook in de Modemgalerie en de Camera Club, en won prijzen op de Wanamaker Photography tentoonstellingen.

Strand verwierp geleidelijk aan het soft-focus, gemanipuleerde, “schilderkunstige” picturalisme dat in het begin van de jaren twintig van de vorige eeuw in zwang was. In plaats daarvan zag hij de fotografie als een middel voor directe uitspraken over het leven, de natuur en de voorbijgaande scène. In “Blind Woman, New York” (1916) kijkt Strand compromisloos naar de blinde blik, waarbij hij elke poging om de harde impact van open, maar niet zichtbare ogen te verminderen, uit de weg gaat. Hij gaf de voorkeur aan het rijke detail en het subtiele toonbereik dat mogelijk wordt gemaakt door het gebruik van grootformaatcamera’s. De zuiverheid en directheid van Strand’s beelden van natuurlijke vormen en architectuur waren een voorbode van het werk van andere Amerikaanse fotografen die abstracte formele waarden wilden uitdrukken door middel van het onopgesmukte fotografische beeld.

Strand werd bekend als een voorstander van het nieuwe realisme dat “straight” fotografie heet. Hij schreef Fotografie en de Nieuwe God in 1917, en beweerde dat het noodzakelijk was voor de fotograaf om “een esthetiek te ontwikkelen die gebaseerd is op de objectieve aard van de werkelijkheid en op de intrinsieke mogelijkheden van de grootformaatcamera met scherpe lens,” zoals Naomi Rosenblum stelde in Een Wereldgeschiedenis van de Fotografie. In deze periode nam Strand enkele van zijn bekendste foto’s, zoals “Shadow Pattern, New York” en “Wall Street” in 1915. Leah Ollman schreef in de Los Angeles Times dat “Wall Street” nog steeds de meest opzienbarende van de groep is, niet alleen onromantiseerd maar ook sinister; niet alleen een afbeelding maar ook een icoon, een waarschuwing, een symbool en een document. Op de foto loopt een sijpelen van geschikte mannen en vrouwen, met hun lange schaduwen die achter hen slepen, langs het recent gebouwde J.P. Morgan Co. gebouw, waarvan de enorme, donkere uitsparingen de voorbijgangers in het nauw drijven met de imposante krachten van uniformiteit en anonimiteit. Na meer dan 80 jaar is het beeld zowel stoer als actueel gebleven.” In een van de meest gedurfde foto’s uit die periode, “White Fence” in 1916, vernietigde Strand bewust het perspectief om een krachtige compositie op te bouwen uit tonale vlakken en ritmische patronen. Strand combineerde realisme en abstractie in foto’s van landschappen en close-ups van rotsen en planten. Hiermee bereikte hij een synthese in een stijl die hij omschreef als organisch realisme.

Strand was een van de eerste die de candid-camera techniek gebruikte. Met behulp van een camera met een valse lens die onder een hoek van 90 graden ten opzichte van de echte lens is gemonteerd, zodat zijn proefpersonen niet wisten dat ze werden gefotografeerd, experimenteerde hij met menselijke proefpersonen. Strand haalde “een kwaliteit van zijn” uit mannen en vrouwen met een handicap. In de jaren twintig van de vorige eeuw fotografeerde hij stedelijke locaties, ging verder met de eerder begonnen machinevormen en richtte zijn aandacht op de natuur, met behulp van 5 x 7 en 8 x 10 inch beeldschermen en het maken van contactafdrukken op platina papier. In deze werken waren vorm en gevoel onafscheidelijk en intens.

Motion Picture Work

Strand heeft tijdens de Eerste Wereldoorlog in het Medical Corps van het leger gediend, waar hij kennismaakte met röntgenfoto’s en andere medische camera-procedures. Bij zijn thuiskomst werkte Strand als freelance filmcameraman en fotografeerde hij sport- en medische films. Hij werkte samen met Charles Sheeler aan de korte film Mannahatta, die in 1921 werd uitgebracht als New York the Magnificent. Hij kocht al snel een Akeley-filmcamera en werkte als freelance cinematograaf tot het begin van de jaren dertig van de vorige eeuw, toen de industrie voor het maken van nieuws en korte films van New York naar Californië verhuisde. Tijdens zijn werk als filmcameraman bracht hij zijn vrije tijd door met het maken van stillevens en onthulde hij de schoonheid van de natuurlijke vormen in Colorado in 1926 en Maine in 1927-28. In zijn

foto’s van het schiereiland Gaspé van Quebec in 1929 en van New Mexico in 1930, onthulde hij een diep besef van wat hij “de geest van de plaats” noemde. In 1925 was Strand een van de fotografen die vertegenwoordigd waren op de tentoonstelling van Seven Americans in de Anderson Galleries. Ook in 1925 begon hij met zijn beroemde serie close-ups van vegetatie en andere natuurlijke vormen.

De jaren dertig van de vorige eeuw waren een tijd van politieke bezorgdheid en activisme voor Strand. Bewust van de revolutionaire sociale ideeën in Mexico door zijn bezoeken aan het Zuidwesten, werd Strand in 1933 door de Mexicaanse regering benoemd tot hoofdfotograaf en filmmaker. Daar maakte hij foto’s en produceerde hij de door de overheid gesponsorde documentaire film Redes, (The Wave,) die in 1934 werd uitgebracht. De film gaf een beeld van de economische problemen waarmee een vissersdorp in de buurt van Vera Cruz te kampen heeft. Strand bezocht de Sovjet-Unie waar hij de Russische regisseur Sergei Eisenstein en andere belangrijke Russische avant-garde kunstenaars ontmoette. In 1935 deed hij een vergeefse poging om Eisenstein te helpen. Strand werkte ook samen met Pare Lorentz aan de door de overheid gesponsorde documentaire film The Plow that Broke the Plains in the U.S.

.

Een humanist met brede sympathieën, Strand en andere progressieve filmmakers organiseerden het non-profitbedrijf Frontier Films om een serie pro-laboratorium- en anti-fascistische films te produceren. Hij was actief als producent voor Frontier Films op vele projecten. Van hun zeven films fotografeerde Strand de meest ambitieuze productie, Native Land. Deze film evolueerde van een congreshoorzitting naar anti-arbeidsactiviteiten, en werd uitgebracht in 1941. Aan de vooravond van de Tweede Wereldoorlog werd de boodschap ervan beschouwd als politiek verdeeldheid zaaiend. Zijn bioscoopjournaals werden klassiekers en vertonen dezelfde kwaliteiten als de stille fotografie van Strand: eenvoudige onderwerpen, zoals ramen en deuropeningen, machinevormen, drijfhout, spinnenwebben, rotsen, het menselijk gezicht, gepresenteerd met scherpe precisie en directheid, maar ook met zorg voor abstracte formele waarden.

In deze tijd werkte Strand ook in Mexico, waar hij beelden verzamelde voor The Mexican Portfolio, die in 1940 met handgetrokken diepdrukken werd gepubliceerd. In 1943 beëindigde hij zijn filmproductie en keerde hij fulltime terug naar de stillevenfotografie.

Gecombineerde tekst met afbeeldingen

Het Museum of Modern Art in New York monteerde in 1945 met het werk van Strand zijn eerste full-scale overzichtstentoonstelling van een hedendaagse fotograaf. Omdat Strand na de Tweede Wereldoorlog niet in staat was het maken van films te financieren, richtte het zich tot de gedrukte publicatie voor een formaat dat beeld en tekst zou kunnen integreren in een materie die verwant is aan de bioscoop. Van 1946 tot 1947 werkte hij samen met Nancy Newhall aan de klassieke Time in New England, waarin fragmenten uit verschillende teksten werden samengevoegd met Strand’s beelden van New England’s artefacten, architectuur en regionale attributen, om zo een gevoel van verleden en heden op te roepen.

Strand zette dit soort werk voort nadat hij in 1950 naar Europa verhuisde. Zijn beroemdste latere werken waren welsprekende portretten van boeren en dorpelingen die hij tegenkwam tijdens zijn reizen in Frankrijk, Italië en de Buiten-Hebriden. Strand maakte La France de profil (Een Profiel van Frankrijk) met Claude Roy, 1952; Un Paese (Een Dorp) met Cesare Zavattini, 1954; Tir a ‘Mhurain: Outer Hebrides met Basil Davidson, 1968; Living Egypt, 1969; en Ghana: Een Afrikaans portret, 1976. Hij hield nauwlettend toezicht op de tweede druk van The Mexican Portfolio in 1967.

In 1971 organiseerde het Philadelphia Museum of Art een grote overzichtstentoonstelling van het werk van Strand. Een tweedelige monografie uit de jaren 1915-1968 werd uitgegeven door Aperture. Strand ontving vele prijzen en onderscheidingen in de laatste 20 jaar van zijn leven: Honor Roll van de American Society of Magazine Photographers in 1963, David Octavius Hill Medal in 1967, Swedish Photographers Association en Swedish Film Archives Award in 1970. Grote retrospectieven werden gehouden in het New York Metropolitan Museum of Art en het Los Angeles County Museum in 1973. De laatste jaren werkte Strand nauw samen met zijn derde vrouw, Hazel Kingsbury. Hij stierf na een lange ziekte op 31 maart 1976 in zijn huis in Orgeval, Frankrijk.

In 1990 had de National Gallery of Art een overzichtstentoonstelling van het werk van Strand. Zijn foto’s van 1915 tot het midden van de jaren zeventig werden in 1992 tentoongesteld in het Whitney Museum of American Art in New York. Het Metropolitan Museum of Modern Art in New York exposeerde het werk van Strand in 1998, net als het Museum of Modern Art in San Francisco.

Verder lezen op Paul Strand

Duncan, Catherine, en Ute Eskildsen, Paul Strand: The World on My Doorstep, Aperture, 1994.

Hambourg, Maria Morris, en Paul Strand. Paul Strand: Circa 1916, Metropolitan Museum of Art/Abrams, 1998.

Peters, Gerald en Megan Fox, Paul Strand: An Extraordinary Vision, University of Washington Press, 1995.

Rosenblum, Naomi, Een wereldgeschiedenis van de fotografie, Abbeville Press, 1997.

“Paul Strand,” Georgia O’Keeffe: Virtuele Bibliotheek, http://scow.gslis.ucla.edu/students_a-l/aresnick/HTML/gok/strand.htm (16 april 1999).


GOSTOU? PARTILHE COM OS SEUS AMIGOS!