Paul Newman Feiten


Geboren in Cleveland, Ohio, is Paul Newman (geboren in 1925) een van de meest vooraanstaande twintigste-eeuwse Amerikaanse acteurs. Drama is echter niet Newmans enige passie; hij is een professionele autocoureur, bezit een levensmiddelenbedrijf dat alle opbrengsten schenkt aan liefdadigheid en is een uitgesproken voorstander van verschillende liberale doelen.

Paul Newman is beschreven als de typische Amerikaanse man op het scherm. Zijn soms nors, soms dubbelzinnige, bijna altijd boeiende karakteriseringen hebben hem een plaats in het pantheon van gevierde en geliefde Amerikaanse filmsterren opgeleverd. In een beoordeling van Newman’s carrière in 1994 mijmerde Nieuwsweek schrijver David Ansen dat “het grote mysterie van zijn sterrendom is hoe hij zoveel hielgedreven, ambitieuze, solistische mannen heeft weten te spelen waar het publiek verliefd op wordt.”

Paul Leonard Newman werd op 26 januari 1925 in Cleveland, Ohio, geboren als zoon van Arthur en Theresa Newman. Hij groeide op in Shaker Heights, een welgestelde buitenwijk, waar de familie een comfortabele middenklasse levensstijl had. Zijn vader was partner in een sportwinkel die Newman uiteindelijk zou overnemen. Als kind was Newman echter veel meer geïnteresseerd in buitenschoolse activiteiten dan in het behalen van goede cijfers en het verwerven van een hoofd voor het bedrijfsleven. Hij hield van sport en droomde ervan om professioneel atleet te worden. Rond deze tijd begon hij te acteren. Op tienjarige leeftijd won hij de hoofdrol in een productie van St. George and the Dragon in het Cleveland Playhouse. Voor Newman waren zijn tekortkomingen echter talrijk: “Toen ik een kind was, was ik

was geen goede geleerde, en ik wilde er echt een zijn,” zei Newman ooit tegen Esquire. “Ik was geen goede atleet, en ik wilde er echt een zijn; ik was geen goede gesprekspartner, en tot op de dag van vandaag heb ik moeite met praten.”

Een blessure maakte een einde aan Newmans droom van een sportcarrière. Toen hij in 1943, midden in de Tweede Wereldoorlog, afstudeerde aan de middelbare school, meldde hij zich aan bij het Amerikaanse marinereservaat. Newman had gehoopt op de heldhaftige rol van een gevechtspiloot, maar deze droom verdween ook toen werd vastgesteld dat hij een beetje kleurenblind was. Newman diende in plaats daarvan drie jaar lang als radioman in de Stille Zuidzee. Na zijn ontslag keerde hij terug naar Ohio en schreef hij zich in op het Kenyon College op de G.I. Bill, die de terugkerende veteranen lesbegeleiding bood. Nogmaals, Newman toonde een neiging voor alles behalve academici, het runnen van een lucratieve bier en wasserij bedrijf dat was een hit met Kenyon studenten. Hij begon ook te denken aan een carrière op het podium op dit punt en wijdde veel van zijn energie aan rollen in Kenyon’s drama-afdeling producties.

Nieuwkomer studeerde af in 1949 en trad toe tot een zomers aandelenbedrijf in Wisconsin, toen een Illinois-repertoriumtheater. Hij trouwde ook met collega-actrice Jacqueline Witte, datzelfde jaar; het paar zou drie kinderen krijgen. Toen Newman’s vader overleed, keerde hij terug naar het gebied van Cleveland om de winkel voor sportartikelen over te nemen. Het was een levens- en carrièrepad waar hij diep van afweek. Gelukkig voor hem werd de winkel verkocht en nam hij zijn vrouw en groeiende familie mee naar New Haven, Connecticut, waar hij werd aangenomen op de prestigieuze Yale School of Drama.

Op Yale heeft Newman zijn podiumkunsten geperfectioneerd en encyclopedieën aan de zijkant verkocht voor geld. Zijn talenten leverden hem een plaats op bij de befaamde New Yorkse toneelwerkplaats, de Actors Studio, waar hij in het begin van de jaren vijftig studeerde met grootheden uit het vak, zoals Lee Strasberg en Elia Kazan. Al snel vond Newman werk in televisietoneelstukken, toen een frisse en vernieuwende vereniging van de twee kunsten die stellaire schrijvers, regisseurs en uitvoerders aantrok. Zijn succes in dit medium leidde tot het werk van Broadway, en in 1953 werd hij gecast als understudy voor de hoofdrol in het toneelstuk Picnic. Hongerig naar een kans om zich te bewijzen, vroeg Newman de regisseur of hij de rol op de weg mocht spelen, wat de regisseur, Joshua Logan, weigerde. Newman, zei Logan, had niet de seksuele uitstraling die nodig is voor het personage.

Crushed, Newman nam een nieuwe houding aan. Hij begon te trainen, maar belangrijker nog, hij begon anderen en hun gedrag te observeren. Het was ook rond deze tijd dat hij actrice Joanne Woodward ontmoette, en de chemie tussen de twee ontbonden Newman’s eerste huwelijk. Film leek de volgende logische carrièrestap, maar hij was op zijn hoede. Hij accepteerde uiteindelijk de hoofdrol in het bijbelse drama van 1955 De Zilveren Kelk. Het was een rampzalige zet en eindigde bijna zijn acteercarrière in één klap. Newman speelde een Griekse slaaf die op de beker hamerde waaruit Jezus en de apostelen zouden hebben gedronken tijdens het Laatste Avondmaal. “Dat ik dat beeld overleefde is een bewijs van iets,” verklaarde Newman in een interview met New York schrijver Lynn Hirschberg. Hij droeg een korte toga door het grootste deel ervan. Toen een netwerk The Silver Chalice kocht en van plan was het uit te zenden, kocht Newman krantenadvertenties waarin hij mensen aanspoorde niet te kijken.

Nieuwkomer keerde terug naar New York en wijdde zijn energie aan meer bevredigend toneelwerk. Hij werd vervolgens naast James Dean gecast in een teleplay, maar toen Dean in september 1955 bij een auto-ongeluk omkwam, werd Newman gevraagd om de leiding te nemen. Hij aarzelde, maar zijn rol in de bewerking van een verhaal van Ernest Hemingway deed zijn reputatie en zijn geloof in zijn capaciteiten herleven. Hollywood lonkte weer, maar dit keer met een aanbod om de bokser Rocky Graziano te spelen in Somebody Up There Likes Me. De hit van 1957 maakte de acteur tot een sensatie van de ene op de andere dag, en Warner Brothers tekende Newman voor een contract van zeven jaar.

Nieuwmans volgende film, The Long Hot Summer, speelde ook met zijn nieuwe vrouw, Woodward, in het verhaal van de kleine stad Zuidelijke politiek en een boosaardige zwerver. De rol zou typerend zijn voor de karakterisering waarin de hardere, nu door de strijd verscheurde acteur zou uitblinken en zijn carrière zou uitbouwen. Andere films waren Cat on a Hot Tin Roof, die ook in 1958 werd uitgebracht en hem zijn eerste Academy Award (Oscar) nominatie opleverde, en een ander bijbels drama, Exodus. Toch was Newman ongelukkig met het Hollywood-systeem en slaagde hij erin om van zijn contract te worden bevrijd door de hulp van zijn slimme agent. Nu een onafhankelijke acteur die niet beïnvloed is door de grillen van de studio, kon hij een rol spelen die een goed geschreven dramatische uitdaging bood: de gladde sprekende poolhaai Fast Eddie Felson in The Hustler. De rol van 1961 bracht Newman zijn tweede Academy Award nominatie.

Gelijkaardige rollen volgden, met vergelijkbare resultaten. Voor het drama van 1963 Hud en het treurige gevangenisbeeld Cool Hand Luke, een van de grootste kassuccessen van 1967, won Newman opnieuw nominaties, maar won in geen van beide gevallen de Oscar. Latere rollen in periodestukken, zoals de Butch Cassidy en de Sundance Kid uit 1969 en de The Sting, uit 1973, brachten hem weer samen met Robert Redford en deden het fenomenaal goed. Later in het decennium nam Newman’s carrière een lichte terugval. Zijn enige bewonderenswaardige vertolking kwam als een vicieuze minor league hockeycoach in de cultklassieker Slap Shot.

van 1977.

Persoonlijke tragedie bezocht ook Newman. In 1978 stierf zijn zoon uit zijn eerste huwelijk, Scott, aan een overdosis drugs en alcohol. Newman zou later een drugsrehabilitatiecentrum in Los Angeles financieren ter ere van zijn zoon. De veteraan begon ook een actieve rol te spelen in andere zaken die voor hem van persoonlijk belang waren, met name in de liberale politiek. Hoewel hij altijd al politiek actief was geweest, werd Newman, door te marcheren in burgerrechtenprotesten en door in het openbaar democratische presidentiële campagnes te steunen, mondiger. President Jimmy Carter benoemde hem tot zijn afgevaardigde voor de besprekingen over nucleaire ontwapening bij de Verenigde Naties, en Newman nam het ooit op tegen zijn mede-acteur en nam nota van het Republikeinse Charlton Heston in een televisiedebat.

In 1995 kocht Newman een controlerend belang in The Nation, een liberaal politiek tijdschrift, en begon er zelfs af en toe voor te schrijven. Een essay sprak zich uit tegen een prominente Amerikaanse senator die bijvoorbeeld dictatoriale regimes in Latijns-Amerika had gesteund. Newman zit ook in het bestuur van Cease Fire, een wapenbeheersingsgroep die wordt gefinancierd door

prominente beroemdheden. Hij sponsort ook een jaarlijkse prijs voor de vrije meningsuiting van de schrijversorganisatie PEN. “Je gevoel voor jezelf komt voort uit wat je vandaag doet, niet uit wat je gisteren deed,” vertelde Newman aan Hirschberg in het New York interview.

Nieuwkomer bleef ook met zijn filmrollen respect afdwingen, vooral met het drama Absence of Malice, uit 1981 waarvoor hij zijn vijfde Oscarnominatie verdiende. De rol van een ellendige alcoholische advocaat in 1982’s The Verdict bracht hem op zijn zesde. Zijn Oscarverliezende streak werd een grap onder Newman en zijn familie- en vriendenkring. “Ik had dit prachtige scenario in mijn hoofd dat ik op de een of andere manier nooit zou winnen,” bekende Newman aan Hirschberg, “en dan, uiteindelijk, in een vreselijke staat van lichamelijke aftakeling, zou ik worden genomineerd en ik zou winnen en ik zou worden gedragen door twee paramedici op een brancard…”. Toen hij werd genomineerd voor zijn “Fast Eddie” rol in het vervolg op The Hustler, de 1986 Tom Cruise film The Color of Money, reisde hij niet eens naar Los Angeles voor de ceremonie. Deze keer won hij.

Nieuwkomer blijft gegrond aan de oostkust, ver weg van de glamour van Hollywood. “Hollywood kweekt onveiligheid,” vertelde Newman New York’s Hirschberg. “Toen ik een jonge acteur was, was ik opgetogen in de dagbladen,” verwijzend naar de onbewerkte beelden van een filmopname. “Vroeger baadde ik in het idee om naar dat beeld op het scherm te kijken. Ik voel me er nu ongemakkelijk bij. Ik ben bang dat ik zo kritisch zal zijn dat ik geïmmobiliseerd zal worden voor de volgende dag. Hij en Woodward, met wie hij drie dochters heeft, wonen in een 200 jaar oude boerderij in Connecticut en houden ook een huis aan de Upper East Side in New York. De acteur is een bekende persoonlijkheid op het autosportcircuit en bezit een Indy-autocomponent met een partner. Hij is ook een beroemde grappenmaker die gevreesd wordt door zijn collega’s van de filmset. Hij heeft ooit een Porsche laten slopen, inpakken en het huis van Robert Redford binnengeslopen. Filmregisseur Robert Altman werd terugbetaald voor het exploderen van negen meter popcorn in de kleedkamer van Newman op een filmset met een reeks aanvallen die 200 levende kippen bevatten die in Altman’s persoonlijke trailer waren geïnstalleerd.

De meest trotse prestatie van Newman is echter het voedselbedrijf dat hij in de jaren tachtig samen met zijn vriend A.E. Hotchner, een schrijver, heeft opgericht. “Newman’s Own” begon met het bottelen van een vinaigrette die ze hadden verzonnen en die een hit was geweest met vrienden. “Het weggeven van de winst was een filosofie die met het bedrijf evolueerde,” vertelde Newman aan Pam Janis voor USA Weekend, waarbij hij opmerkte dat hij door alle betrokkenen sterk werd aangespoord om zijn naam en gezicht aan het label te lenen. “Daarmee zou het smakeloos zijn niet om het geld weg te geven.” In de loop van het volgende decennium breidde Newman’s Own zich uit tot meer dan 40 verschillende producten, waaronder salsa, limonade en de grapjesmakende popcorn. Zijn dochter Nell en haar toewijding aan biologisch voedsel hielpen bij de lancering van een tweede lijn. Alle opbrengsten worden gedoneerd aan liefdadigheidsorganisaties. Tegen 1997 had Newman’s Own meer dan 80 miljoen dollar weggegeven aan projecten gekozen door de acteur en zijn vrouw, zoals een school voor kinderen van migrantenarbeiders en AIDS onderzoek.

Nieuwman blijft uitstekende filmrollen kiezen als hij de Hollywood-sfeer betreedt. Een van die inspanningen was het veelgeprezen 1994 drama Nobody’s Fool. Zijn karakter, schreef Ansen in Newsweek, “is een klassiek Newman type, het oudere familielid van alle onbuigzame buitenstaanders die hij in de jaren ’50 en ’60 speelde”. Ansen vergeleek Newman’s tragikomische Sully met de “opstandige harken die zichzelf afsnijden van vrouwen, van familie, van de gemeenschap om hun privé-dromen en demonen&#8230 na te streven;. Sully’s egoïstische, zelfzuchtige en een verliezer. Hij is ook, zoals alle Newman antihelden, enorm sympathiek.” Newman gaf toe dat Niemand’s Dwaas en zijn rol als Sully, die leert om zich te verbinden als hij een wankele relatie met zijn kleinzoon aangaat, een aantal emotionele afweermiddelen aanboorde die hem niet geheel onbekend waren. “Een acteur die succesvol is ontwikkelt een bepaald schild om dat deel van zijn leven te beschermen dat niet voor openbaar onderzoek in aanmerking komt,” zei hij tegen Bonnie Churchill in de Christian Science Monitor. “Het bloedt over in je privéleven.”

Verder lezen op Paul Newman

Contemporary Theatre, Film, and Television, Volume 14, Gale, 1996.

Nieuwsmakers, 1995 Cumulatie, Gale, 1995.

Christian Science Monitor, 27 december 1994, p. 14; 5 maart 1996, p. 8.

Goedige huishouding, mei 1995, p. 147.

Nieuwsweek, 19 december 1994, pp. 56-62.

New York, 12 december 1994, pp. 36-45.

Sunday Times (Londen), 22 juni 1997.

USA Weekend, 17-19 oktober 1997.

Wall Street Journal, 20 november 1997, p. B1.


GOSTOU? PARTILHE COM OS SEUS AMIGOS!