Paul MacCready Feiten


Paul MacCready (geboren in 1925), bekend als de “vader van de menselijke vlucht”, verwierf voor het eerst bekendheid toen hij de Kremerprijs won voor het uitvinden van een vliegtuig dat uitsluitend door menselijke inspanning werd aangedreven. Hij ontwikkelde vervolgens een vliegtuig en een auto op zonne-energie en een radiogestuurde replica van een gigantische pterodactyl. MacCready hielp bij de ontwikkeling van de Impact demonstrator elektrische auto, die in 1991 de inspiratiebron vormde voor het emissievrije mandaat van Californië.

Paul MacCready werd geboren in New Haven, Connecticut, op 29 september 1925. Zijn vader was dokter en zijn moeder was verpleegster. MacCready had een leerstoornis, dyslexie, waarover hij later in een interview met het tijdschrift Discover zei: “Het houdt mijn gedachten op hol. Het geeft me ook een korte aandachtsspanne, wat me dwingt om me echt te focussen op dingen die belangrijk zijn”. Klein, verlegen en een arme atleet als kind, MacCready verzamelde motten en vlinders en bouwde modelvliegtuigen. “Ik denk dat kinderen het beter doen als ze een hobby hebben, een onderwerp dat ze beter kennen dan wie dan ook,” merkte hij op.

Door de leeftijd van 13 jaar bouwde MacCready vliegende machines, waaronder autogiro’s, helikopters en ornithopters. Drie jaar later had hij een vliegbrevet. “Dat gaf me echt vertrouwen in mezelf,” herinnerde hij zich. Op 20 jarige leeftijd nam MacCready het vliegen met zweefvliegtuigen op zich, de zogenaamde “zweefvliegtuigen”. “In tegenstelling tot conventionele vliegtuigen, was dit een pure, rustige, vogelachtige vlucht. Het was mijn eerste inzicht in hoe technologie kon worden gecombineerd met de natuurlijke wereld,” legde hij uit aan Discover.

Aan het einde van de Tweede Wereldoorlog heeft MacCready de opleiding tot marinepiloot gevolgd. Hij voltooide zijn bachelor in de natuurkunde aan de universiteit van Yale in 1947. Aan het California Institute of Technology behaalde hij een mastergraad in de fysica en een

Ph.D. in de luchtvaart in 1952. Toen MacCready nog op school zat, bleef het oefenen. Hij won het Amerikaans Nationaal Kampioenschap Luchtvaart in 1948, 1949 en 1953. In 1956 werd hij de eerste Amerikaan die het World Soaring Championship won. MacCready was een pionier op het gebied van golfopstijgingen, waarbij een zweefvliegtuig gebruik maakt van sterke luchtstromen om extreme hoogten te bereiken. Hij vond ook de MacCready speedring uit, een instrument dat nog steeds door zweefvliegers wordt gebruikt om de beste vliegsnelheid tussen de updateflitsen te selecteren. MacCready stopte met concurreren in 1956, nadat hij zich de gevaren van de sport had gerealiseerd.

Huwelijk en een carrière

In 1957 trouwde MacCready met Judy Leonard, de dochter van een van zijn hooggeplaatste vrienden. Ze kregen later drie zonen, Parker, Tyler en Marshall. MacCready was klaar om zijn carrière als ingenieur te beginnen, maar was niet onder de indruk van de manier waarop standaard lucht- en ruimtevaartbedrijven dingen voor elkaar kregen. “Zulke plaatsen bevorderen het ‘by-the-book’ denken, een ‘lockstep’ manier om een probleem te benaderen,” zei hij in Discover. MacCready richtte zijn eigen bedrijf op, Meteorology Research Inc., een bedrijf dat gespecialiseerd is in het vliegen van kleine vliegtuigen in wolken om te proberen de hoeveelheid regenval die ze produceren te beïnvloeden. Hij was de eerste die kleine vliegtuigen gebruikte om storminterieurs te bestuderen. “We werden vrij goed in het creëren van bliksem, maar er was niet veel van een markt voor,” merkte hij op.

MacCready verkocht Meteorology Research Inc. in 1971. Hij richtte al snel AeroVironment op in Monrovia, Californië, om hernieuwbare energiebronnen (zoals wind- en zonne-energie) te ontwikkelen, omdat hij zich bezighield met de snelheid waarmee mensen de hulpbronnen van de planeet verbruikten.

Een slechte lening leidt naar grote ontdekkingen

In 1976 had MacCready al $100.000 aan schulden, nadat hij zich in 1970 garant had gesteld voor een lening aan zijn zwager, die een regeling had ontwikkeld voor de productie van catamaranzeilboten van glasvezel. Om uit de schulden te komen, herinnerde MacCready zich een 18-jarige uitdaging, bedacht door de Britse industrieel Henry Kremer. De eerste persoon die opsteeg met alleen de spierkracht van de piloot, een 10-mijl lange hindernis nam, en een 1,15 mijl lange cijfer-acht cursus met behulp van human-powered vlucht zou 100.000 dollar winnen. Toen zijn familie op vakantie door het land reed, keek MacCready naar haviken en kalkoengieren die in cirkels boven de grond zweefden, met behulp van updrafts. Hij berekende de vliegsnelheid van een vogel en zijn draaicirkel door zijn bankhoek te schatten en met behulp van een horloge te timen hoe lang het duurde om een draai van 360 graden te maken. Hij realiseerde zich toen dat zolang het gewicht gelijk bleef, de vleugels van een vliegtuig steeds groter konden worden. De vliegsnelheid zou afnemen, maar ook de kracht die nodig is om het vliegtuig te laten vliegen. Op deze manier kon een getrainde atleet het vliegtuig aandrijven.

In 1977 creëerden MacCready en zijn collega’s van AeroVironment de Gossamer Condor, met 96 voet vleugels van aluminium buizen, golfkarton en balsahout, stijf gemaakt met pianodraad, en bedekt met een dunne laag Mylar (polyesterfolie). MacCready gebruikte zijn zonen, toen nog tieners, als testpiloten. Bryan Allen, een fietsracer en deltavlieger, vloog met de Condor rond het Kremerparcours en verdiende daarmee MacCready een plaats in de geschiedenis. De Condor won de prijs van Kremer en verdiende MacCready de bijnaam “de vader van de menselijke vlucht”. Het vaartuig wordt nu tentoongesteld in het National Air and Space Museum in Washington, D.C. “Ik denk dat het een mijlpaal was, die leidde tot wat ik nog steeds niet weet. Maar Charles Lindbergh’s vlucht heeft niets toegevoegd aan de kennis van de luchtvaart. Het liet andere dingen gebeuren, maar het was slechts een symbool”, merkte MacC al op in een interview met Science ’86.

.

In 1979 vloog de Gossamer Albatross over het Engelse Kanaal om MacCready een tweede Kremerprijs van $213.000 te verdienen. Het jaar daarop bouwde hij de Gossamer Penguin, die de eerste klimvlucht maakte met behulp van zonnecellen.

MacCready was al door de American Society of Mechanical Engineers uitgeroepen tot Engineer of the Century toen hij in 1981 met zijn Solar Challenger 11.000 voet bereikte en 163 mijl van Frankrijk naar een luchtmachtbasis in Engeland vloog, alleen aangedreven door de 16.128 zonnecellen die aan de vleugels waren bevestigd. Hij had het eerste vliegtuig met zonne-energie uitgevonden.

In 1983 ontwierp en bouwde MacCready de 70-pond Bionic Bat, een vliegtuig van 22 mijl per uur dat het volgende jaar twee Kremer-snelheidsprijzen won voor het vliegen van een koers van één mijl in minder dan drie minuten. De propeller werd aangedreven door de piloot, met behulp van een elektromotor die 16 oplaadbare zaklantaarnbatterijen afloste; de piloot laadde ze op voordat hij opsteeg door te trappen op een generator.

Een dinosaurus vloog

In 1986 vloog een andere MacCready-creatie hoog boven Death Valley, Californië, terwijl ze werd gefotografeerd voor de IMAX-film van het Smithsonian Institution On the Wing. Het was een realistische, radiogestuurde, computergestuurde replica van het grootste wezen dat ooit gevlogen heeft, de pterodactyl, die samen met de dinosauriërs zo’n 65 miljoen jaar geleden uitstierf. MacCready had van de Smithsonian Institution en de Johnson Wax Company de opdracht gekregen om het terug te brengen voor 500.000 dollar. Gezien het praktische karakter van QN, de naam voor het model, merkte MacCready in Science ’86, op: “Soms als je geluk hebt en je kiest de juiste doelen, is het genoeg om te weten dat iets werkte. Ik ben geen filosoof en ik ben ook niet intellectueel begaafd. Er zijn veel mensen met meer talent. Je kunt van alles doen als je gewoon een stapje vooruit zet. Het betekent niet dat je er goed in bent, maar je kunt goed genoeg zijn. Het is echt behoorlijk absurd. Mensen kijken me aan alsof ik een soort van genie ben.”

Een auto op zonne-energie

MacCready ontwierp een auto op zonne-energie, de Sunraycer, voor General Motors. In 1987 won de Sunraycer de eerste Solar Challenge race, waarbij hij Australië doorkruiste (een afstand van 1.867 mijl) en won tegen 23 concurrenten, op het equivalent van vijf liter benzine. De slanke, traanvormige General Motors Sunraycer reed gemiddeld 41,6 mijl per uur om twee en een halve dag voor de tweede plaats te finishen. GM toonde de Sunraycer bij 269 gebeurtenissen alvorens het aan het Nationale Museum van de Amerikaanse Geschiedenis van het Smithsonian over te dragen. GM was zo blij met de prestaties van AeroVironment dat het 15 procent van het bedrijf kocht.

MacCready overtuigde GM ervan dat het mogelijk zou zijn om een praktische elektrische auto te maken. GM vroeg MacCready’s bedrijf, AeroVironment, vervolgens om een concept elektrische auto te bouwen voor het bedrijf. De Impact was een experimentele, op batterijen werkende tweezitter met de pick-up van een sportwagen en de driving range om de meeste stadspendelaars tevreden te stellen. In 1991 stimuleerde het het nul-emissiemandaat van Californië. De Impact werd later beschikbaar voor de consument als de EV1.

.

In het midden van de jaren negentig vond MacCready dat men de technologie onder controle moest krijgen door doelen te stellen voor de productie van zuinige, energiezuinige voertuigen. Hij vond het ook belangrijk om de effecten van de snel groeiende menselijke bevolking op de hulpbronnen en wezens in de wereld te onderzoeken.

AeroVironment werkte met NASA

AeroVironment ontwikkelde de op afstand bediende, 120 voet-span, zonne-energie aangedreven Pathfinder Plus, die 80.000 voet bereikte, veel hoger dan alle voorgaande propellervliegtuigen. Pathfinder Plus was een van een aantal voertuigen die met steun van de NASA door AeroVironment zijn ontwikkeld. Een ander, de 206 voet Centurion, begon eind 1998 met testvluchten. Hoewel MacCready weinig met deze voertuigen te maken had, maakten zijn visie en doorzettingsvermogen het succes ervan mogelijk. Zijn bedrijf creëerde ook Helios, een regeneratief brandstofcel aangedreven vliegtuig dat maandenlang op 50.000 tot 70.000 voet hoogte kon blijven. Helios kon stratosferische communicatierelaisfuncties uitvoeren en de wereldwijde klimaatverandering in de gaten houden. De Helios kunnen worden gebruikt voor communicatie, beeldvorming, verkenning en positionering. Het AeroVironment team werkt ook aan micro-luchtvoertuigen, palm-grootte batterij-aangedreven ambachten die met uiterst kleine videocamera’s worden uitgerust die verkenning in real time voor de militairen konden verstrekken.

“Ik heb misschien wel een manier gevonden om de oefeningen verslavend te maken,” vertelde MacCready Discover, in 1999, waarin hij zijn Micro Gym beschreef, een oefenapparaat in zakformaat met een pulsmeter die trilt als de gebruiker een optimale hartslag bereikt. “Net genoeg beweging om die stormloop van endorfine te krijgen waardoor je het weer wilt doen”, legde MacCready uit. “Zou dat niet een grote dienst aan de mensheid zijn?”

Bekommerd om het milieu en de technologie

In de late jaren negentig heeft MacCready zijn directe betrokkenheid bij de projecten van AeroVironment verminderd. Hij besteedt veel van zijn tijd aan het spreken met het publiek over zaken die hem aangaan. Hij vertelt schoolkinderen om zelf naar de antwoorden te zoeken en alleen op hun eigen conclusies te vertrouwen. Hij doceert volwassenen over technologie en de noodzaak om het milieu te beschermen. Hij bestudeert de vogelvlucht met grote enthousiastelingen in een organisatie die TWITT (The Wing Is the Thing) heet en werkt aan het plaatsen van een videocamera van twee gram op de kop van een duif of een papegaai om de aarde van bovenaf te kunnen bekijken. MacCready heeft ook gewerkt aan de Uil, zijn ontwerp voor een betaalbaar tweepersoonsvliegtuig, waardoor pendelaars naar hun werk kunnen vliegen in plaats van te rijden.

Zoals in 1986 betreurde MacCready de afhankelijkheid van mensen van technologie. “Mensen laten alles over aan deze groeiende technologie waarvan ze denken dat die al hun problemen gaat oplossen. Ze verliezen hun motivatie en verbeelding. De wereld zit vol met zoveel interessante dingen, ik kan niet begrijpen waarom kinderen gewoon de hele tijd verveeld zitten te kijken naar tv.”

MacCready heeft nog steeds gemengde gevoelens over technologie, hoewel hij er zijn leven aan heeft gewijd. “Technologie kan ons losmaken van het leven. E-mail laat ons sneller werken, maar op de een of andere manier hebben we minder tijd om te zitten, te verteren en te genieten. Auto’s geven ons prachtige mobiliteit terwijl ze onze motivatie om te lopen, te bewegen en onze buren te ontmoeten uithollen,” betreurde hij in een interview in 1999 met Design News. Van de menselijke geest zegt MacCready dat het op dit moment “de krachtigste kracht op aarde” is, maar hij geeft toe dat het aantal dingen dat mensen kunnen doen die computers niet kunnen doen, aan het krimpen is. “Technologie in perspectief en onder controle is geweldig, maar als meester is het zorgelijk”, waarschuwt hij.

MacCready moedigt leerlingen aan om denkvermogen te ontwikkelen. “Ze hebben niet de beperkende factor van expertise,” zegt hij. “Ik moedig ze aan om hun geest te ontketenen.” Wat betreft onderwijs wijst MacCready erop, “Leerlingen worden beloond voor het juiste antwoord, niet voor het leren van fouten, noch voor het zien van meerdere kanten van een kwestie en het begrijpen van het grote geheel, en zeker niet voor het stellen van een nieuwe vraag. We hebben mensen nodig die in staat zijn om de realiteit waar te nemen en onze toekomstige opties te overwegen, omdat de beschaving steeds sneller verandert. We hebben een natie van wolven en revolutionairen nodig, maar de scholen geven ons schapen.”

Verder lezen op Paul MacCready

Taylor, Richard L., The First Human-Powered Flight: Het verhaal van Paul B. MacCready, Jr. en zijn vliegtuig, de Gossamer Condor, Watts Franklin, 1995.

Design Nieuws, 1 maart 1999.

Ontdekt, september 1999.

Populaire Wetenschap, maart 1986.

Science ’86, April 1986.

Tijd, 11 juni 1990.


GOSTOU? PARTILHE COM OS SEUS AMIGOS!