Paul Hermann Müller Feiten


De Zwitserse chemicus Paul Hermann Müller (1899-1965) staat bekend om zijn ontdekking van de insectendodende krachten van DDT.

Paul Müller werd geboren op 12 januari 1899 in Olten, Zwitserland, als zoon van een ambtenaar van de Zwitserse Federale Spoorwegen. De familie verhuisde al snel naar Bazel. Aangemoedigd door zijn vader voerde Müller thuis experimenten uit met chemische stoffen die hij bij een plaatselijke apotheek had gekocht. Na een korte periode als laboratoriumtechnicus gaat Müller naar de universiteit van Basel. In 1925 werd hij gepromoveerd op een proefschrift over de chemische en elektrochemische oxidatie van een stof die bekend staat als asymmetrische m-xylidine en enkele van zijn derivaten. In dat jaar trad hij in dienst bij de firma J.R. Geigy als onderzoekschemicus.

Müller’s eerste onderzoeksinteresse bij Geigy was op het gebied van leerlooierij, en hij was in staat om verschillende synthetische tinten te ontwikkelen met een goede vastheid aan het licht. Hij ontwikkelde ook een interesse in het behoud van huiden en in het bijbehorende probleem om wol resistent te maken tegen aantasting door motten. Hoewel het bedrijf tegen die tijd over een aanzienlijke expertise beschikte op het gebied van mottenbestendig textiel op industriële schaal, was Müller van mening dat een alternatieve aanpak van het probleem noodzakelijk was. Tot dan toe waren de gebruikte insecticiden mondgif. Müller stelde voor om op zoek te gaan naar insecticiden die alleen door contact kunnen werken, en deed daarvoor zijn eigen biologische test, wat ongebruikelijk was voor een chemicus. In het besef dat verbindingen met a—CCL3 groep (bijvoorbeeld chloroform) vaak dodelijk waren voor insecten, onderzocht hij een aantal daarvan tot hij in 1939 bij DDT (dichloordifenyltrichloorethaan) kwam, dat weliswaar sinds 1873 bekend is, maar dat nu veel effectiever is gebleken als contactinsecticide dan alle andere en gemakkelijk te vervaardigen is.

Deze ontdekking kwam op een cruciaal moment in de geschiedenis. DDT, met zijn dodelijke werking op malariadragende muggen, speelde een vitale rol in het behoud van de gezondheid van de geallieerde legers in het Verre Oosten. Als routinematige voorzorgsmaatregel werden de hemden van de Britse en Amerikaanse troepen geïmpregneerd met DDT. Het eerste gebruik op grote schaal was in Napels in 1943, toen een tyfus-epidemie binnen 3 weken onder controle werd gebracht. Vandaag de dag heeft de ontdekking van bestrijdingsmiddelenresiduen in dierlijke lichamen een onverwacht toxisch gevaar in Müller’s tijd aan het licht gebracht, en er worden controles in het gebruik van DDT en andere bestrijdingsmiddelen geëist.

Voor zijn ontdekking kreeg Müller in 1948 de Nobelprijs voor fysiologie of geneeskunde. In 1962 kreeg hij een eredoctoraat in Thessaloniki (Salonika) als erkenning voor de waardevolle effecten van DDT in het Middellandse Zeegebied.

Müller werd plaatsvervangend voorzitter van Geigy en assistent onderzoeksdirecteur van de afdeling bestrijdingsmiddelen. Hij stierf in oktober 1965.

Verder lezen over Paul Hermann Müller

Een korte biografische schets van Müller staat in H. Schück en anderen, Nobel: De man en zijn prijzen (trans. 1951; 2d rev. 1962), en Eduard Farber, Grote chemici (1961).


GOSTOU? PARTILHE COM OS SEUS AMIGOS!