Patrick Henry Feiten


Patrick Henry (1736-1799), Amerikaans redenaar en revolutionair, was 30 jaar lang een leider in de politiek van Virginia en een uiterst welbespraakte stem tijdens de Amerikaanse Revolutie.

Patrick Henry is geboren in een familie van mindere heren in Hannover County, Va. Hij kreeg een goede opleiding van zijn vader en zijn oom, een Anglicaanse geestelijke. Hij slaagde er grotendeels niet in winkelier en boer te worden en zijn vroege huwelijk met Sarah Shelton maakte hem op zijn 35ste de vader van zes kinderen, die hij altijd moeilijk te onderhouden was. Een vluchtige opleiding in de rechten in Williamsburg rond 1760, de toegang tot de bar en een bescheiden begin in een drukbezette beroepsgroep hebben zijn positie in eerste instantie niet verbeterd.

Eloquent Patriot

In 1763, toen hij een Louisa County parochie verdedigde tegen aanspraken van de Anglicaanse rector, ontdekte Henry de tweeledige basis van zijn publieke carrière—een diep inlevingsvermogen in onrechtvaardigheid jegens het gewone volk en een welbespraakte stem die een jury kon overweldigen. Nadat hij de kerkelijke arrogantie had geminacht en de Britse macht deze had gesteund, droegen Henry’s luisteraars hem triomfantelijk uit de rechtszaal. Twee jaar later hield hij als lid van het Huis van Burgesses zijn roerige toespraak waarin hij de Stamp Act aan de kaak stelde. Henry sponsorde ook een oplossing tegen de Stamp Act, waarbij hij de macht van het parlement om belasting te heffen op Virginians ontkende, wat, gepubliceerd in de hele Koloniën, hem als een vroege radicale leider bestempelde. Gedurende 10 jaar gebruikte Henry zijn krachtige stem en de steun van het volk om de anti-Britse beweging in de wetgevende macht van Virginia te leiden.

Tijdens de crisis die door de Boston Tea Party en de Coercive Acts werd neergeslagen, stond Henry op het hoogtepunt van zijn carrière. Hij spoorde het Huis van Burgesses aan om de koppige koninklijke gouverneur, Lord Dunmore, herhaaldelijk te verdedigen. In augustus 1774 reisden Henry, George Washington, Richard Henry Lee en anderen naar Philadelphia als de delegatie van Virginia naar het Eerste Continentale Congres. Henry stond samen met de Adams van Massachusetts en andere radicalen, en drong aan op stevig verzet tegen Brittannië en vereniging onder de Koloniën. “Het onderscheid tussen Virginians, Pennsylvanians, New Yorkers en New Englanders is niet meer”, zei Henry. “Ik ben geen Virginiaan, maar een Amerikaan.” John Adams noemde Henry de “Demosthenes of America.” Terug thuis in Virginia, hervatte Henry zijn leiderschap van de radicale partij, “het aanmoedigen van ongehoorzaamheid en het opwinden van een geest van opstand onder het volk,” rapporteerde Lord Dunmore, die, als gevolg van Henry’s inspanningen, al snel uit de kolonie werd verdreven.

Geslecteerd voor de eerste Virginia Revolutionaire Conventie, van maart 1775, maakte Henry een van de beroemdste oraties uit de Amerikaanse geschiedenis. In een poging om steun te krijgen voor maatregelen om de kolonie Virginia te bewapenen, verklaarde Henry dat Groot-Brittannië, door tientallen onbezonnen en onderdrukkende maatregelen, zijn vijandigheid had bewezen. “We moeten vechten!” Henry verkondigde. “Een beroep op de wapens en op de God van de gastheren is alles wat er over is…

ons! … Is het leven zo dierbaar, of de vrede zo zoet, dat het gekocht wordt voor de prijs van kettingen en slavernij? Verbied het almachtige God! Ik weet niet welke weg anderen kunnen inslaan, maar geef me vrijheid of geef me de dood!” De afgevaardigden werden betoverd door Henry’s welbespraaktheid en weggevaagd door zijn vurigheid. Virginia haastte zich op de weg naar de onafhankelijkheid.

Henry heeft zijn opruiende activiteiten in het voorjaar van 1775 afgedekt door een contingent milities te leiden die herstelbetalingen afdwongen voor buskruit dat door Britse mariniers uit het Williamsburgse arsenaal was gestolen. In het Tweede Continentale Congres, van mei-september 1775, sprak Henry opnieuw vrijmoedig voor de radicalen. In Virginia voerde hij gedurende 6 maanden het bevel over de reguliere strijdkrachten van de staat, maar zonder bijzonder militair talent nam hij ontslag om de burgerleiding te hervatten. Op de conventie van Virginia van mei-juli 1776, Henry gesponsord besluit op te roepen tot onafhankelijkheid die uiteindelijk in de Verklaring van Onafhankelijkheid door het Congres op 4 juli 1776. “Zijn welsprekendheid,” schreef een jonge luisteraar, “ontgrendelde de geheime bronnen van het menselijk hart, beroofde het gevaar van al zijn terreur en brak de belangrijkste steen in de boog van de koninklijke macht.” Henry werd gekozen tot eerste gouverneur van Virginia onder zijn grondwet als een onafhankelijk gemenebest.

Revolutionaire gouverneur

In drie termen als gouverneur in oorlogstijd (1776-1779), werkte Henry effectief aan de middelen van Marshal Virginia om het Congres en het leger van George Washington te ondersteunen. Hij bevorderde ook de expeditie van George Rogers Clark, die de Britten uit het Northwest Territory dreef. Tijdens de jaren van Henry’s gouverneurschap heeft de wetgevende macht, onder leiding van Thomas Jefferson, hervormingen doorgevoerd die Virginia van een koninklijke kolonie in een zelfbesturende republiek veranderden.

Henry’s pensionering van het gouverneurschap gaf hem de tijd om dringende familiezaken bij te wonen. Zijn eerste vrouw was in 1775 overleden en liet hem zes kinderen na in de leeftijd van 4 tot 20 jaar. Twee jaar later trouwde hij met Dorothea Dandridge, die de helft van zijn leeftijd was en uit een vooraanstaande Tidewater-familie kwam. Vanaf 1778 kreeg Henry 11 kinderen van zijn tweede vrouw, waardoor hij gezinsverantwoordelijkheden kreeg die zijn middelen belastten en voor een overvloedige afleiding van het openbare leven zorgden.

Moet Henry intussen blijven dienen in de Virginia Assembly, waarbij hij oratorische gevechten aanging met Richard Henry Lee en het leiderschap deelde tijdens de ineenstorting van de regering na de Britse invasie van Virginia in 1780-1781. Hoewel Henry sommige maatregelen voor het versterken van het Continentale Congres steunde, concentreerde zijn zorg zich meer en meer op Virginia en op inspanningen om de handel, de grenzen en de macht uit te breiden.

Na de Revolutie diende Henry nog twee termijnen als gouverneur van Virginia (1784-1786). In toenemende mate was hij gekant tegen een sterkere federatie en weigerde hij een afgevaardigde te zijn voor de Grondwettelijke Conventie van 1787. Als oude revolutionair wantrouwde hij de ambities van mannen als James Madison uit Virginia en Alexander Hamilton uit New York, uit vrees dat zij eenvoudige, republikeinse deugden zouden opofferen aan de vermeende behoeften van een grootse natie.

“Vreedzame burger” Henry

Op de conventie van Virginia in 1788 heeft Henry Madison en zijn collega’s in een dramatisch debat betrokken. Hij riep al zijn oratorische krachten op om voor de afgevaardigden de tirannieën die onder de nieuwe grondwet zouden ontstaan, te paradeeren: De federale belastingdienst zou mannen die vreedzaam in hun eigen wijngaarden werken lastigvallen, burgers zouden worden opgepakt voor een proces in verre rechtszalen voor onbekende rechters en de president zou een slechtere tiran blijken te zijn dan zelfs George III. Bovendien drong Henry er in zijn meest sprekende praktische argumenten op aan dat de nieuwe federale regering de Britse en Tory-schuldeisers zou begunstigen en zou onderhandelen over de Amerikaanse rechten om de Mississippi te gebruiken. De Federalisten slaagden er niettemin in om een nipte overwinning te behalen, die Henry aanvaardde door aan te kondigen dat hij “een vreedzame burger” zou zijn. Hij had echter genoeg macht in de wetgevende macht om te zien dat Virginia Antifederalistische senatoren naar het eerste Congres stuurde, en hij slaagde er bijna in Madison uit te sluiten van een zetel in het Huis van Afgevaardigden.

Eindelijk, geschorst door zijn overheersing over de politiek van Virginia, heeft Henry zich grotendeels teruggetrokken uit het openbare leven. Hij hervatte zijn lucratieve rechtspraktijk en verdiende enorme honoraria met het winnen van de ene na de andere zaak voor jury’s die overweldigd werden door zijn krachtige pleidooien. Hij breidde ook zijn vastgoedbelangen uit, waardoor hij bij zijn dood een van de grootste landeigenaren van Virginia werd, met grote stukken grond in Kentucky, Georgia en de Carolinas. Zijn voortdurende nationale bekendheid, en zijn overstap in 1793 om president Washington en de Federalisten te steunen, leidde tot een reeks voorgestelde benoemingen: als senator, als minister van Spanje en Frankrijk, als opperrechter van het Hooggerechtshof, en als staatssecretaris. In slechte gezondheid en met inhoud te midden van zijn enorme nageslacht te blijven,

Henry weigerde ze allemaal. Slechts één laatste oorzaak—intrekking van de Virginia-resoluties van 1798—bracht hem ertoe terug te keren naar de politiek. In 1799 won Henry de verkiezingen voor de Assemblee, waardoor de Jeffersonianen vreesden dat hij de staat weer onder de Federalistische vlag zou dragen. Henry was echter dodelijk ziek. Op 6 juni 1799 stierf hij aan kanker op zijn plantage van de Rode Heuvel en werd hij te ruste gelegd onder een gewone plaat met de woorden “Zijn roem zijn beste grafschrift”.

Verder lezen op Patrick Henry

Twee vroege verslagen van Henry, vaak onnauwkeurig maar gevuld met het drama van zijn leven en met uittreksels uit het kleine overgebleven lichaam van zijn vroegere papieren, herinneringen aan zijn handlangers, en “reconstructies” van zijn toespraken, zijn William Wirt, Sketches of the Life and Character of Patrick Henry (1817; 15e editie 1852), en William Wirt Henry, Patrick Henry: Life, Correspondence and Speeches (3 vol., 1891). De standaard biografie van Henry is Robert D. Meade, Patrick Henry (2 vol., 1957-1969). Een vijandig beeld van Henry’s carrière wordt gegeven in Irving Brant, James Madison (6 vol., 1941-1961).


GOSTOU? PARTILHE COM OS SEUS AMIGOS!