Pascal-feiten


De Franse wetenschapper en filosoof Blaise Pascal (1623-1662) was een vroegrijp en invloedrijk wiskundig schrijver, een meester in de Franse taal en een groot religieus filosoof.

Blaise Pascal is geboren in Clermont-Ferrand op 19 juni 1623. Hij was de zoon van étienne Pascal, adviseur van de koning en later voorzitter van het Hof van Aids in Clermont. De moeder van Blaise stierf in 1626 en hij bleef achter met zijn twee zussen, Gilberte en Jacqueline. In 1631 verhuisde het gezin naar Parijs.

Jonge Geometer

Toen Pascal 12 jaar oud was, begon hij vergaderingen van een wiskunde-academie bij te wonen. Zijn vader leerde hem talen, vooral Latijn en Grieks, maar niet wiskunde. Dit verbod op wiskunde diende alleen om de jongen nieuwsgierig te maken. Hij experimenteerde met geometrische figuren, waarbij hij zijn eigen namen verzon voor standaard geometrische termen.

In 1640 verhuisde de Pascal-familie naar Rouen. Daar werkt Blaise, nog steeds hoofdzakelijk onderwezen door zijn vader, met een dusdanige intensiteit dat zijn gezondheid achteruit gaat. Desondanks was hij tot een van de mooiste stellingen in de geometrie gekomen. Door hem soms zijn “mystiek hexagram” genoemd, is het een stelling over de collineariteit van de kruisingen van lijnen. Het gaat niet om metrische eigenschappen van figuren, maar staat juist aan de basis van een belangrijke, en op dat moment bijna geheel onontwikkelde, tak van de wiskunde—projectieve

geometrie. Pascal ging vervolgens aan de slag met een boek, Essay on Conics, afgewerkt in 1640, waarin het mystieke hexagram centraal stond. Het bevatte enkele honderden stellingen over kegelsneden, die het werk van Apollonius en zijn opvolgers binnenhaalden, en was opmerkelijk, niet alleen vanwege de leeftijd van de schrijver (16) maar ook vanwege de behandeling van de raakvlakken, onder andere.

Jansenisten en Port Royal

In 1646 kreeg Pascal’s vader een ongeluk en werd hij opgesloten in zijn huis. Hij werd bezocht door enkele buren die Jansenisten waren, een groep gevormd door Cornelis Jansen, een in Nederland geboren hoogleraar theologie in Leuven. Hun geloof was in strijd met de leer van de Jezuïeten. De Pascals kwamen onder de invloed van de Jansenisten, met als gevolg een felle oppositie tegen en van de Jezuïeten. Jacqueline wilde zich aansluiten bij het Jansenistenklooster in Port Royal. étienne Pascal had een hekel aan het idee en nam de familie mee naar Parijs, maar na zijn dood in 1651 sloot Jacqueline zich aan bij Port Royal. Pascal genoot nog steeds van een meer werelds leven, met een aantal aristocratische vrienden en een beetje meer geld om uit zijn patrimonium te besteden. In 1654 werd hij echter volledig bekeerd tot het Jansenisme en begon hij een sober leven in Port Royal.

Provinciale brieven

In 1655 wordt Antoine Arnauld, een vruchtbare schrijver ter verdediging van Jansen, door de Sorbonne formeel veroordeeld wegens ketterij, en Pascal neemt zijn verdediging op zich in het eerste deel van de beroemde Provinciale Brieven. Hun kader is dat van een briefwisseling tussen een Parijzenaar en een vriend in de provincies van 13 januari 1656, tot 24 maart 1657. Ze werden in de duizenden verspreid door Parijs onder een pseudoniem (Louis de Montalte), en de jezuïeten probeerden de auteur te ontdekken, wiens humor, verstand, welsprekendheid en humor de orde tot een lachertje maakten.

De Pensées

Kennis van Pascal’s persoonlijke leven is licht na zijn intrede in Port Royal. Zijn zus Gilberte vertelt over zijn ascese, over zijn afkeer van het zien van haar strelen van haar kinderen, en over zijn schijnbare afkeer van praten over vrouwelijke schoonheid. Hij leed na 1658 steeds meer aan hoofdpijn en stierf op 19 augustus 1662.

Bij zijn dood liet Pascal een onafgewerkt theologisch werk na, de Pensées, een verontschuldiging voor het christendom, dat 8 jaar later door de Port Royal-gemeenschap in een doorwrochte en onsamenhangende vorm werd gepubliceerd. Een redelijk authentieke versie verscheen voor het eerst in 1844. Het behandelt de grote problemen van het christelijk denken, het geloof tegenover de rede, de vrije wil en de voorkennis. Pascal verklaart de tegenstrijdigheden en problemen van het zedelijk leven in termen van de leer van de zondeval en maakt het geloof en de openbaring alleen al voldoende voor hun wederzijdse rechtvaardiging.

De Pensées, in tegenstelling tot de Provinciale Brieven, werden niet steeds opnieuw bewerkt door hun auteur, en in stijl zouden ze hem misschien niet markeren als een grote literaire figuur. De Letters, geven Pascal echter een plaats in de literatuurgeschiedenis als de eerste van een aantal grote Franse schrijvers die de beleefde ironie beoefenen waarvoor de taal zich leent. De Pensées hadden bijna door een andere man geschreven kunnen worden, want in hen is de rede zogenaamd gemaakt om de tweede plaats in te nemen voor de religie. Maar ze behoren allebei, op hun verschillende manieren, tot de grote boeken in de geschiedenis van het religieuze denken.

Later wiskundig en wetenschappelijk werk

Pascal’s geschriften over hydrostatica, die zijn experimenten met de barometer relateren aan zijn theoretische ideeën over het evenwicht van vloeistoffen, werden pas een jaar na zijn dood gepubliceerd. Zijn Treatise on the Equilibrium of Liquids breidt Simon Stevin’s analyse van de hydrostatische paradox uit en verwoordt wat men de uiteindelijke wet van de hydrostatica zou kunnen noemen: in een vloeistof in rust wordt de druk gelijkelijk in alle richtingen overgebracht (Pascal’s principe). Pascal is belangrijk omdat hij banden heeft gesmeed tussen de theorieën van vloeistoffen en gassen, en tussen de dynamiek van starre lichamen en de hydrodynamica.

Pascal’s belangrijkste bijdrage aan de wiskunde na zijn intrede in Port Royal had betrekking op problemen in verband met de cycloid—een curve, met het gebied waar de beste wiskundigen van de dag zich mee bezighielden. Hij publiceerde veel van zijn stellingen zonder bewijs, als een uitdaging voor andere wiskundigen. Oplossingen werden gevonden door John Wallis, Christopher Wren, Christian Huygens en anderen. Pascal publiceerde zijn eigen oplossingen onder de veronderstelde naam Amos Dettonville (een anagram van Louis de Montalte), en hedendaagse wiskundigen verwezen vaak naar hem met deze naam.

De wiskundige kanstheorie maakte zijn eerste grote stap voorwaarts toen een correspondentie tussen Pascal

en Pierre de Fermat onthulde dat beiden onafhankelijk van elkaar tot vergelijkbare conclusies waren gekomen. Pascal plande een verhandeling over het onderwerp, maar ook hier bleef slechts een fragment over, dat na zijn dood zou worden gepubliceerd. Hij heeft nooit veel over wiskunde geschreven, maar de vele korte stukjes die bewaard zijn gebleven zijn bijna altijd beknopt en scherpzinnig.

Verder lezen op Blaise Pascal

Een uitstekende biografie van Pascal is Jean Mesnard, Pascal: Zijn Leven en Werken (1951; trans. 1952). Andere studies van zijn leven en werk zijn Morris Bishop, Pascal: The Life of Genius (1936); Frank Thomas Herbert Fletcher, Pascal and the Mystical Tradition (1954); en Ernest Mortimer, Blaise Pascal: Het leven en werk van een realist (1959). Jack Howard Broome, Pascal (1966), is een heldere en praktische introductie tot Pascal’s leven en denken, gericht op de beginner. Het is een teken van Pascal’s belang dat de meeste geschiedenissen uit deze periode van de wiskunde, de wetenschap of de religie zich met zijn werk bezighouden.


GOSTOU? PARTILHE COM OS SEUS AMIGOS!