P. D. James Facts


De Britse auteur P (hyllis) D (orothy) James (geboren in 1920) schreef in de traditie van de Britse misdaadverhaalverteller, maar haar uitgebreide verkenningen van relaties, motivaties en betekenissen van gerechtigheid kwalificeerde haar, naar de mening van sommigen, als een romanschrijver.

P. D. James—Queen of Crime, Mistress of Murder, OBE (Order of the British Empire), barones, en grootmoeder—werd geboren Phyllis Dorothy James op 3 augustus 1920, in Oxford, Engeland, de oudste van drie kinderen. Haar ouders, Sidney Victor, een belastingambtenaar, en Dorothy May (Hone) James, verhuisden het gezin naar Cambridge, waar James de Cambridge High School for Girls bezocht. Een van de belangrijkste criminele romanschrijvers van deze eeuw moest op 16-jarige leeftijd de school verlaten om in een belastingkantoor te werken, gevolgd door een stint als assistent-toneelmanager voor het Festival Theater in Cambridge. (Haar eigen toneelstuk Een privéverraad werd in 1985 opgevoerd in het Londense West End.)

Tijdens de Tweede Wereldoorlog werkte ze als verpleegster van het Rode Kruis en voor het Ministerie van Voedsel. Op 8 augustus 1941 trouwde ze met Ernest Connor Bantry White van het Royal Army Medical Corps en in 1942 en 1944 beviel ze van hun dochters, Claire en Jane. Toen White in 1945 uit de oorlog terugkeerde, leed hij aan schizofrenie en moest hij vaak in het ziekenhuis worden opgenomen. Hij was werkloos en liet haar achter om voor hun familie te zorgen tot zijn dood in 1964. Dus James studeerde ziekenhuisadministratie, en van 1949 tot 1968 diende ze als administratief medewerker bij de North West Regional Hospital Board in Londen.

De eerste roman

Ze zou begin jaren veertig zijn voordat haar eerste roman, Cover Her Face, werd gepubliceerd in 1962. Tegen die tijd hadden zowel persoonlijke als professionele ervaring en contacten haar kennis en vermogen tot observatie en reflectie gevoed. Deze gaven zowel haar voorstelling van de politiedetectie als haar weergave van de getekende personages in een bepaalde sociale sfeer weer.

Cover Her Face werd in deze periode gevolgd door A Mind to Murder en Unnatural Causes. Ze was co-auteur van Thomas A. Critchley The Maul and the Pear Tree, een verhaal over een echte moord uit de annalen van het 19de-eeuwse Londen.

Niet tot 1979 zou ze zich volledig wijden aan het full-time auteurschap. In 1968 kwalificeerde ze zich—via open examen—voor de ambtenarij in het ministerie van Binnenlandse Zaken, die van haar eerste aanstelling (1968) bij het ministerie van Binnenlandse Zaken, Londen, uitgroeide tot hoge ambtenaar in het ministerie van Misdaadbestrijding (1972-1979). Daarnaast had ze verschillende functies in de openbare dienst, waaronder die van magistraat. James’ werkervaring wordt weerspiegeld in haar romans, die overtuigende achtergronden bieden voor zowel het medisch establishment als de politieprocedure. De settings van vier van haar mysteries bevinden zich in medicijngerelateerde instellingen: een psychiatrische kliniek in A Mind to Murder (1962), een verpleegstersopleiding in Shroud voor een Nightingale (1971), een

privéhuis voor gehandicapten in De Zwarte Toren (1975), en een forensisch wetenschapslaboratorium in De dood van een getuige-deskundige (1977). In al deze romans is ze net zo geïnteresseerd in het ontleden van de relaties tussen mensen die in gesloten gemeenschappen leven als in de conventies van het mysteriegenre. Ze is vaak geïnspireerd door een gevoel van plaats, zoals in Devices and Desires (1989), met zijn sombere landschap dat gedomineerd wordt door een kerncentrale.

Aan de ene kant schreef James in de traditie van de Britse misdaadverhaalverteller zoals vertegenwoordigd door auteurs als Dorothy L. Sayers, Agatha Christie, Margery Allingham, Ngaio Marsh, en Josephine Tey—wat Marilyn Stasio in de New York Times voor 9 oktober 1988 het “beleefde mysterie” noemt. (Haar Adam Dalgliesh heeft zich aangesloten bij Lord Peter Wimsey, Miss Marple, Hercule Poirot en Albert Campion op de televisie. Haar Originele Zonde werd ook aangepast voor de televisieserie Mysterie! ).

Aan de andere kant onderzocht ze motivaties; verkende ze relaties tussen zelfs relatief kleine karakters en binnen individuele karakters; riep complexe vragen op over schuld en onschuld, over de adequaatheid en ultieme rechtvaardigheid van wettelijke aannames en processen, over religie; en verkende ze de resonantie van het plaatsen van belangrijke herkenningspunten, van de veelzeggende persoonlijke omgeving van het individu. Vaak confronteert ze in haar settings een uitgebreid verleden met een niet altijd even waarderend en meestal onhandig aanpassend heden; ook haar personages hebben een resonerend verleden.

Experimentatie met het Mysterieformulier

Het werk van James onderscheidt zich niet alleen door de consistente kwaliteit van de plot, de setting en het karakter, maar ook door haar toenemende experimenten met de mysterie-vorm. Haar eerste roman, Cover Her Face (1962), is een klassieke “afgesloten kamer”-puzzel, die zich afspeelt in een Brits landhuis, compleet met een confrontatie van alle verdachten aan het eind. Innocent Blood (1980) wijkt bijna volledig af van de vorm omdat de zoektocht niet gaat om het vinden van de moordenaar, maar om het vinden van de natuurlijke moeder van een kind dat bij de geboorte is geadopteerd. In het briljante complex A Taste for Death (1986) stuit een onwaarschijnlijk stel metgezellen op een onwaarschijnlijk stel moordslachtoffers in een voorkamer van een denkbeeldige Londense kathedraal. De situatie stelt James in staat om vragen over privileges, politiek, esthetiek en theologie te behandelen. The Children of Men (1993) neigt naar sciencefiction, met als uitgangspunt een wereldwijde ziekte die alle toekomstige geboorten blokkeert. Deze complexiteit en diepgang leidden haar, volgens sommigen, uit de classificatie van de auteur van het misdaadgenre in die van de eenvoudige romanschrijver. James gaf zelf toe dat hij het formaat van het detectiveverhaal gebruikte om commentaar te geven op mannen, vrouwen en de maatschappij en dat hij het schrijven van een mysterie voor het eerst zag als een praktijk in de richting van haar ambitie om een roman te schrijven. Later kwam ze haar detectiveverhalen bekijken als “romans, ook” en vertelde Julian Symons (New York Times, 5 oktober 1986) dat ze, mocht het nodig zijn, “het detective-element &#8230 zou opofferen” aan de eis van de roman.

Sommige critici zijn ontsteld over haar bezorgdheid over de psychologie van haar personages, vooral wanneer het meer te maken heeft met het presenteren van een goed afgerond karakter en het verkennen van de vertakkingen van de misdaad onder zelfs tangentiële personages dan met het doorsturen van de basis detectiveverhaalpuzzel en -oplossing. Ze bekritiseren haar voor het schenden van de zuiverheid van het genre, voor het vertragen van de voortgang van het plot, en voor het verdrijven van de interesse van de lezer. Toch worden de kwaliteiten die door de ene groep worden veroordeeld, door een andere groep gewaardeerd als bewijs van de rijping tot ware literaire status van een subgenre. Haar vele eerbewijzen zijn onder meer de gouden en zilveren dolken van de Crime Writers’ Association.

In haar 13e roman, Original Sin, wordt een meedogenloze boekuitgeverij verstikt gevonden door gas, met het hoofd van de kantoormascotte—een slang met de bijnaam Hissing Sid—in zijn voor eeuwig zwijgende mond gepropt. Een andere noodlottige uitgeversfiguur komt aan haar einde in het kabbelende water van de Theems—haar lichaam wordt vastgehouden door de schouderband van haar zakboekje.

Hoofdkarakters

De James canon of romans, met uitzondering van Innocent Blood (1980), omvat ofwel Adam Dalgliesh ofwel Cordelia Gray, een worstelende jonge privédetective die werd geïntroduceerd in An Unsuitable Job for a Woman (1972). Naast de individuele mysteries ontvouwen de Dalgliesh- en Gray-biografieën zich, verleidelijk verweven, van boek tot boek.

Dalgliesh, die ook een gepubliceerde dichter is, is opgestaan van hoofdinspecteur tot commandant van de Special Squad, nieuw gevormd in A Taste for Death (1986). Gevoelig, gerespecteerd maar niet altijd geliefd bij collega’s, is hij een man die geschaduwd wordt door verdriet—de dood tijdens de bevalling van zijn vrouw en, kort daarna, van hun zoontje. De enige zoon van een

Anglicaanse geestelijken, hij is niet langer een gelovige, maar lijkt toch te worden achtervolgd door dat verlaten erfgoed. Het gaat hier niet alleen om het incidentele geval van een gerespecteerde geestelijke uit zijn jeugd—zoals in The Black Tower (1975) en het korte verhaal “Great-Aunt Allie’s Flypapers” (1979)—en zelfs niet om de religieuze ervaring van Paul Berowne in Taste. Herhaalde opsporing onthult sympathieke daders, onsympathieke slachtoffers, verstoring in het leven van all—kith, nabestaanden en omstanders—noodzakelijkerwijs ingehaald in het onderzoek. Complexiteiten van het recht worden blootgelegd waar het recht niet toe komt, maar waarvoor, zo erkent hij, de christelijke theologie een oplossing biedt. Toch is het recht, voor al zijn beperkingen, noodzakelijk voor de veiligheid van de samenleving.

Cordelia Gray is net zo onrustig en in Unsuitable Job, helpt een moordenaar te ontsnappen. De dochter van een atheïstische vader die zo begaan is met de opvoeding van zijn moederloze dochter, is opgeleid in een rooms-katholieke school. Een van de belangrijkste invloeden op haar leven, naast Bernie Pryde, van wie ze het Detective Agency van Pryde heeft geërfd en via wie ze volgens Dalgliesh is geïnstrueerd in de opsporing, is Zuster Perpetua.

James zelf had last van het toenemende geweld en de onveiligheid van de hedendaagse samenleving en, terwijl ze beweerde een vrome Anglicaan te zijn, was ze er niet zeker van dat ze geloofde in het hiernamaals waar christenen worden aangespoord om te zoeken naar een volledig bevredigende gerechtigheid.

Speculatie over de vraag of Dalgliesh en Gray zouden trouwen, bracht James ertoe te verklaren dat ze, omwille van de eenheid en de kwaliteit van hun respectieve romans (Gray’s tweede boek, The Skull Beneath the Skin, verscheen in 1982), dergelijke plannen niet voor hen had. Ze ontweek echter opzettelijk de uitspraak en bleef verwijzingen naar de ene in de andere roman weven. Ze volgde de mogelijkheid van Dalgliesh’s hertrouwen—naar Deborah Riscoe—door middel van eerdere boeken; de situatie in 1990 verschilde echter zowel in Gray’s gestalte als in Dalgliesh’s omstandigheden, bijgewerkt in Devices and Desires (1989).

James publiceerde ook een aantal korte verhalen in mysterieuze collecties zoals Winter’s Crimes, Ellery Queen’s Murder Menu, en Ellery Queen’s Masters of Mystery.

P. D. James, de veel geëerde auteur die, net als haar detective Cordelia Gray, de kneepjes van het vak heeft gekend, woonde comfortabel in Londen. Ze werd in 1983 bekroond met de Order of the British Empire (OBE) en werd barones op de Queen’s New Year’s Honors List (1991). James werd lid van het bestuur van de BBC, waarin hij stelde dat schrijvers betrokken moesten zijn bij de buitenwereld. James werd in 1991 ook benoemd tot Baroness James of Holland Park (haar Londense buurt) en werd in 1992 benoemd tot Commandant van het Britse Rijk.

Verder lezen op P.D. James

Twee boeken zijn beschikbaar over James: P. D. James van Richard B.Gidez (1986); en P. D. James van Norma Siebenheller (1981); SueEllen Campbell bespreekt “The Detective Heroine and the Death of her Hero: Dorothy Sayers to P. D. James” in Modern Fiction Studies29 (herfst 1983); in hetzelfde deel verschijnt Erlene Hubly’s “The Formula Challenged: The Novels of P. D. James” Patricia A. Ward behandelt “Moral Ambiguities and the Crime Novels of P. D. James” in Christian Century 101 (16 mei 1984); en M. Cannon bespreekt James’ specifieke merk van de misdaad in “Mistress of Malice Domestic” in de New York Times Book Review voor 27 april 1980; P. D. James zelf, in Murder Ink, heeft geschreven “House Calls: The Doctor Detective Round-up.


GOSTOU? PARTILHE COM OS SEUS AMIGOS!