Owen Bieber Feiten


Owen Bieber (geboren in 1929), president van de op twee na grootste vakbond in de Verenigde Staten—de United Automobile, Aerospace and Agricultural Implement Workers of America—is een centrale figuur in de dramatische herstructurering van de Amerikaanse auto-industrie.

Geselecteerde UAW president in mei 1983, Bieber leidde meer dan een miljoen vakbondsleden, waarvan de meesten werken in de autofabrieken van de natie. De fabrieken en de Amerikaanse bedrijven die eigenaar zijn van deze fabrieken, werden in de jaren tachtig opgeschrikt door de toegenomen concurrentie van goedkopere buitenlandse autofabrikanten en een begin jaren tachtig autodaling die de verkoop zag dalen tot het laagste niveau sinds de Grote Depressie. Meer dan 200.000 auto-arbeiders verloren in die tijd hun baan als gevolg van de veranderingen in de industrie. Bieber worstelde om een evenwicht te vinden tussen de eisen van de bedrijven om concurrerend te zijn en de behoeften van zijn leden om hun banen te behouden.

Business Week meldt dat een onderhandelaar van een bedrijf zegt dat Bieber “een weloverwogen, hardwerkende man met een grote integriteit is die zijn opmerkingen en acties tempert met het oog op de politieke gevolgen”. Die eigenschappen hielpen Bieber te onderhandelen over een aantal nieuwe arbeidsovereenkomsten bij de binnenlandse Big Three automakers — General Motors Corporation, Ford Motor Company, en Chrysler Corporation. Bijvoorbeeld, Bieber onderhandeld over historische baan te garanderen programma’s die de bedrijven te verbieden het ontslag van werknemers wanneer nieuwe technologie elimineert hun banen. In plaats daarvan moeten de bedrijven nieuw werk voor de werknemers vinden en hen indien nodig omscholen. In ruil daarvoor stemde de vakbond in met meer gematigde loonsverhogingen dan de traditionele autocontracten. Bieber onderhandelde ook over de eerste arbeidscontracten voor het innovatieve Saturnus-project voor kleine auto’s van GM, dat in 1990 een nieuwe generatie Amerikaanse auto’s begon te produceren. Het pact, dat de aandacht vestigde op andere industrieën vanwege het schokkende vertrek uit het verleden, laat autoarbeiders delen in sommige managementbeslissingen over de manier waarop de fabriek wordt geëxploiteerd. In ruil daarvoor was UAW het erover eens dat de arbeiders van Saturnus een beginnend basissalaris zouden ontvangen dat 85 procent van het lopende tarief bij de traditionele autofabrieken is.

Bieber, een grote man met een gewicht van 1,5 meter en een gewicht van ongeveer 250 pond, “is meer puur een arbeidspopulist, niet veel gegeven aan de handel met grote denkers buiten de UAW of aan het dienen op panels die de problemen van de industrie bestuderen,” schrijft Dale Buss van de Wall Street Journal. “Een van zijn sterke punten, beweren de supporters, is dat hij de wil van de rank-and-file arbeiders begrijpt en zelf een echte gelovige is in het vakbondsgospel,” verklaart Buss.

Bieber’s doop in dat evangelie gaat vele jaren terug, tot zijn eerste baan op de middelbare school. Bieber, een inwoner van de kleine, noordwestelijke Michigan boerengemeenschap van North Dorr, ging in 1948 aan het werk bij dezelfde autobevoorradingsfabriek die zijn vader—McInerney Spring and Wire Company in dienst had in het nabijgelegen Grand Rapids. De jongere Bieber’s eerste baan was het met de hand buigen van de dikke randdraad op autostoelen. Hij

vertelde Kathy Sawyer van de Washington Post: “Het was een zware klus. Na het eerste uur daarbinnen, had ik het gevoel dat ik gewoon wegging. Als mijn vader daar ook niet had gewerkt, zou ik waarschijnlijk.”

Maar een jaar later, op 19-jarige leeftijd, werd Bieber verkozen tot zijn eerste vakbondsfunctie—winkelsteward—bij UAW Local 687 in de fabriek. Onmiddellijk begon hij te onderhandelen. Hij vertelde de Detroit News dat de onderhandelingen begonnen “bijna de seconde dat ze me de steward knop gaven omdat er klachten waren om voor te zorgen, en dat maakt deel uit van de collectieve onderhandelingen”. Bieber zou een hooggekwalificeerde onderhandelaar worden, terwijl hij zich in Grand Rapids een weg naar boven werkte. In 1951 werd hij lid van de raad van bestuur van Local 687 en hielp hij met het beheer van lokale vakbondszaken. In 1955 werd hij verkozen tot lid van het lokale onderhandelingscomité en hielp hij bij de onderhandelingen over lokale fabriekskwesties. In 1956 werd hij tot president van de lokale overheid gekozen. Als Senator John Kennedy’s campagne voor het Amerikaanse presidentschap later in het decennium op gang kwam, sloot Bieber—een toegewijde Democraat—zich aan bij de inspanning.

Zijn harde werk en toewijding brachten hem onder de aandacht van de leiders van het regionale kantoor van de UAW in Grand Rapids en tegen 1961 werd hij deeltijds aangesteld als vakbondsorganisator in de regio, die 62 van de 83 districten van Michigan omvat, die het westelijke deel van de staat en het Hogere Schiereiland bestrijken. Een jaar later werd Bieber fulltime regionaal organisator en internationaal vakbondsvertegenwoordiger. In 1964 werd hij een dienstdoende vertegenwoordiger en hielp hij de lokale vakbondsvertegenwoordigers bij het adviseren van de fabrieken in zijn gebied. “Hij stond bekend als ‘Big Dad’ voor de bijna vaderlijke manier waarop hij vakbondsleden bijstond in run-ins met het management.”

van de Wall Street Journal. In 1972 werd hij benoemd tot directeur van de regio, een functie die hij bekleedde tot 1980, toen hij werd verkozen tot vice-president van de UAW en verhuisde naar het hoofdkwartier van de vakbond in Detroit. Daar diende Bieber als directeur van de GM-afdeling van de UAW, de grootste afdeling van de vakbond met meer dan 400.000 leden. Het was Bieber’s eerste blootstelling aan het publiek buiten Michigan, aangezien GM’s fabrieken zich uitstrekken van de kust tot de kust. Maar de schijnwerpers waren hard. Begin 1982, met alle binnenlandse autofabrikanten in het rood vanwege de depressieve autoverkoop en de buitenlandse concurrentie, hielp Bieber mee aan de onderhandelingen over het eerste concessiecontract in de geschiedenis van GM. Gewend aan enkele van de meest lucratieve contracten in Amerika, stemden de GM arbeiders er onder andere mee in om de jaarlijkse loonsverhogingen uit te stellen en wat betaalde tijd uit de baan te halen. Maar de beslissing was geenszins unaniem. De rangschikking en het dossier hebben het contract slechts met een kleine marge geratificeerd. Herinnerend aan hoe moeilijk de onderhandelingen in de kleine fabrieken in outstate Michigan waren geweest en hoe, tot 1982, het onderhandelen bij GM altijd lucratief was geweest voor de vakbond, vertelde Bieber de Associated Press: “Ik dacht dat mijn leven gemakkelijker zou worden [in de GM afdeling]. Plotseling viel de bodem uit en kreeg ik mijn vuurdoop.”

Gelegeerde president

In 1983 werd de UAW gedwongen een opvolger te vinden voor de toenmalige president Douglas Fraser, die de verplichte pensioenleeftijd van 65 jaar had bereikt. Bieber, die de reputatie heeft dat hij een krappe broek heeft, was de laatste van drie mannen die zich eind 1982 kandidaat stelde, en werd desondanks door de 26 leden tellende raad van bestuur van de vakbond in een stemming van 15-11 stemmen geselecteerd. De benoeming, gesteund door een stemming van afgevaardigden van de driejarige constitutionele conventie van de UAW, verraste sommigen die op het moment dat Bieber’s verlegen publieke houding en het gebrek aan langdurige ervaring op de nationale arbeidsscène opmerkten. Maar een lid van het bestuur van de UAW zette het op deze manier aan Mark Lett van de Detroit News: “Het is niet dat Owen iemand met zijn charisma overboord gooide. Hij is niet charismatisch. Maar hij heeft ook niemand beledigd. Ik denk dat we het er allemaal over eens zijn dat hij een goede christelijke heer is die integer is en te vertrouwen is…. Dus wat is er mis met een man die je kunt vertrouwen?”

Bieber’s eerste termijn van drie jaar werd benadrukt door de baanzekerheidsmaatregelen die hij in de contracten met de Big Three automakers won. Bieber, die zitting heeft in de raad van bestuur van Chrysler, onderhandelde in 1985 ook over een terugbetaling van meer dan $2.100 voor elke Chrysler werknemer voor de concessies die hij aan de autofabrikant had gegeven toen hij van 1979 tot 1983 tegen het faillissement vocht. Dat won Bieber overweldigende lof van UAW ambtenaren en arbeiders en scheen om afgelopen bespreking over zijn relatieve anonimiteit onder vakbondsleden nationaal te verjagen. Zoals John Coyne, voorzitter van UAW Local 212 in Detroit John Saunders en Helen Fogel van de Detroit Free Press vertelde: “Ik denk niet dat iemand zal zeggen, ‘Owen wie?’ weer. Hij heeft zijn stempel gedrukt. Clyde Templin, een vakbondsfunctionaris van een Chrysler-fabriek in Sterling Heights, Michigan, vertelde de Free Press, Bieber vergelijkt zelfs gunstig met wijlen UAW president Walter Reuther die grotendeels verantwoordelijk was voor het maken van de vakbond de sociale en politieke macht die het is: “Mijn eigen persoonlijke gevoel is dat hij [Bieber] waarschijnlijk de beste president is die we hebben gehad sinds Walter Reuther.” Reuther, een soort idool in UAW-kringen, leidde de vakbond van 1946 tot zijn dood in een vliegtuigongeluk in 1970. Bieber zelf heeft vaak opgemerkt dat hij van plan is de UAW op de agressieve sociale en politieke koers van Reuther te houden. “Ik heb nooit de kans gehad om nauw samen te werken met Walter Reuther”, vertelde Bieber aan Lett van de Detroit News. “Maar wij allen in de UAW-leiding identificeren ons vandaag de dag met het Reuther-tijdperk. Je zult dit schip van de staat niet van zijn gevestigde koers zien afwijken.”

Gestrijden voor rechten

Maar er waren problemen in Bieber’s eerste termijn, met name de terugtrekking van de 120.000 Canadese UAW-leden in 1985. De actie, die volgde op de wrijving tussen Bieber en de Canadese UAW-leider Bob White tijdens de GM-contractbesprekingen in Canada in 1984, ontnam de UAW voor het eerst in haar 50-jarige geschiedenis haar internationale imago. Bieber zag ook de verzoeken van de vakbond om protectionisme in de auto-industrie in Washington in dovemansoren vallen. De UAW eiste een nationaal industriebeleid om de werkgelegenheid te helpen beschermen. Het stelde ook een eis voor dat buitenlandse autofabrikanten een bepaald percentage van de auto-onderdelen in de Verenigde Staten bouwen om te helpen bij het creëren van banen voor Amerikaanse werknemers.

“Het is moeilijker dan ik had verwacht,” vertelde Bieber de Detroit News.” Er zijn zoveel problemen. Ik heb geen medelijden met mezelf, maar er zijn zoveel verschillende problemen vandaag de dag. Vroeger [vakbondsvoorzitters maakten zich zorgen] over hoeveel geld de bedrijven verdienden en of de werknemers hun aandeel zouden krijgen. Ze hebben nooit de andere problemen gehad die er nu zijn zoals de wereldconcurrentie, de Japanners.” De complexe kwesties terzijde, echter, Bieber zei dat hij blij was om de UAW president te zijn en zocht voor meer jaren in die post. “De goede Heer wil, [en] goede gezondheid, ik hoop om rond te zijn voor enige tijd,” vertelde hij Joe Espo van de Flint Journal. In 1984 werd Bieber genoemd naar Chrysler Corporation’s 21-koppige raad van bestuur. Doug Fraser, voorheen hoofd van de UAW, zat van 1980 tot aan zijn pensionering in 1984 in de raad van bestuur. Chrysler beweerde dat Bieber als individu werd genoemd en dat de UAW geen eigendomsrechtelijke aanspraak op de zetel had. De waarnemer van de industrie merkte op dat de zetel echt toebehoorde aan de werknemers van Chrysler, die tijdens de eerdere financiële problemen van het bedrijf grote concessies hadden gedaan en het grootste deel van de aandeelhouders van het bedrijf vormden. In 1985 bevond Bieber zich in de ironische positie dat hij een staking tegen Chrysler uitlokte toen de arbeidsonderhandelingen mislukten. De staking werd een week later geregeld na een 42 uur durende onderhandelingssessie te midden van de beschuldigingen van het bedrijf dat de onnodige staking van 150 miljoen dollar grotendeels te wijten was aan de confronterende en ineffectieve onderhandelingsstijl van Bieber. Geen van beide partijen was blij met het nieuwe contract. In 1989 vertelde Bieber WARD’s Auto World dat toekomstige contractonderhandelingen met de Big Three zich zouden richten op niet-economische kwesties zoals werkzekerheid, verminderde werktijd, en in een voorloper van de presidentsverkiezingen van 1992, de nationale gezondheidszorg.

Echter, in 1992 waren Bieber en de UAW verwikkeld in een bittere verliezingsstrijd met Caterpillar Inc., een toonaangevende fabrikant van grondverzetapparatuur. Toen de contractonderhandelingen

mislukte, werd Caterpillar ingegraven en begon vervangende arbeidskrachten in te huren. De staking duurde vijf maanden voordat de UAW, die nu verpletterd is, haar leden weer zonder contract aan het werk zette. In een wanhopige poging om de macht van de UAW te herbevestigen toen 1993 Big Three contractonderhandelingen naderde, hield Bieber een vurige en boze toespraak op een conventie van de UAW in 1992 in San Diego. Hij waarschuwde de autobedrijven tegen het te hard pushen van de vakbond en zei dat ” … er zijn er twee nodig om vrede te sluiten, maar slechts één om een oorlog te voeren”. Hij waarschuwde de bedrijven tegen “zweepzagen”, wat een vakbondsnaam is voor het beleid om de ene fabriek tegen de andere te zetten door te dreigen met het sluiten van de minst coöperatieve en productieve. Bieber bedreigde de bedrijven ook met toekomstige dure stakingen:

Vergeet niet dat u in de consumentgerichte, retail, competitieve markten waarin u uw producten verkoopt, bijzonder kwetsbaar bent voor productieverlies.

Bieber ging het beleid van de Unie verdedigen met Caterpillar die zei dat de UAW niet had gecapituleerd en er is ” … meer dan een manier om een kat te villen!” Ondanks Bieber’s toespraak, had de UAW nog steeds een sombere toekomst en Bieber’s rentmeesterschap van de vakbond deed weinig om de situatie te verbeteren. De Caterpillar-staking was een grote nederlaag voor de UAW en de gevolgen ervan waren als schokgolven voor de georganiseerde arbeid. In 1992 kondigde GM plannen aan om 21 fabrieken te sluiten en naar schatting 50.000 UAW-leden uit het personeelsbestand te schrappen. In 1992 was de UAW succesvol in het organiseren van slechts 8.000 van de naar schatting 100.000 arbeiders die in dienst waren van buitenlandse autofabrikanten met fabrieken in de VS. In 1978 vertegenwoordigde de UAW 86 procent van het personeelsbestand van de auto-industrie. Het vertegenwoordigt nu slechts 68 procent, en sinds 1979 is het totale aantal leden van UAW met 550.000 (1,5 miljoen tot 1,1 miljoen) gedaald. Bijgevolg stond Bieber onder enorme druk om het hoofd te bieden aan het dalende fortuin van de UAW en de druk vanuit de Unie om Bieber voor zijn geplande vertrek in 1995 met pensioen te laten gaan.

Het is Bieber echter gelukt om zijn functie te behouden en werd in 1995 opgevolgd door Stephen Yokich, hoofd van de GM-afdeling van de UAW en lange tijd rivaal.

Verder lezen op Owen Bieber

Associated Press, 13 november 1982; 12 mei 1983.

Automotive News, 22 november 1982.

Zakelijke week, 15 november 1982; 29 november 1982; 6 juni 1983; 22 juni 1992.

Detroit Free Press, 25 november 1984; 27 oktober 1985; 12 juni 1995.

Detroit News, 29 juli 1980; 14 november 1982; 20 mei 1984; 15 juni 1992.

Flint Journal, 18 november 1982.

Industriële week, 5 juli 1993.

New York Times, 19 mei 1983.

Tijd,Tijd, 22 november 1982; 4 november 1985.

U.S. News & World Report, 30 mei 1983; 24 september 1984.

Wall Street Journal, 14 februari 1984.

WARD’s Auto World, december 1989.

Washington Post, 22 november 1982.


GOSTOU? PARTILHE COM OS SEUS AMIGOS!