Luis W. Alvarez Feiten


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Alvarez será provavelmente melhor lembrado pelo público por experiências engenhosas que aplicaram a física a outras ciências. Ele radiografou a pirâmide de Chephren no Egito usando a radiação cósmica, apenas para descobrir que havia

não havia quartos por descobrir no interior. Sua aplicação da física elementar às provas do assassinato de John F. Kennedy verificou a Comissão Warren e descobriu que apenas um assassino estava envolvido. Mas talvez sua descoberta mais dramática tenha sido feita após sua “aposentadoria”, saltando para um campo totalmente novo, a paleontologia e a geologia. Com colaboradores incluindo seu filho, Walter, ele analisou uma camada de argila de 65 milhões de anos de idade e mostrou que a grande catástrofe ecológica que matou os dinossauros foi causada pelo impacto de um asteróide ou cometa.

Alvarez nasceu em 13 de junho de 1911 em São Francisco. Ele começou sua carreira na Universidade de Chicago. Seu primeiro trabalho publicado (como estudante) descreveu uma medida do comprimento de onda da luz usando um registro gramofone, uma lâmpada de salão e uma bitola. Ao ler a literatura original de física, ele encontrou um artigo de Hans Geiger descrevendo um novo tipo de detector para partículas carregadas. Ele continuou a construir um dos primeiros balcões Geiger na América. Alvarez foi o primeiro graduado de Chicago a apresentar os resultados de sua pesquisa no colóquio semanal do departamento, compartilhando tempo com um professor que relatou a descoberta do nêutron por James Chadwick. Após ouvir o discurso, Arthur convidou Compton Alvarez a colaborar com ele em um estudo para determinar a carga elétrica da radiação cósmica primária.

O primeiro verão como estudante de pós-graduação de Alvarez foi passado no telhado do Hotel de Genebra na Cidade do México, seu telescópio Geiger descansou em um carrinho de mão que lhe permitiu reverter periodicamente a orientação leste-oeste de seu aparelho. Ele e Compton estabeleceram que os raios cósmicos…

são normalmente carregados positivamente e, portanto, presumivelmente prótons. Depois de obter seu doutorado em 1936, Alvarez começou a trabalhar com Ernest O. Lawrence na Universidade da Califórnia, em parte através de laços familiares. O pai de Alvarez, médico da equipe da Clínica Mayo, tinha ajudado Lawrence a conseguir dinheiro para um de seus ciclotrões, e sua irmã era secretária de Lawrence em tempo parcial. Quando chegou ao Antigo Laboratório de Radiação, Alvarez fez a primeira de suas dramáticas mudanças de carreira ao se preparar para se tornar um médico nuclear praticante. Primeiro ele se familiarizou completamente com todos os instrumentos do laboratório, seu uso e a física feita com eles. Ele fez isso ajudando a todos com suas experiências, ao mesmo tempo em que se tornou um operador e reparador de máquinas especializado.

Ao final de cada dia, Alvarez pegava alguns volumes de revistas de física no laboratório da biblioteca da universidade; eventualmente ele lia todos os artigos publicados sobre física nuclear que ali se realizavam. Anos mais tarde, ele surpreenderia seus colegas reproduzindo uma curva ou um fato pouco conhecido coletado nestes primeiros esforços. Ele normalmente poderia citar os autores, a revista, o ano, e muitas vezes também a localização do volume na biblioteca e se o item estava em uma página à direita ou à esquerda. Em 1937, Hans Bethe tinha publicado seu compêndio de três volumes de tudo o que se sabia sobre física nuclear. Alvarez primeiro escolheu tomar uma medida que não poderia ser feita de acordo com a Bethe e depois refutar uma das reivindicações da Bethe. Em apenas quatro anos, Alvarez descobriu a radioatividade do trítio e a estabilidade do hélio-3, o momento magnético do nêutron, e que os núcleos canibalizam seus próprios elétrons atômicos. Ele também demonstrou a dependência do spin da força nuclear, estabeleceu um novo padrão de comprimento usando mercúrio-198 e fez as primeiras demonstrações experimentais em uma área agora chamada física de íons pesados.

Alter seu retorno ao laboratório de Berkeley após a guerra, Alvarez fez outra mudança de carreira, para a de um físico acelerador de partículas. Ele percebeu a importância da pesquisa em equipe e observou os métodos de Lawrence e Ernest Rutherford. Como eles, ele mostrou capacidade de selecionar boas pessoas para trabalhar com ele.

A sua primeira máquina do pós-guerra foi o acelerador linear de prótons, que se tornou o injetor padrão para as máquinas circulares de energia muito mais tarde e ainda é referido como um “acelerador Alvarez”. Enquanto se preparava para sua aula de física nuclear uma manhã, ele inventou o Tandem do Graaff, que foi comercializado pela High Tech…

Engenharia de voltagem. Alvarez foi um excelente professor. Seu curso de ótica física foi minucioso. Os estudantes foram apresentados a todo o espectro de radiação eletromagnética desde raios gama até ondas de rádio com histórias encantadoras de como o radar era usado durante a Batalha da Grã-Bretanha.

Em meados dos anos 50, Donald Glaser inventou um novo detector chamado câmara de bolhas. Alvarez viu imediatamente o potencial que isso tinha para o estudo das novas partículas de alta energia disponíveis, se pudesse ser feito para trabalhar com hidrogênio líquido. Ele formou um grupo para desenvolver a câmara de bolha de hidrogênio líquido desde as primeiras pequenas câmaras estacionárias até as grandes câmaras pulsantes. Tipicamente, ele ficou impaciente com as câmaras pequenas e sugeriu uma grande de 72 polegadas de comprimento. Isto era quase oito vezes o tamanho da câmara operando naquela época em Berkeley, e algumas pessoas achavam que isto seria um passo grande demais. Alvarez estava convencido de que a sala poderia ser feita para trabalhar e convenceu as fontes de dinheiro a ajudar. A câmara de 72 polegadas ajudou a identificar muitas partículas novas. Foi por este trabalho que ele recebeu o Prêmio Nobel de Física em 1968.

Em 1977 ele foi presenteado com um pedaço de rocha que havia sido cortado de uma colina na Itália por seu filho geológico Walter. A rocha tinha uma fina camada de argila. Foi-lhe mostrado como os fósseis microscópicos (“foramms”) na rocha morreram perto da camada de argila. Estes pequenos forammões haviam sido destruídos perto da camada de argila. Estes pequenos foramos foram destruídos ao mesmo tempo em que os dinossauros tinham desaparecido. Alvarez descreveu mais tarde sua experiência de explorar esta rocha como um dos momentos mais emocionantes de sua vida. As conseqüências científicas, incluindo a teoria do inverno nuclear, ainda são descobertas por geólogos, paleontólogos, físicos, químicos e astrônomos.

Alvarez estava sempre ocupado resolvendo problemas práticos que afetavam sua vida. No início dos anos 50 ele precisou de lentes bifocais para corrigir sua visão e isto o convenceu de que tinha que haver uma maneira melhor de resolver este problema. O resultado foi sua invenção da lente de foco variável e a formação dos Instrumentos Humphrey.

Durante sua visita ao Quênia, ele ficou frustrado com a forma como a imagem dos animais distantes no porto de visão de sua câmera de mão se virou. Ele simplesmente não conseguia segurar a câmera com firmeza suficiente para estabilizar a imagem. Ele então inventou uma série de dispositivos ópticos estabilizados; e eventualmente formou a Schwem Technologies para desenvolvê-los e comercializá-los.

Como também o Troféu Collier Air de 1946 e o Prêmio Nobel de Física de 1968, Alvarez recebeu a Medalha Einstein em 1961, a Medalha Nacional da Ciência de 1964, uma associação em 1978 do Hall da Fama dos Inventores e o Prêmio Wright de 1981.

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Alvarez produziu uma extensa autobiografia. Um único volume, Alvarez: Adventures of a Physicist foi publicado em 1987, uma edição em brochura em 1989. Ele foi homenageado por seus colegas com Discovering Alvarez; Selected Works of Luis W. Alvarez with Commentary by his students and colleagues, editado por W. Peter Trower (1987).


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