LaDonna Harris Facts


Desde os anos 60, a ativista LaDonna Harris (nascida em 1931) tinha sido uma defensora franca em questões que preocupavam os nativos americanos, as mulheres, as crianças e os doentes mentais. Em 1970, ela fundou a American for Indian Opportunity (AIO), e continuou a liderar essa organização quase duas décadas depois.<

Como membro da tribo Comanche, cujo pai e marido de muitos anos foi um não-nativo americano, LaDonna Harris tem o benefício da experiência em várias culturas diferentes. Durante os anos 60 e 70, seu trabalho como ativista a levou ao redor do mundo, e ela ganhou uma perspectiva ainda mais ampla. Seu principal interesse, entretanto, permaneceu com seu próprio povo – não apenas a tribo Comanche, mas todos os povos nativos das Américas.

“Indian 101”

Em um perfil de Harris de 1997, New Mexico Business Journal citou sua referência sardônica às dificuldades que ela repetidamente encontrou para explicar a dolorosa situação dos nativos americanos aos políticos brancos em Washington. O artigo mencionava as “infinitas explicações da história indiana” que ela foi obrigada a dar, explicações a que Harris se refere como “Indian 101”. Sua própria experiência inicial foi certamente uma educação, feita duplamente pelo fato de seu pai ser um branco irlandês-americano, e sua mãe um comanche. Não muito depois do nascimento de Harris no Templo, Oklahoma, em 15 de fevereiro de 1931, seu pai deixou sua mãe, em parte devido à constante hostilidade que enfrentavam como um casal racialmente misto.

Os avós de Harris a criaram, e através da influência deles ela cresceu educada tanto na cultura branca quanto na indiana. Sua avó era cristã, enquanto seu avô, um antigo escoteiro indiano em Fort Sill, Oklahoma- era um curandeiro tribal. Mas os dois mostraram por seu exemplo de respeito mútuo pelas crenças um do outro que duas culturas poderiam existir lado a lado em harmonia.

A educação de Harris, tanto na maior cultura americana quanto em sua própria cultura indígena americana, continuou quando ela entrou na escola primária. Até os seis anos de idade, ela falava apenas a língua comanche, mas quando ela entrou em público

escola, ela teve que aprender inglês. Enquanto isso, em sua casa a influência primária continuava sendo a tradição comanche.

anos depois, na escola secundária, ela conheceu o jovem que viria a ser seu marido. Fred Harris não era um nativo americano, mas como ela, ele havia experimentado a pobreza e as dificuldades como filho de um mordomo. Ele queria ir para a faculdade de direito e concorrer a cargos públicos, e depois de casados, ela ajudou a colocá-lo na faculdade e na faculdade de direito. Os Harrises tiveram três filhos: Kathryn, Byron e Laura. Fred foi eleito primeiro para o Senado do estado de Oklahoma, depois para o Senado dos Estados Unidos.

Para Washington e Mais Além

Com a eleição de Fred em 1965, os Harrises começaram a dividir seu tempo entre Washington, D.C., e sua casa em Oklahoma. Talvez esta experiência tenha ajudado a expandir a visão de Harris para abranger questões nacionais, pois em 1965, ela começou um esforço que espelhava o movimento de direitos civis, dando grandes passos em favor dos afro-americanos do sudeste. Mas ela estava trabalhando no Sudoeste, e empreendeu suas atividades em nome dos nativos americanos.

A partir de uma base na cidade de Oklahoma em Lawton, Harris procurou reunir as tribos do estado para combater a segregação. Neste período nasceu uma organização chamada Oklahomans for Indian Opportunity, que tinha membros de 60 tribos. O grupo definiu um conjunto de objetivos que equiparava as prioridades econômicas às políticas, colocando ênfase na melhoria das condições econômicas para os índios americanos, mantendo o compromisso de garantir os direitos civis para eles. O trabalho de Harris em nome desta organização ajudou a ganhar seu reconhecimento como “Índio Destacado do Ano” para 1965.

Mean enquanto isso, de volta a Washington, D.C., as atividades de Harris se expandiram. Ela se tornou uma advogada nacionalmente reconhecida em nome dos índios americanos, e numerosos grupos procuraram seu envolvimento em projetos destinados a ajudar a população indiana a alcançar maiores direitos civis. Harris envolveu-se com a Conferência Nacional de Moradia Rural, a Associação Nacional de Saúde Mental, o Comitê Nacional contra a Discriminação na Moradia e o Comitê Nacional de Direção da Coalizão Urbana, que ela presidiu.

Em 1967 o Presidente Lyndon B. Johnson nomeou Harris para liderar o Conselho Nacional Consultivo de Mulheres da Guerra contra a Pobreza, uma organização encarregada de ajudar todos os americanos a usufruir dos benefícios dos direitos civis e da prosperidade econômica. A administração da Johnson criou o Conselho Nacional de Oportunidades Indígenas, e em 1968 o presidente nomeou Harris para um cargo na nova comissão. Claramente, Harris tinha percorrido um longo caminho desde seu humilde começo em Oklahoma, e nos próximos anos veria a expansão de sua visão de uma visão nacional para uma global.

Uma Visão Global

A nomeação de Harris para o Conselho Nacional de Oportunidades Indígenas coincidiu com o fim da administração de Johnson e o início da administração do Presidente Richard Nixon. De fato, o conselho não se reuniu pela primeira vez até um ano depois da presidência de Nixon, em janeiro de 1970. Harris começou a acreditar que o vice-presidente Spiro Agnew, cuja responsabilidade era do conselho, não sentia grande senso de urgência com relação às questões que pretendia abordar. Finalmente, ela decidiu deixar o conselho.

No início dos anos 70, Harris se envolveu fortemente no trabalho tanto no país como no exterior. Membro fundador do National Women’s Political Caucus, em 1970 ela também fundou a American for Indian Opportunity (AIO), e auxiliou organizações de base de mulheres e índios americanos em seus esforços em nome de seus grupos constituintes. Outra causa de interesse para ela era a dos doentes mentais. Harris também se interessou pelas necessidades dos povos nativos ou indígenas ao redor do mundo e viajou para a América Latina, África e ex-União Soviética como representante do Instituto Indígena Interamericano. Nesta qualidade, ela participou de várias conferências sobre a paz mundial.

Em 1975, o Presidente Gerald R. Ford nomeou Harris para a Comissão de Observação do Ano Nacional da Mulher dos Estados Unidos. Mas o marido de Harris estava se aposentando do Senado, e a família decidiu que era hora de deixar Washington, D.C. Em vez de voltar para Oklahoma, porém, os Harris se mudaram para o Novo México, e a AIO relocalizou seus escritórios com eles. Ao mesmo tempo em que concentrava seus esforços mais plenamente na AIO, Harris também manteve sua visão global. Assim, quando Cyrus Vance, secretário de Estado do Presidente Jimmy Carter, lhe ofereceu uma nomeação para a Organização das Nações Unidas para Educação, Ciência e Cultura (UNESCO), ela aceitou.

Em linha com seu interesse na causa dos povos nativos como um fenômeno global e não meramente nacional, Harris se interessou pelo Corpo de Paz dos EUA como um instrumento eficaz para ajudar no desenvolvimento local dos povos indígenas ao redor do mundo. Quando a Presidente Carter a indicou para servir como conselheira especial da Sargent Shriver, que dirigia o Escritório de Oportunidades Econômicas, ela foi capaz de realizar esta visão. O “Projeto Peace Pipe” treinou os índios americanos em habilidades necessárias para ajudar no desenvolvimento das comunidades, depois os enviou para trabalhar em comunidades indígenas em todo o Hemisfério Ocidental. O valor do Projeto Tubo de Paz, que permaneceu um esforço limitado, era que os povos nativos em outros países tinham mais probabilidade de confiar nos conselhos de outro indígena do que em um oficial branco.

Compromisso Contínuo

Ao trabalhar com o Office of Economic Opportunity, Harris também introduziu outra iniciativa de interesse específico para os nativos americanos nos Estados Unidos. Chamado de Council for Energy Resources Tribes, o programa ajudou as tribos a adquirir os melhores retornos monetários possíveis para os recursos naturais localizados em terras tribais. O conselho, que não ficou sem seus críticos, também ajudou as tribos a proteger esses recursos se a tribo escolhesse não explorá-los.

Nos anos 80 e 90, Harris permaneceu ativo com a AIO. Ela fundou o National Indian Housing Council e a National Indian Business Association, mas continuou com a AIO como diretora, embora a filha Laura Harris Goodhope também ajudasse com essas responsabilidades. De acordo com um perfil no New Mexico Business Journal, Harris morava na reserva Santa Ana perto de Bernalillo, fora de Albuquerque, Novo México. Sua casa, de propriedade da reserva, também dobrou como escritório principal da AIO. Divorciada de seu marido político, Harris dedicou a maior parte de seu tempo à organização.

Uma das realizações da AIO nos anos 90 foi seu trabalho para fortalecer organizações tribais para grupos localizados tão distantes quanto Alabama, Wisconsin e Nebraska. A preocupação com o meio ambiente continuou, e a AIO sediou reuniões regionais sobre esse assunto. Com o grande aumento do tráfego na “auto-estrada da informação” no início dos anos 90, a AIO foi rápida em estabelecer uma presença significativa na Internet em nome dos nativos americanos. Fundou a INDIANnet, que ajuda as tribos e outros grupos a criar páginas da Web e a fazer o melhor uso possível dos recursos da Internet. A AIO, de acordo com seu próprio site INDIANnet, facilitou a participação de Harris no Conselho Consultivo sobre a Infra-estrutura Nacional de Informação dos Estados Unidos, um grupo liderado pelo vice-presidente Al Gore.

De acordo com o New Mexico Business Journal, entre os projetos mais importantes para Harris estava o Programa de Embaixadores Indígenas Americanos, financiado pela Kellogg’s, o fabricante de cereais. A cada ano, os assessores do programa escolhem cerca de 30 jovens profissionais de tribos de todos os Estados Unidos. Cada um dos selecionados serve como “embaixador” por um ano, durante o qual ele ou ela vai para Washington, D.C., e aprende sobre o processo político. Os selecionados também visitam reservas em todo o país, e visitam um grupo tribal selecionado na América Central ou do Sul.

Comentando o jogo, a política federal que permite às reservas indianas operar cassinos como um meio de desenvolvimento econômico, Harris tem se mantido cauteloso. “Detesto ver jogos de qualquer tipo usados para apoiar o governo regular”, disse ela a uma entrevistadora para New Mexico Business Journal. “Mas as tribos não têm outro método que comande este grau de sucesso”. Após 30 anos como ativista, Harris permanece positivo sobre o futuro dos nativos americanos: “Exasperado – sim. Cansado – talvez. Mas não irritado”, concluiu o entrevistador. “Apesar de anos lidando com a burocracia de Washington, apesar dos cortes de fundos, das correrias e da burocracia, Harris permanece de fala mole, otimista e certo de que mudanças para seu povo podem ocorrer”

Leitura adicional sobre LaDonna Harris

Harris, LaDonna, Margaret A. Fiore, e Jackie Wasilewski, editores, Superar as Barreiras à Participação Efetiva dos Governos Tribais no Sistema Federal,Instituto Americano de Gestão Interativa, 1989.

Nativos americanos notáveis, Gale, 1995.

Schwartz, Michael, LaDonna Harris, Raintree Steck-Vaughn, 1997.

New Mexico Business Journal, Janeiro de 1997, p. 78.

Americans for Indian Opportunity, Inc., http://indiannet.indian.com (3 de abril de 1998).


GOSTOU? PARTILHE COM OS SEUS AMIGOS!