Kweisi Mfume Facts


Kweisi Mfume (nascido em 1948), eleito presidente da Associação Nacional para o Progresso das Pessoas de Cor (NAACP) em 1996, foi o presidente da Bancada Negra do Congresso. Dedicado ao Movimento dos Direitos Civis, Mfume renunciou ao Congresso por acreditar que poderia conseguir mais pelos direitos civis em seu trabalho para a NAACP.<

O Congressista Kweisi Mfume de Baltimore foi um dos políticos negros mais proeminentes do Capitólio. Mfume, que cresceu em um bairro pobre e trabalhou nos corredores do poder, foi eleito presidente da Bancada Negra do Congresso em 1993, assim como o número de representantes afro-americanos no Congresso começou a aumentar para atingir recordes recordes. De acordo com Ron Stodghill II e Richard S. Dunham em Business Week,

Mfume, “a antiga marca de fogo de Baltimore, representa uma nova geração de liderança negra no Congresso— um grupo de jovens pragmáticos mais preocupados em criar oportunidades econômicas do que em protestar”. Baltimore Sun a repórter Susan Baer chamou Mfume de um “político de cima para baixo” que se tornou, “quase da noite para o dia, um dos legisladores afro-americanos mais visíveis e poderosos do país”. Ele renunciou a seu assento no Congresso para se tornar presidente da Associação Nacional para o Progresso das Pessoas de Cor (NAACP) em 1996.

Os fumos superaram uma infância rudimentar e privada nas ruas de Baltimore para exibir toda a eloqüência, polimento e conhecimento interno de um político experiente. Sua história pessoal serve como um exemplo clássico de um homem que tomou a decisão concertada de melhorar sua sorte na vida. De membro de uma gangue e pai de cinco filhos por três mulheres diferentes no final da adolescência, ele se tornou primeiro uma personalidade da rádio local, depois um apaixonado vereador da cidade e representante do Congresso para o distrito onde ele mesmo cresceu. Hoje ele fala não apenas pelos desfavorecidos da cidade de Baltimore, mas também pelos residentes do interior da cidade em todas as partes do país. Mfume é um democrata liberal que alcançou considerável poder e prestígio, especialmente desde a chegada na Casa Branca do Presidente Bill Clinton. Baer observou que o congressista de quatro mandatos “ganhou respeito como um candidato a um consenso equilibrado” e é conhecido por sua “eloqüência e apelo generalizado”

“Coisas Fora de Controle”

Mfume nasceu Frizzell Gray em um bairro da classe trabalhadora em Baltimore. Ele lembrou no Washington Post que ele era tão doente como um jovem que seus pais o apelidaram de “Pee Wee”. Seu padrasto trabalhava como motorista de caminhão, e sua mãe aceitava trabalhos estranhos como ela os encontrava, mas a família muitas vezes ficava desesperadamente carente de dinheiro. No entanto, o jovem Frizzell Gray era um bom estudante que protegia suas três irmãs mais novas. Em sua casa, escreveu um correspondente U.S. News and World Report, seus pais enfatizaram “educação e direitos civis; Jack Kennedy e mais tarde Martin Luther King eram ídolos da família”. No entanto, eles tiveram que assistir à marcha de 1963 em Washington na TV porque a viagem de 40 milhas custou muito caro. A escola era segregada, embora a Suprema Corte tivesse proibido tais coisas. [Mfume] nunca conseguiu descobrir porque passou por três escolas para chegar à sua própria. Mesmo assim, a escola estava bem—até que seu mundo cedeu”

O padrasto do primeiro Mfume deixou a família. Então, quando ele tinha dezesseis anos, sua mãe descobriu que ela tinha câncer. Ela literalmente morreu nos braços de Mfume, uma noite, literalmente. Ele ficou arrasado. Mfume disse a U.S. News and World Report: “Minha mãe era e, mesmo na morte, provavelmente ainda é a pessoa mais importante da minha vida. Depois que ela morreu de câncer, as coisas ficaram fora de controle”

Mfume deixou a escola em seu segundo ano e foi trabalhar em tempo integral para ajudar a sustentar suas irmãs. Problemas financeiros forçaram os irmãos a viver em lares diferentes. Às vezes Mfume trabalhava em até três empregos diferentes em uma semana— em tempo integral em uma fábrica de pão e em tempo parcial em uma mercearia local e como engraxador de sapatos aos domingos. O ritmo começava a sofrer um impacto, especialmente porque ele via tantos de seus colegas se divertindo nos bailes do colegial e outros eventos sociais não abertos a ele. “Depois de dois ou três anos disso eu simplesmente fui meio selvagem”, ele disse ao Washington Post.“Eu fui para o inferno, muito francamente”. Eu simplesmente não conseguia entender porque todo mundo tinha pais, tinha uma casa para ir e jantar na mesa quando eu não tinha nenhuma dessas coisas. Eu não conseguia entender porque estava sendo punido”

Mfume começou a sair com amigos na esquina da rua. “Não só corri com todas as piores pessoas, mas me tornei o líder”, ele lembrou em U.S. News and World Report.“Fui preso algumas vezes por suspeita de roubo porque por acaso eu era negro e era jovem. E antes que eu soubesse, eu era um pai adolescente, não uma, mas duas, três, quatro, cinco vezes”. Mfume não casou com as mães de seus filhos, mas sempre assumiu a responsabilidade pelos meninos, que agora são adultos.

A grande mudança para a Mfume veio em uma noite quente de julho no final dos anos 60. Ele andava vagando e bebendo com seus amigos, quando de repente começou a se sentir estranho. “As pessoas estavam paradas atirando dados e tudo o mais, e algo simplesmente passou por cima de mim”, ele se lembrou na Business Week, “eu disse, ‘eu não posso mais viver assim'”. E eu fui embora”. Mfume passou o resto da noite em oração, depois passou a ganhar seu equivalente no colegial e a buscar um diploma universitário. “Tive muita dor dos amigos, mas nunca mais voltei”, disse ele ao Washington Post.

Um novo nome, uma carreira de alto perfil

Em um esforço para se conectar com sua herança africana, Mfume adotou um novo nome no início dos anos 70. Sua tia viajou para Gana e sugeriu o nome quando ela voltou. “Kweisi Mfume” é uma frase da derivação Ibo que se traduz como “filho conquistador de reis”. Ela acabou sendo uma escolha apropriada para alguém que um dia conquistaria a estrutura de poder na capital do país. Washington Post o contribuinte Kent Jenkins, Jr. escreveu: “Para Mfume, o novo nome era mais do que uma afetação. Ele sinalizou um despertar de sua consciência social e um interesse crescente pela política. Como muitos jovens afro-americanos, ele ficou chocado com o impacto contínuo do racismo nos Estados Unidos. Mas Mfume decidiu fazer algo a respeito e rapidamente se estabeleceu em uma linha de ataque: Ele iria para o rádio e falaria sobre isso”

No início dos anos 70, a maioria dos baltimoreanos negros ouvia a rádio WEBB, uma estação de propriedade de ninguém menos que o “padrinho da alma”, James Brown. Mfume começou seu mandato com a estação como voluntário não remunerado, depois se tornou leitor de notícias, e finalmente ganhou um lugar como locutor. Apesar dos apelos da diretoria, ele se recusou a se separar com seu novo nome. Tampouco se conformaria com o perfil político de baixo nível da emissora. “O que Mfume tinha a dizer não era o que a WEBB havia negociado”, observou Jenkins. “Ele deveria ler os comerciais e apresentar os registros R e B. Mas em pouco tempo ele estava tocando canções de protesto do artista de jazz Gil Scott-Heron, lendo poemas de Nikki Giovanni e conduzindo seminários políticos de chamada. O público estava eletrizado”

Actualmente, Mfume obteve um bacharelado com honras pela Morgan State University em 1976. Quando essa faculdade abriu uma estação de rádio não comercial, Mfume foi contratado como diretor de programas. Finalmente, ele havia encontrado um fórum agradável para um programa de entrevistas políticas. Segundo Jenkins, Mfume “tornou-se uma das vozes mais fortes da comunidade negra de Baltimore, batendo nas organizações democratas de clubes que dominavam a política da cidade”. Ele apontou seus comentários mais contundentes para [o então prefeito de Baltimore] William Donald Schaefer…. acusando-o de ignorar os bairros pobres enquanto esbanjava dinheiro na reconstrução do centro da cidade”. A crescente popularidade de Mfume como uma personalidade da rádio o convenceu a tentar sua mão na política. Em 1978 ele concorreu ao Conselho Municipal de Baltimore.

Esta decisão marcou a ocasião para outra mudança. Um assessor político experiente disse a Mfume para não esperar sucesso a menos que ele mudasse seu traje de dashikis e jóias para ternos e gravatas conservadores. Mfume aceitou o conselho, e ganhou um assento no conselho da cidade em 1978 por apenas três votos. Jenkins escreveu: “No conselho, Mfume moderou seu vestido mas não sua abordagem política, chovendo fogo retórico sobre a estrutura de poder da cidade. Seus ataques a Schaefer foram particularmente venenosos… e o desprezo do prefeito por Mfume foi lendário”. Os dois homens quase explodiram em várias ocasiões.

Mfume olha para aqueles dias agora como uma experiência de aprendizado. Gradualmente, ele tomou consciência de que a política era um jogo de coalizão e compromisso, em vez de confronto. Ele aprendeu a delicada arte da negociação e até mesmo acabou desenvolvendo uma relação agradável com Schaefer. Mfume disse a Business Week de seu antigo nêmesis: “Poderíamos ir para nossas sepulturas lutando uns contra os outros, ou poderíamos fazer as coisas”

Um congressista com influência

Em 1986, um Mfume mais temperado e polido anunciou sua candidatura para o Sétimo Distrito Congressional, para substituir o congressista aposentado Parren J. Mitchell. Os oponentes de Mfume na eleição tentaram fazer uma questão de seu passado quadriculado, lembrando aos eleitores que o vereador havia desistido do ensino médio e pai de filhos ilegítimos. A estratégia saiu pela culatra quando os filhos de Mfume deram um passo à frente para elogiar seu pai e o candidato apontou seus diplomas do estado de Morgan e da Universidade Johns Hopkins, onde ele obteve um mestrado em 1984. Mfume ganhou a cadeira no Congresso com três vezes o voto de seu próximo oponente mais próximo e se preparou para ir ao Congresso em 1987. Na Washington Post, ele lembrou que muitos de seus colegas calouros no Capitólio ficaram surpresos por ele ter ganho com um nome tão incomum.

Jenkins escreveu: “Desde que chegou ao Congresso, Mfume tem seguido um caminho tradicional que desmente suas raízes pouco ortodoxas”. Quando ele se encontrou no Comitê da Câmara sobre Bancos, Finanças e Assuntos Urbanos, Mfume se educou sobre questões bancárias e econômicas. Quando seu distrito foi reintegrado para incluir mais algumas regiões rurais de Maryland, ele se imergiu nas leis agrícolas e de zoneamento para poder representar seus novos constituintes. Ele também desenvolveu uma presença no Congresso voluntariamente para presidir as sessões quando o Presidente da Câmara não estava presente— um trabalho que requer uma compreensão dos procedimentos arcanos que datam dos séculos anteriores. Mfume disse ao Washington Post: “Eu queria que as pessoas se acostumassem comigo bem rápido porque eu não planejava partir”

Ao mesmo tempo, Mfume se estabeleceu como um liberal que se estabeleceu solidamente na plataforma de ajuda federal expandida para o interior das cidades. Ele nunca deixou passar uma semana sem voltar a Baltimore para lidar em primeira mão com seus eleitores— a grande maioria dos quais são moradores de cidades. “Eu continuo voltando para estas comunidades e as lições que aprendi aqui porque foi isso que me levou onde estou”, ele disse ao Washington Post.“Quando eu não consigo colocar nada em movimento em Washington eu posso sempre voltar aqui…. O que quer que eu esteja fazendo em Washington, se não importa aqui, não importa”

Todos os tempos Mfume se tornou “um jogador-chave na formação do debate e da legislação destinada a curar os males do interior da nação”, para citar Stodghill e Dunham. Em seu quarto mandato, Mfume havia ganho poder político suficiente para conquistar a liderança da Bancada Negra do Congresso, um órgão que se tornou cada vez mais importante, agora com 39 membros na Câmara. Uma maioria esmagadora dos membros da Bancada Negra do Congresso são democratas, mas o Mfume deu um tom de dissidência ao grupo. Logo após sua eleição como presidente, Mfume e a Bancada Negra criticaram abertamente o presidente Clinton por ter retirado o apoio ao candidato indicado pelo Departamento de Justiça Lani Guinier. Mais tarde, a Bancada apresentou uma lista de reivindicações “não negociáveis” à Casa Branca Clinton, a maioria delas relacionadas com a ajuda federal às cidades.

e os pobres. “Não muitos irmãos ou irmãs diriam ‘não’ ao presidente”, o diretor executivo da NAACP Benjamin Chavis foi citado como tendo dito em Emerge. Mfume disse Business Week: “Não vamos mais ser vistos como um adendo à agenda democrática. Vamos ser levados a sério…. Se isso significa matar uma peça importante da legislação [apoiada pela liderança], então esse será o caso”

A posição tão forte garantiu a Mfume o ouvido do Presidente Clinton, bem como o respeito de seus colegas membros do Caucus. Os observadores notam que a popularidade de Mfume em seu distrito congressional é tal que ele pode depender da conquista regular de seu assento. Como este é o caso, ele também pode estar pronto para ganhar a honra de Orador da Câmara em algum momento no futuro. Tendo aprendido através de tentativas e erros como criar coalizões e fazer a política funcionar para seu distrito, Mfume não mostra sinais de desistir de sua carreira. “Eu poderia simplesmente ficar de lado e ser um espectador”, disse ele ao Baltimore Sun. “Mas a política não é um esporte para espectadores”. E em Washington, é um esporte de contato. E eu não jogo para empatar, eu tento jogar para ganhar. Mas você só pode ganhar se estiver no jogo”. Ele acrescentou: “Eu vou ser um jogador da Parte Democrática… se eles não me expulsarem”.”

Em 20 de fevereiro de 1996, Mfume renunciou a sua cadeira no Congresso para se tornar presidente da Associação Nacional para o Progresso das Pessoas de Cor (NAACP). Ele disse que poderia fazer mais pelos direitos civis do que no Congresso dizendo: “Dada a polarização no país, os níveis de crime e ódio, dado o desespero que vejo nos olhos dos jovens, pensei que poderia fazer mais na NAACP”. Após um ano de liderança, Mfume tinha apagado a dívida de 4,5 milhões de dólares da NAACP. Entretanto, muitos questionam se ele se moveu com rapidez suficiente para restaurar a integridade legislativa, espiritual e moral de um grupo que uma vez encarnou uma ação efetiva de direitos civis. Com os problemas financeiros do grupo atrás de si, Mfume disse aos membros durante um discurso no Park Plaza Hotel em abril de 1997, que é hora de cimentar uma nova agenda para o grupo. Ele discutiu um plano de cinco pontos que, segundo ele, vincula os desafios de hoje a uma antiga busca por justiça.

Quando a NAACP iniciou sua convenção nacional de seis dias em 12 de julho de 1997 em Pittsburgh, Mfume disse que seu mandato como presidente havia “passado num piscar de olhos porque a carga de trabalho era tão alta e os desafios eram tão grandes e as possibilidades eram tão ilimitadas”. Sou um workaholic por natureza, então o fato de todo esse tipo de coincidência ter sido bom para mim no sentido de que isso me desafiava”. Mfume sem dúvida continuará a renovar espiritualmente sua organização com seu carisma e determinação.

Leitura adicional sobre Kweisi Mfume

Baltimore Sun, 1 de agosto de 1993, p. A-20.

Boston Globe, 6 de abril de 1997, p. B3.

Business Week, 1 de março de 1993, p. 72-75.

Chicago Tribune, 13 de fevereiro de 1997, p. Noite 2.

Detroit Free Press, 12 de julho de 1997, p. A4.

Emerge, Outubro de 1993, pp. 24-28.

Essence, Novembro de 1993, p. 102.

Jet, 23 de agosto de 1993, p. 4.

Newsweek, 5 de julho de 1993, p. 26.

U.S. News and World Report, 9 de agosto de 1993, p. 33-35.

Washington Post, 8 de dezembro de 1992, p. D-1.


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