Kenneth Colin Irving Facts


Kenneth Colin Irving (1899-1992) foi um industrial que construiu um grupo de empresas regionais inter-relacionadas em um império maciço que se estendeu praticamente por todos os aspectos da economia de seu país natal, New Brunswick. Ele se tornou o “Paul Bunyan de New Brunswick”, supostamente um dos homens mais ricos do mundo no final dos anos 80.<

Kenneth Colin Irving nasceu em 14 de março de 1899, em Bouctouche, New Brunswick, em uma família canadense de ascendência escocesa de quarta geração. Embora nunca tenha sido especialmente religioso na vida posterior, o jovem Irving foi claramente marcado pelo ardente presbiteranismo de seu pai James, com sua ênfase na frugalidade e no trabalho árduo. A família capitalizou a força da economia marítima do século XIX, serrando madeira em sua serraria e purgando produtos secos em sua loja local. Ken demonstrou uma apetência precoce pelo trabalho— debulhando grãos e realizando trabalhos estranhos— mas pouco entusiasmo pelo estudo. Depois de dois anos sem brilho em uma universidade na Nova Escócia, o jingoísmo do jovem Irving levou a melhor e ele se juntou ao Royal Flying Corps em 1918, voltando para casa no ano seguinte sem ter visto ação.

Nos anos 1920 a glória “vento, água e madeira” da economia das províncias marítimas do século 19 estava desaparecendo; a serraria da família Irving falharia dentro de uma década. Ao mesmo tempo, a região estava perdendo sua autonomia econômica, já que a capital central canadense, a tecnologia e a experiência gerencial se infiltravam na área. O Atlântico canadense, de baixa densidade populacional, carecia de economias de escala e de capital para sustentar independentemente as indústrias em crescimento— metalurgia e manufatura— isso marcou uma economia industrial moderna. Os automóveis estavam no centro de tal crescimento. Um funileiro nato, Irving ficou fascinado pelo carro e, em 1920, aumentou a loja familiar vacilante, enxertando uma estação de serviço nele. Ele se tornou um agente da Imperial Oil sediada em Toronto, a subsidiária canadense da Standard Oil. Ele logo acrescentou uma concessionária e oficina de reparos Ford. Em 1925 o compromisso da Irving com a expansão foi evidente na abertura de uma estação de serviço em Saint John, a principal cidade comercial de New Brunswick.

Desde o início Irving sentiu que ele, como sua região, era vulnerável aos caprichos do controle externo. Em 1927 ele criou a K.C. Irving Gas & Oil Ltd. e depois, em 1929, a Irving Oil Ltd. Ele se distanciou da Imperial, introduziu sua própria marca de gasolina— “Primrose”— e se expandiu vigorosamente na região. O volume de vendas lhe deu maior alavancagem sobre seus fornecedores; construiu instalações de armazenamento a granel e fez negócios separados com fornecedores da Nova Inglaterra. Em 1931, ele mudou suas operações para Saint John, estabelecendo-se no Edifício Golden Ball. Nos próximos 60 anos, o homem no Edifício Golden Ball seria o fator mais influente na economia da província.

Dois instintos inabaláveis moldaram o empreendedorismo da Irving. Ele acreditava no controle “prático”; ele desconfiava das parcerias e mantinha uma forte propriedade familiar e uma presença intrusiva na gestão diária de seus empreendimentos. Havia um sigilo na Irving que protegia suas atividades do escrutínio público ao longo de sua vida; consequentemente ele adquiriu apelidos— “o Barão de Bouctouche”— isso ressaltava sua postura distante. Irving também sentiu que o sucesso em uma região de importância econômica marginal era melhor assegurado pelo agrupamento de indústrias similares, capturando assim sinergias e economias de escala até então desfrutadas apenas por grandes corporações externas como a Ford e a Imperial. Quando mais tarde perguntado o segredo de seu sucesso, Irving responderia com curvatura: “Expansão é a coisa”

Construindo um império

Expansão começou para Irving no início da década de 1930 quando ele começou a complementar suas operações de estações de serviço com empresas de transporte auxiliar—fabricação e operação de ônibus, transporte marítimo e caminhões. Esta rede de transporte tornou a movimentação de produtos petrolíferos mais barata e levou a Irving a entrar em outras indústrias nas quais o transporte era grande. Ele reavivou as tradições madeireiras da família, reunindo as terras de madeira e aventurando-se em novos produtos florestais. Em 1938, por exemplo, ele ganhou o controle da Canadian Veneers Ltd., o fornecedor de lâminas de madeira de alta qualidade para a produção de aeronaves.

Tal expansão, aliada às estruturas de gerenciamento enxuto, permitiu à Irving resistir à Grande Depressão e depois capitalizar a economia do tempo de guerra. Isso também o colocou em uma posição cada vez mais poderosa em termos de concessões exigentes e incentivos do governo de New Brunswick; as empresas da Irving haviam se tornado um ingrediente-chave no crescimento local, e a legislação de exploração madeireira provincial, por exemplo, refletia este fato. A força da Irving no Maritimes também forneceu as bases para a expansão para o Quebec e Ontário— postos de gasolina e florestas— e para o sul, para o Maine, onde as terras florestais foram adquiridas.

O boom do pós-guerra ofereceu novas possibilidades para a estratégia de expansão da Irving. A publicação de jornais parecia um complemento natural para suas operações de papel e celulose, e a partir de 1944 ele começou a adquirir os principais diários—o Saint John Telegraph-Journal, por exemplo—da província. Com os jornais vieram as estações de rádio e, nos anos 60, as estações de televisão. Outros projetos de expansão incluíram uma empresa de construção pesada, uma empresa de reboque marítimo, e a compra de novos petroleiros. Nos anos 50, a Irving determinou diminuir sua dependência de fornecedores externos construindo uma refinaria de petróleo em parceria com a Standard Oil e através da aquisição da Saint John Drydock Company. Ele podia agora tomar uma pequena parte no comércio internacional de petróleo e, com sua própria frota de petroleiros e mais de 3.000 postos de serviço, tinha a companhia petrolífera dominante no Maritimes. Para alcançar estes ganhos, a Irving estava preparada para renunciar a um grau de controle. As parcerias com o fabricante americano de papel Kimberly-Clark e com a Standard Oil lhe deram

acesso ao capital e a mercados/produtos maiores. Com o tempo, a Irving normalmente conseguiu comprar seus parceiros.

Irving completou seu império nos anos 60 e 70 com mais jornais (por exemplo, o Fredericton Gleaner em 1968), expansão de refinaria, um porto de águas profundas para superpetroleiros, Cavendish Farms (um conglomerado de processamento de alimentos) em 1979, e a construção de fragatas navais em Saint John. Nos anos 80, as empresas Irving— cerca de 300 no total— empregavam 25.000; uma em cada 12 New Brunswickers (1986 população 709.000) recebia um salário Irving. A natureza fechada do império Irving fez da valorização de seu patrimônio líquido uma proposta complicada, mas em 1988 a revista Forbes classificou a Irving como um dos homens mais ricos do mundo, com ativos de US$ 9 bilhões em dólares americanos.

A Família Vem Primeiro

A posição de monopólio do Irving em muitas esferas da economia das Províncias Marítimas e sua insistência em um rígido controle familiar muitas vezes pressionou suas relações com seus trabalhadores e com os governos canadenses. Para muitos ele era o salvador econômico da província; para outros ele era um monopolista, hostil aos sindicatos e rápido a usar seu poder econômico para influenciar as decisões políticas. O estilo de gestão paternalista de Irving criou lealdade em muitos trabalhadores da “família” de empresas Irving; os sindicatos tiveram suas dificuldades para penetrar no império Irving. A participação dominante no mercado das empresas também atraiu a atenção crítica do governo; de 1971 a 1974 Irving defendeu com sucesso seu quase monopólio sobre os jornais de New Brunswick contra uma acusação governamental de que sua cadeia operava “em detrimento do interesse público”. Irving também lutou com grandes corporações canadenses centrais (por exemplo, com a Noranda Mines pelo controle de um empreendimento de fundição em New Brunswick).

Em 1971, Irving mudou seu domicílio legal para as Bermudas, um paraíso fiscal do meio do Atlântico, além do alcance das autoridades canadenses. Ali, o controle das empresas Irving foi investido em um novo escalão de empresas holding das Bermudas. A Irving California Co. Ltd., por exemplo, controlava o transbordo de petróleo destinado à sua refinaria Saint John; o governo canadense alegou, sem sucesso, que isso permitia à Irving retirar mais uma camada de lucro de seu comércio de petróleo. Nas Bermudas, a Irving se tornou cada vez mais reclusa. Embora permanecendo intimamente envolvido na administração de suas empresas, ele transferiu muita supervisão operacional para seus três filhos, James (nascido em 1928), Arthur (nascido em 1930), e John (nascido em 1932), todos de seu casamento em 1927 com Harriet McNairn, que morreu em 1976. Cada um assumiu a responsabilidade por uma seção do império Irving (por exemplo, Arthur para Irving Oil). Os netos de K.C. estavam sendo facilitados na administração da Irving. Ao contrário de tantos patriarcas empreendedores, a Irving havia planejado uma transição suave do controle executivo para seus herdeiros.

Irving morreu em 13 de dezembro de 1992, em Saint John e foi enterrado nas Bermudas. Ele foi sobrevivido por sua segunda esposa, Winnifred, e pelo legado do que uma estratégia agressiva de integração vertical e horizontal pode alcançar em uma economia à margem da América do Norte.

Leitura adicional sobre Kenneth Colin Irving

O apertado controle familiar das empresas Irving e seu próprio segredo duradouro combinaram-se para proteger K.C. Irving do escrutínio definitivo. Ele foi repetidamente estudado de longe por jornalistas e inquéritos regulatórios e legais do governo. Três biografias impressionistas são Russell Hunt e Robert Campbell, K.C. Irving: The Art of the Industrialist (1973), John DeMont, Citizens Irving: K.C. Irving e Seu Legado (1991), e Douglas How e Ralph Costello, K.C.: The Biography of K.C. Irving (1993). O estudo #16 da Relatório da Real Comissão sobre Concentração Corporativa (Ottawa, 1978) fornece uma anatomia das empresas Irving. Existem numerosos perfis jornalísticos (por exemplo, Fortune, 12 de outubro de 1987).

Fontes Biográficas Adicionais

DeMont, John, Citizens Irving: K.C. Irving e seu legado: a história da família mais rica do Canadá, Toronto: Doubleday Canadá, 1992.


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