Kathleen Lonsdale Facts


Kathleen Lonsdale (1903-1971) foi um dos primeiros pioneiros da cristalografia de raios X, um campo preocupado principalmente com o estudo das formas das moléculas orgânicas e inorgânicas.

Em 1929, Kathleen Lonsdale foi a primeira a provar experimentalmente que o cristal de hexametilbenzeno, uma forma incomum do composto aromático, tinha tanto a forma hexagonal quanto plana. Em 1931, ela foi a primeira a usar a análise de Fourier para ilustrar a estrutura do hexaclorobenzeno, uma estrutura orgânica ainda mais difícil de analisar.

Em 1945, Lonsdale foi a primeira mulher, juntamente com a microbiologista Marjory Stephenson, admitida como membro da Royal Society. Ela foi a primeira professora no University College, Londres, a primeira mulher nomeada presidente da União Internacional de Cristalografia, e a primeira mulher a ocupar o cargo de presidente da Associação Britânica para o Progresso da Ciência. Ela aceitou suas realizações como uma mulher cientista pioneira com humildade característica. Em 1966, a “lonsdaleite”, uma forma rara de diamante meteórico, foi nomeada para ela. De acordo com a Journal of Chemical Education, ao saber que Clifford Frondel da Universidade de Harvard havia sugerido o nome, ela lhe escreveu: “Faz-me sentir ao mesmo tempo orgulhoso e bastante humilde que será chamado de lonsdaleite”. Certamente o nome parece apropriado já que o mineral só ocorre em quantidades muito pequenas (talvez raro demais) e geralmente é um pouco confuso”,

Lonsdale nasceu a 28 de janeiro de 1903 em Newbridge, Irlanda, uma pequena cidade ao sul de Dublin. Ela era a mais nova de dez crianças nascidas de Jessie Cameron Yardley e Harry Frederick Yardley, que era chefe dos correios da guarnição britânica ali estacionada. Seu pai era um bebedor pesado, e em 1908, quando Kathleen tinha cinco anos de idade, seus pais foram separados. Sua mãe mudou a família para Seven Kings, Inglaterra, uma pequena cidade ao leste de Londres. Crescendo na Inglaterra, Kathleen ganhou uma bolsa de estudos para freqüentar o County High School for Girls em Ilford. Aos 16 anos de idade, ela se matriculou na Bedford College for Women em Londres, onde em 1922 recebeu um Bacharelado em Matemática e Física. Ela se formou à frente de sua classe, recebendo as notas mais altas em dez anos, e entre seus examinadores orais estava William Henry Bragg, o Prêmio Nobel de Física de 1915. Ele ficou tão impressionado com o desempenho acadêmico dela que convidou

ela para trabalhar com ele e uma equipe de cientistas usando a tecnologia de raios X para explorar a estrutura cristalina dos compostos orgânicos.

Lonsdale trabalhou com Bragg de 1922 a 1927, primeiro no University College, Londres, e depois na Royal Institution. Durante estes anos, ela também concluiu sua pesquisa para uma tese de mestrado sobre a estrutura do ácido succínico e compostos relacionados; ela a publicou em 1924, com o colaborador William Thomas Astbury, como uma teoria de grupos espaciais que incluía tabelas para 230 tais grupos e descrições matemáticas de simetrias de cristal.

Em 27 de agosto de 1927, ela se casou com Thomas Lonsdale, que era seu colega de escola. Eles se mudaram de Londres para Leeds, onde seu marido trabalhou de dia para a British Silk Research Association e completou sua tese de doutorado sobre a força de torção dos metais à noite. Lonsdale trabalhou na Universidade de Leeds, estudando a estrutura do hexametilbenzeno, e em 1929 ela produziu a primeira prova de sua forma hexagonal e planar. Sua descoberta foi feita independentemente do trabalho de seus colegas em Londres, e foi apoiada por Bragg apesar de contradizer sua própria teoria de que o composto tinha uma forma “enrugada”.

Em 1930, os Lonsdales retornaram a Londres, onde seu marido havia encontrado um posto permanente na Estação de Testes do Departamento de Estradas Experimentais do Ministério dos Transportes em Harmondsworth. Entre 1929 e 1934, Lonsdale deu à luz seus três filhos; ela trabalhou em casa durante este período, desenvolvendo fórmulas para a estrutura

tabelas de fatores. Estas fórmulas foram publicadas em 1936 como “Simplified Structure Factor and Electron Density Formulae for the 230 Space-Groups of Mathematical Crystallography”. Para o estudo dos derivados de etano contidos neste livro, Lonsdale recebeu seu doutorado em ciência.

Em 1934, Lonsdale retornou à Instituição Real, onde trabalharia com Bragg até sua morte em 1942. Ao retornar, no entanto, ela descobriu que não havia equipamentos de raios X disponíveis. Forçado a se contentar com um grande eletroímã, Lonsdale empreendeu um trabalho experimental que acabou provando a diferença entre as orbitais eletrônicas sigma e pi, estabelecendo assim a existência de orbitais moleculares. Em seguida, ela voltou sua atenção para o campo das vibrações térmicas, descobrindo que feixes de raios X divergentes podiam ser usados para medir a distância entre átomos de carbono.

Lonsdale foi nomeado membro da Royal Society em 1945, e em 1946 ela fundou seu próprio departamento de cristalografia no University College, Londres. Em 1949, Lonsdale foi nomeado professor de química na faculdade, seu primeiro posto acadêmico permanente após anos de vida de uma bolsa para a outra. Durante estes anos, ela escreveu um popular livro didático, Crystals e X-Rays (1948), e serviu como editora-chefe dos três primeiros volumes da International X-Ray Tables (1952, 1959, e 1962). Em 1949, Lonsdale começou a trabalhar com a cientista sul-africana Judith Grenville-Wells (mais tarde Milledge), eventualmente colaborando com ela no estudo de diamantes, bem como em estudos de minerais a altas temperaturas e altas pressões, e como funcionam as reações em estado sólido. Milledge tornou-se mais tarde executor do patrimônio literário de Lonsdale. Nos anos 60, Lonsdale ficou fascinado com as pedras do corpo (em palestras, ela gostava de exibir um raio X de uma pedra da bexiga de Napoleão III), e realizou extensos estudos químicos e demográficos sobre o assunto. Ela se aposentou da Faculdade Universitária em 1968.

Lonsdale e seu marido eram pacifistas comprometidos. Eles se tornaram Quakers em 1936 e juntos trabalharam para a paz mundial, assim como para a reforma das prisões. Durante a Segunda Guerra Mundial, ela e seu marido deram abrigo a refugiados, e em 1943 Lonsdale passou um mês na prisão por se recusar a se registrar para as tarefas da guerra e depois se recusar a pagar uma multa de duas libras. Em 1956, ela escreveu um livro em reação aos extensos testes nucleares dos Estados Unidos, da União Soviética e da Grã-Bretanha. Intitulado Is Peace Possible?, o livro explorou a relação entre a paz mundial e as necessidades da população mundial, vista através de sua própria experiência como a mais nova de dez crianças. Lonsdale era contra armas nucleares de qualquer tipo, e ela trabalhou incansavelmente pela paz mundial.

Em 1956, apenas um dia após o nascimento do primeiro de seus dez netos, Lonsdale foi nomeada Comandante da Ordem do Império Britânico, e em 1957 recebeu a Medalha Davy da Sociedade Real. Em 1966, ela se tornou a primeira mulher presidente da União Internacional de Cristalografia, e em 1968 a primeira mulher a ocupar o cargo de presidente da Associação Britânica para o Progresso da Ciência. Após a aposentadoria de seu marido do Ministério dos Transportes, a Lonsdales mudou-se para Bexhill-on-Sea. Em 1º de abril de 1971, ela morreu de câncer em Londres.

Leitura adicional sobre Kathleen Lonsdale

Biographical Memoirs of Fellows of the Royal Society, Volume 21, Royal Society (Londres), 1975, pp. 447-489.

Kass-Simon, G. e P. Farnes, editores, Women of Science, Indiana University Press, 1990, pp. 355-359.

Julian, Maureen M., “Profiles in Chemistry” (Perfis em Química): Dame Kathleen Lonsdale (1903-1971), ” in Journal of Chemical Education, Volume 59, novembro, 1982, pp. 965-966.

Mason, Joan, “The Admission of the First Women to the Royal Society of London”, in Notes e Registros da Royal Society of London, Volume 46, 1992, pp. 279-300.


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