John Witherspoon Facts


John Witherspoon (1723-1794) era um presbiteriano americano de origem escocesa, divino e educador. Ele transformou o Colégio de Nova Jersey (mais tarde Princeton)

de um seminário teológico pobre para uma comunidade acadêmica vigorosa.<

John Witherspoon nasceu em uma família ministerial perto de Edimburgo, em 5 de fevereiro de 1723. Ele se matriculou na Universidade de Edimburgo aos 13 anos e fez seu mestrado em artes em 1739 e seu diploma de divindade 4 anos depois. Em 1745 ele aceitou a chamada para o púlpito de Beith, em Ayrshire. Lá ele se casou com Elizabeth Montgomery, que lhe deu dez filhos, dos quais apenas cinco sobreviveram.

Em 1757 a cidade de Paisley ofereceu-lhe sua igreja e ele serviu lá durante os onze anos seguintes. Porta-voz eloqüente do partido da Igreja Popular (conservadora), ele lamentou a vacuidade espiritual dos “divinos cristãos paganizados” de sua época e atraiu a atenção de intelectuais no país e no exterior por sua coragem e liderança. Como moderador do sínodo de Glasgow e Ayr, ele proferiu um poderoso sermão, “O rastro da verdade religiosa por sua influência moral” (1759), no qual ele decretou a flácida “teoria da virtude” que estava substituindo “as grandes e operativas visões do Evangelho”

Presidente do Colégio de Nova Jersey

Witherspoon era apenas o homem para a presidência do College of New Jersey, que foi dividida entre o novo e o antigo facciosismo, e o trabalho foi oferecido a ele em 1766. Mas sua esposa pensou que sair de casa “seria como uma sentença de morte para ela”. A persuasão de Benjamin

Rush, um ex-aluno da faculdade, e agora estudante de medicina em Edimburgo, finalmente acalmou seus medos. Witherspoon e sua família chegaram à América em agosto de 1768, carregados de livros valiosos para a biblioteca da faculdade.

A chamada para a faculdade em Princeton, N.J., foi mais do que uma missão educacional. A Igreja Presbiteriana estava dividida em conselhos e procurou o novo presidente para curar suas feridas. Como Rush explicou a Witherspoon, o presidente do colégio “era de seu gabinete como se fosse o bispo de todas as nossas igrejas americanas e governou em todos os nossos tribunais eclesiásticos”, e sua voz “tem sido até agora uma lei em nossos sínodos”. Sob Witherspoon o cisma foi curado, a organização se fortaleceu, e a igreja cresceu rapidamente em direção a sua união com o Congregacionalismo em 1801.

Como administrador de uma faculdade, Witherspoon teve igual sucesso. Sua energia pessoal e magnetismo encheram os cofres mal administrados e inadequados. Ele pressionou seus administradores para que comprassem adições substanciais à biblioteca e as melhores adições científicas à biblioteca e aos melhores equipamentos científicos, dos quais o orrery de David Rittenhouse era o item mais cobiçado. Para as recitações tradicionais ele substituiu palestras sobre os campos mais negligenciados da história e da retórica, e encorajou seus professores a promover mais ciência e matemática, enquanto ele mesmo ensinava francês para aqueles que o desejavam. À medida que as Colônias se aproximavam da revolução, ele promovia palestras e exercícios literários sobre os acontecimentos atuais, num esforço para formar os líderes civis da próxima geração. Mas sua realização intelectual mais persistente foi introduzir nos Estados Unidos a filosofia do senso comum escocês, o que rapidamente fez com que seus tutores se tornassem pouco entusiasmados com o idealismo de George Berkeley.

Atividades Políticas

A Revolução Americana colocou um amortecedor sobre este progresso. Os estudantes dispersos, Nassau Hall foi mutilado por sua vez pelas tropas britânicas e coloniais, e Witherspoon foi redigido em uma frenética rodada de deveres políticos. Desde um envolvimento precoce nos comitês de correspondência de Nova Jersey, ele passou a assinar a Declaração de Independência e a servir em uma centena de comitês do Congresso, incluindo dois importantes comitês permanentes— o Conselho de Guerra e o Comitê de Correspondência Secreta, ou Relações Exteriores. Ele participou ativamente dos debates sobre os Artigos da Confederação e ajudou a organizar o Poder Executivo e a elaborar as instruções dos comissários de paz americanos.

Embora Witherspoon estivesse freqüentemente ausente da faculdade, deixando seu genro Samuel Stanhope Smith no comando, a instituição nunca estava longe de seus pensamentos. Enquanto estava no Congresso, ele criticou a desvalorização galopante da moeda que estava beliscando as instituições dotadas, extraiu uma doação de £7.250 do Congresso por danos ao Nassau Hall, e lutou por adiamentos militares para estudantes e professores. Quando ele voltou ao ensino em tempo integral em 1782, a faculdade estava em relativamente boas condições, embora nunca tenha se recuperado totalmente da guerra durante sua vida.

O restante dos anos ocupados da Witherspoon foram gastos na reconstrução da faculdade. Ele perdeu um olho em uma campanha de arrecadação de fundos infrutífera

viagem à Grã-Bretanha em 1784, e sua visão total em 1792. Quando sua esposa morreu, o presidente de 68 anos encantou a comunidade universitária, casando-se com uma jovem viúva de 24 anos, por quem teve duas filhas. Em 15 de novembro de 1794, “nosso velho Scotch Sachem” (como Benjamin Rush o chamava carinhosamente) morreu em sua fazenda perto de Princeton.

Leitura adicional sobre John Witherspoon

A biografia definitiva e erudita de Witherspoon é Varnum L.Collins, Presidente Witherspoon (2 vols., 1925). Thomas Jefferson Wertenbaker coloca o homem em seu ambiente acadêmico em Princeton, 1746-1896 (1946).

Fontes Biográficas Adicionais

Stohlman, Martha Lou Lemmon, John Witherspoon: pastor, político, patriota, Louisville, Ky..: Westminster/John Knox Press, 1989, 1976.


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