John Wesley Powell Facts


Geólogo, antropólogo e explorador científico americano, John Wesley Powell (1834-1902) fez a primeira descida dramática do Rio Colorado através do Grand Canyon. Sua vida foi dedicada à exploração e conservação dos recursos naturais—científicos, cênicos, econômicos e humanos—do Oeste americano.<

John Wesley Powell nasceu em 24 de março de 1834, em uma fazenda no oeste de Nova Iorque. Durante a infância de John, a família migrou de Ohio para Wisconsin para Illinois, de modo que sua educação foi esporádica. Ele freqüentou as faculdades de Wheaton e Oberlin, mas não obteve nenhum diploma. Powell cedo demonstrou interesse pela botânica e viajou muito, coletando espécimes como parte de sua auto-educação. Ele entrou na Sociedade de História Natural de Illinois aos 20 anos de idade e logo foi eleito secretário. Antes da Guerra Civil, ele trabalhou como professor e conferencista de liceu. Powell entrou para o Exército da União e perdeu seu braço direito na sangrenta Batalha de Shiloh.

Liberado do serviço, Powell se tornou professor de história natural no Illinois Wesleyan College de Illinois. Ele se transferiu para a Illinois Normal University como curador do museu, ganhando assim tempo e apoio financeiro para a exploração ocidental. Em 1867 ele conduziu uma festa de estudantes e cientistas amadores ao Colorado; ele e sua esposa ascenderam a Pike’s Peak e exploraram o Grand River. No ano seguinte, ele

levou um grupo de 21 homens para as Montanhas Rochosas. Em 1869 Powell e uma pequena festa desceram o Rio Colorado através do Grand Canyon, um feito nunca antes alcançado.

Em 1871-1872 Powell viajou pelos rios Verde e Colorado uma segunda vez e pelo restante da década, com o apoio financeiro do Congresso, explorou o Planalto do Colorado. Seus relatórios e palestras sobre a história natural e as tribos nativas americanas fizeram dele um herói nacional. Sua importância como explorador científico foi reconhecida quando ele se tornou diretor da Pesquisa Geológica dos Estados Unidos em 1880.

Como geólogo, Powell forneceu explicações detalhadas de como a erosão dos rios cria gargantas durante os períodos em que uma região rochosa está passando por elevações graduais. Suas descobertas foram publicadas em Explorações do Rio Colorado do Oeste e seus Tributários (1875) e revisadas em Canyons of the Colorado (1895). Um conservacionista primitivo, Powell estava obcecado pela idéia de que um vasto terreno baldio estava sendo criado no Ocidente por fazendeiros que, ao quebrar a cobertura da terra, estavam convidando à erosão. Ele acreditava que os monopolistas da água e os madeireiros eram excessivamente exploradores. Powell instou o Congresso a modificar as leis de terra no Ocidente em sua Report on the Lands of the Arid Regions of the United States. Sua proposta acabou levando à criação do Bureau of Reclamation.

Embora viajando entre as tribos das planícies altas, Powell tomou notas sobre seus idiomas e costumes. Em 1879 ele organizou o Bureau de Etnologia Americana no Instituto Smithsonian; ele o dirigiu por 23 anos. Sua classificação das línguas indígenas americanas ainda é valiosa. Ele também foi responsável pela Pesquisa de Irrigação (1889), uma avaliação sistemática da terra e dos recursos hídricos do Ocidente que se tornou a base de toda a legislação de irrigação nos Estados Unidos.

Talvez a maior contribuição de Powell tenha sido como administrador que reconheceu que o governo e a ciência deveriam trabalhar em parceria. Ele instou a criação de um departamento federal para consolidar toda a atividade governamental no campo científico. Como diretor da Pesquisa Geológica, ele coordenou os esforços científicos de muitos homens e instituições. Ele também patrocinou extensos programas de publicação pelo governo federal, incluindo os boletins (iniciado em 1883) e monografias (inaugurado em 1890) do Levantamento Geológico. O mais importante foi a série de atlas (a partir de 1894).

A contribuição de Powell foi reconhecida com diplomas honorários das universidades de Harvard e Heidelberg. Ele morreu em 23 de setembro de 1902, em Haven, Maine.

Leitura adicional sobre John Wesley Powell

A melhor biografia de Powell é William Culp Darrah, Powell of the Colorado (1951). Uma excelente interpretação de sua carreira é Wallace Stegner, Além do Centésimo Meridiano: John Wesley Powell e a Segunda Abertura do Oeste (1954). Elmo Scott Watson fala da primeira aventura ocidental de Powell em The Professor Goes West (1954). Frederick S. Dellenbaugh, A Canyon Voyage (1908), é a mais completa narrativa publicada da segunda expedição de Powell ao longo do Rio Colorado. Sua carreira dentro do padrão nacional de exploração e realização científica é delineada em Richard A. Bartlett, Great Surveys of the American West (1962), e William H. Goetzmann, Exploração e Império: The Explorer and the Scientist in the Winning of the American West (1966). Os jovens encontrarão um relato colorido da primeira viagem de Powell pelo Colorado em Leonard Wibberly, Wes Powell: Conquistador do Grand Canyon (1958).

Fontes Biográficas Adicionais

Aton, James M., John Wesley Powell, Boise, Idaho: Universidade Estadual de Boise, 1994.

Stegner, Wallace Earle, Além do centésimo meridiano: John Wesley Powell e a segunda abertura do Oeste, Lincoln: University of Nebraska Press, 1982, 1954.


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