John Peter Zenger Facts


John Peter Zenger (1697-1746), impressor americano, foi selecionado para imprimir um jornal semanal por uma facção de homens influentes que se opõem a um governador de Nova York. Zenger foi acusado de calúnia e absolvido. O caso associou para sempre seu nome à causa da liberdade de expressão e da imprensa na América.

John Peter Zenger nasceu em uma parte do país do Reno da Alemanha chamada Palatinado. Esta área foi uma fonte primordial de emigração para a América porque o país havia sido empobrecido por uma sucessão de guerras e pela extravagância dos governantes locais. Em 1710, 3.000 refugiados do Palatinado foram enviados pela Rainha Ana da Inglaterra para estabelecer a produção de lojas navais em Nova York. Em troca de sete anos de trabalho, foram prometidas aos emigrantes concessões de terras. A má sorte começou quando um quarto de seu número morreu durante uma viagem desastrosa; o esquema levou a experiências amargas mesmo para aqueles que sobreviveram. Entre os mortos estava o pai de John Peter Zenger de 13 anos, cuja mãe chegou ao Novo Mundo com três filhos para cuidar.

Aprendizes Anos

Em 1711 Zenger foi aprendiz por 8 anos de William Bradford, um dos pioneiros da impressão americana. Quando completou seu aprendizado, Zenger mudou-se para Chestertown, Md., para ganhar sua própria vida. Embora tenha sido nomeado para imprimir as leis da sessão legislativa, ele aparentemente não prosperou lá e em 1722 voltou para Nova York. Por um curto período de tempo ele entrou em uma sociedade com Bradford, então em 1726 novamente iniciou seu próprio negócio. Muito do que ele imprimiu foi em holandês; pouco foi importante, exceto pela primeira aritmética impressa em Nova York. Ele não era próspero nem influente. Sua primeira esposa havia morrido, e em 1722 ele havia se casado novamente.

A colônia de Nova York era dominada por facções. Um breve período de paz interna terminou com a chegada em 1732 do novo governador, William Cosby, que desejava usar o posto para aumentar sua própria fortuna. A alta mesquinhez e a ganância de Cosby conflitavam com a auto-estima e a ganância de outros nova-iorquinos. Quando, no meio de um caso financeiro bastante esquálido, Cosby removeu sumariamente o chefe de justiça, Lewis Morris, Morris reuniu uma facção de homens poderosos cujos objetivos econômicos estavam sendo frustrados pelo governador.

O grupo Morris ganhou considerável apoio popular na cidade de Nova York. Seguiu-se um período de intensa guerra partidária. O governo controlava o único jornal, o Gazette, que por acaso foi impresso pelo antigo mestre de Zenger, William Bradford.

Brigas políticas de Nova Iorque

A facção Morris, precisando de um jornal por suas farpas contra o governo, selecionou Zenger como sua impressora. Em 5 de novembro de 1733, apareceu a primeira edição do New-York Weekly Journal. Não foi bem impresso, e o domínio do inglês por Zenger era pobre. Mas a maior parte da redação foi feita pelo grupo Morris, particularmente pelo brilhante James Alexander. O jornal logo atraiu um grande número de seguidores com suas duras críticas ao governo. Além de artigos sobre as políticas da Cosby, havia poemas que gozavam com o governador. Como a facção da oposição tinha que se preocupar com a liberdade de expressão, os ensaios de Alexander tomaram uma posição muito mais avançada sobre esta questão do que seria comum nos Estados Unidos por muitos anos. Bradford’s Gazette, por outro lado, tomou a posição mais usual de que os governos dependiam da lealdade incansável de seus súditos.

Caixa de passageiros

Como editor, Zenger era, por lei, responsável pelo que aparecia na Journal. Cosby decidiu que o jornal deveria ser suprimido, embora os primeiros esforços não tivessem tido sucesso. Em 17 de novembro de 1734, Zenger foi preso por imprimir material sedicioso e calunioso. Em outra ação do governo, Alexander e outro advogado, que deveriam defender Zenger, foram rapidamente expulsos da Ordem dos Advogados. Mas Alexander obteve os serviços de Andrew Hamilton, um proeminente filadélfo que não tinha motivos para temer as intrigas de Nova York.

Hamilton fez uma apresentação eloquente e dramática para o júri. Ele defendeu um papel mais amplo para o júri, ao contrário dos juízes, em casos de calúnia. Ele também insistiu que a verdade das acusações era crucial para decidir se o que tinha sido dito era ou não ilegal. Estes dois argumentos contradiziam a prática jurídica estabelecida. Normalmente, os juízes instruíam os júris sobre a lei, e os duros ataques ao governo eram sediciosos, mesmo que fossem verdadeiros. Mas Hamilton levou o dia. Zenger, que estava na prisão há quase dez meses, foi libertado.

Zenger’s paper had continued to appear to appear during his imprisonment. Sua esposa foi reconhecida como a impressora, como seria novamente após sua morte em 1746. Na prisão, Zenger havia sido um mártir útil para as forças Morris. Com os compromissos políticos que se seguiram ao julgamento, ele recebeu uma boa quantidade de impressões patronais. Durante todo o tempo, ele tinha conseguido permanecer obscuro. Mas o julgamento que levava seu nome tornou-se sinônimo de liberdade de imprensa.

Significado do caso

Atualmente, o caso teve pouco efeito sobre a liberdade das gráficas, depois disso. Foi um acaso na lei colonial. Não limitava o poder dos legisladores de suprimir impressoras. Não até o final do século 18 haveria muitos defensores consistentes da liberdade de expressão.

De certa forma, o caso Zenger foi um episódio isolado na luta política interna de uma colônia. De outras formas, ele prefigurou futuros desenvolvimentos nas liberdades dos americanos. Alexander usou o caso para dar voz a alguns dos pensamentos mais avançados sobre liberdade que um homem educado de seu tempo poderia encontrar. E a decisão do júri, ignorando as exigências da lei inglesa, revelou a forma como novas situações nos Estados Unidos poderiam transformar antigas crenças e velhas lealdades.

Leitura adicional sobre John Peter Zenger

Uma boa introdução ao caso que tornou Zenger famoso foi escrita por seu contemporâneo James Alexander, Uma breve narrativa do caso e do julgamento de John Peter Zenger (1736). Foi reimpresso com uma introdução útil pelo editor Stanley Nider Katz (1963). Também importante para a compreensão do caso Zenger é Leonard W. Levy, Legacy of Suppression: Freedom of Speech and Press in Early American History (1960). Levy esclarece muito da confusão em torno do significado do caso. As biografias de Zenger são Livingston Rutherford, John Peter Zenger (1904), e Irving G. Cheslaw, John Peter Zenger e “The New-York Weekly Journal” (1952).


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