John Charles Polanyi Facts


b>John Charles Polanyi (nascido em 1929) foi um cientista canadense cujo trabalho com reações químicas levou à construção de um “laser químico” e a uma participação no Prêmio Nobel de Química de 1986.<

John Polanyi era descendente de uma talentosa família húngara. Seu avô, Mihaly Pollacsek, era um construtor ferroviário de sucesso, e sua avó era ativa na vida intelectual de Budapeste. De uma linhagem de judeus assimilados, Mihaly deu à família seu nome húngaro, Polanyi. Entre seus filhos notáveis, Laura era uma intelectual cujas idéias de “sociologia rural” influenciaram Tito. Um filho, Adolph, tornou-se engenheiro e mudou-se para o Brasil. Outro, Karl (1886-1964), foi um dos mais influentes críticos do capitalismo de mercado do século. O pai de John, Michael, era um químico e um filósofo de sucesso. Quando Hitler chegou ao poder, Michael transferiu sua família de Berlim, onde John nasceu (23 de janeiro de 1929), para a Inglaterra. Ele entrou para a faculdade da Universidade de Manchester, onde, como professor de química, fez um trabalho pioneiro sobre os mecanismos das reações elementares. Ele passou seus últimos anos escrevendo livros de filosofia.

Durante a Segunda Guerra Mundial, Polanyi foi enviado para segurança em Toronto, junto com outras crianças que foram “adotadas” pela faculdade da Universidade de Toronto. Ele entrou na Universidade de Manchester em 1946 e recebeu seu Ph.D. em Química em 1952 com base em seu trabalho medindo a força das ligações químicas em compostos que foram submetidos a temperaturas muito altas. Nesse mesmo ano, ele aceitou uma bolsa de pós-doutorado no Conselho Nacional de Pesquisa do Canadá (NRC) em Ottawa, onde trabalhou com E.W.R. Steacie e passou alguns meses no laboratório do futuro.

Gerhard Herzberg, ganhador do Prêmio Nobel. Polanyi já havia orientado seu trabalho para o estudo das moções dos produtos de reação recém-nascidos e para as impressões reveladoras das forças que os criaram. Após dois anos na Universidade de Princeton, ele retornou ao Canadá em 1956 como professor de química na Universidade de Toronto, onde atuou como professor universitário após 1974.

Em 1958, Polanyi e seu assistente de pós-graduação, Kenneth Cashion, publicaram suas primeiras descobertas sobre a quimioluminescência infravermelha (a emissão de luz por um átomo ou molécula que está em um estado excitado). Ao introduzir o hidrogênio atômico recém-formado em um fluxo de gás cloro a baixas temperaturas, eles descobriram que, em vez de perder sua energia em colisões, as moléculas de cloreto de hidrogênio recém-formadas o descarregavam em uma cascata de fótons infravermelhos. Em uma dessas coincidências de descoberta que marcam a história da ciência, Arthur Schawlow (graduado da Universidade de Toronto) e Charles H. Townes desenvolveram quase que simultaneamente o princípio do laser, pelo qual compartilharam um Prêmio Nobel em 1964. Polanyi percebeu rapidamente que suas descobertas poderiam ter importantes implicações práticas para a construção de um poderoso “laser químico”. Em 1964, J.V.V. Kasper e G.C. Pimentel foram capazes de construir tal laser com base em reações químicas. Desde então, esses lasers “vibracionais” fizeram enormes contribuições para a ciência, medicina e indústria. Além deste considerável benefício prático, as descobertas de Polanyi proporcionaram uma nova maneira de investigar a própria natureza das reações químicas em si.

As contribuições de Polanyi à ciência foram reconhecidas em escala global em 1986 quando ele compartilhou o Prêmio Nobel de Química com Dudley Herschenbach e Yuan T. Lee por desenvolver “um novo campo de pesquisa em química … no qual a emissão extremamente fraca de infravermelho de uma molécula recém-formada é medida”. Seu trabalho posterior se concentrou no uso da espectroscopia (a ciência que trata da análise do espectro de luz) para obter uma visão do que ele chamou de “dança molecular” nas reações químicas, o processo pelo qual as substâncias químicas mudam de parceiro.

Polanyi era um homem articulado e urbano cujo interesse e influência iam muito além de suas contribuições para a ciência química. Ele foi um crítico vocal das políticas científicas governamentais míopes que olham com cepticismo para o valor da pesquisa “pura” porque ela pode não ter benefício prático ou econômico imediato. Seu próprio trabalho é uma prova do valor da pesquisa fundamental, não apenas no desenvolvimento prático do laser, mas em sua contribuição para uma compreensão humana mais profunda da natureza. Ele perguntou aos possíveis patrocinadores se eles poderiam ter previsto que seu trabalho obscuro sobre “luminescência infravermelha” levaria ao desenvolvimento de lasers.

Polanyi foi ativo nos movimentos de paz e desarmamento como presidente fundador do Grupo Pugwash canadense e como palestrante e autor prolífico. Em 1996, ele argumentou com força que a Bósnia devastada pela guerra só teria futuro se os mantenedores da paz ocidentais permanecessem. Ele também falou amplamente sobre a natureza da ciência e sua relação com a criatividade, a arte e como uma força para uma mudança positiva na sociedade. Em um discurso de 1994 na Universidade da Califórnia em Berkeley, ele enfatizou a responsabilidade que os cientistas têm de forjar a paz e resolver os problemas mundiais: “A ciência é uma empresa que só pode florescer se colocar a verdade à frente da nacionalidade, etnia, classe e cor”. Ele recebeu numerosas honrarias além do Prêmio Nobel, incluindo a maior honraria civil do Canadá, Companheiro da Ordem do Canadá (1979). Ele foi co-vencedor do Prêmio Wolf em 1982, recebeu o Prêmio Memorial Izaak Walton Killam (1988), a Medalha Real da Sociedade Real de Londres (1989), o Prêmio Bakerian (1994) e mais de duas dúzias de doutoramentos honorários de universidades de seis países. Nos anos 90, Polanyi, ainda professor de química física, polímeros e materiais na Universidade de Toronto, continuou sua pesquisa sobre a fotoquímica das moléculas absorvidas.

Leitura adicional sobre John Charles Polanyi

Não há livro sobre John Polanyi, embora Tyler Wasson, ed., Nobel Prize Winners (1987) e Laylin K. James, ed., Nobel Laureates in Chemistry 1901-1992 (1993) contenham boas informações sobre as descobertas científicas e possam ser usadas para rastrear outros desenvolvimentos do laser. Science (7 de novembro de 1986), New Scientist (23 de outubro de 1986), e Scientific American (dezembro de 1986) descrevem as descobertas científicas. Maclean’s (27 de outubro de 1986), e Saturday Night (fevereiro de 1987) também contêm informações sobre o Polanyi. Peter Drucker’s Adventures of a Bystander lida com a família Polanyi. O próprio Polanyi publicou mais de 180 artigos em revistas científicas e produziu um filme, “Concepts in Reaction Dynamics” (1970). As fontes de informação sobre Polanyi na Internet incluem o site do Departamento de Química da Universidade de Toronto ( //www.chem.utoronto.ca), o site da Sociedade GSC

( //www.science.ca/css/gcs/scientists/Polanyi/polanyi.html ); o site da conferência “Nobels for the Future” em Milão, 1993 ( //www.smau.it/nobel/nobel94/homes94.titm ), e o site do departamento de química de Berkeley, ( //www.cchem.berkeley.edu/Publications/Newsletter/Volume2/PolanyiStory.html .)


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