Helen Merrell Lynd Facts


b>Socióloga e educadora Helen Merrell Lynd (1896-1982) foi co-autora do clássico estudo sociológico Middletown: A Study in Contemporary American Culture. Com seu marido, Robert S. Lynd, ela estudou as crenças e práticas dos residentes de uma pequena cidade industrial para fornecer um retrato único da vida americana na década de 1920. Eles retornaram à cidade durante a Grande Depressão dos anos 30 para observar as mudanças na comunidade, um estudo que foi publicado como Middletown in Transition: Um Estudo em Conflitos Culturais.

Helen Merrell Lynd, com seu marido, Robert S. Lynd, co-autor da clássica obra sociológica Middletown: A Study in Contemporary American Culture. Um estudo da vida dos cidadãos de uma cidade americana média nos anos 1920, o livro tornou-se um best-seller e um texto padrão para estudantes de sociologia. O Lynds deu seguimento aos residentes de Middletown nos anos 30, produzindo o volume Middletown in Transition: A Study in Cultural Conflicts. Além destas obras colaborativas com seu marido, Lynd também teve uma bem-sucedida carreira independente na academia. Membro de longa data da equipe da Faculdade Sarah Lawrence, ela escreveu vários livros sobre educação, história, filosofia e sociologia.

Lynd nasceu Helen Merrell em 17 de março de 1896, em La Grange, Illinois. Ela foi uma das três filhas de Edward Tracy Merrell, editor da publicação da Igreja Congregacionalista The Advance, e Mabel Waite Merrell. Seus pais mantiveram uma forte ênfase na religião em sua casa, transmitindo às filhas um compromisso com as questões humanitárias e sociais. Lynd passou seus anos de escola primária e secundária freqüentando aulas em La Grange. Após terminar o ensino médio, seu pai aceitou um novo emprego e a família se mudou para Framingham, Massachusetts. Lá, Lynd matriculou-se na Wellesley College, onde desenvolveu um interesse pela filosofia. Ela se destacou em seus estudos e foi eleita para a sociedade de honra Phi Beta Kappa antes de se formar com um bacharelado em artes em 1919.

Estudou a Vida em Pequena Cidade

Depois de deixar Wellesley, Lynd lecionou por um ano na Escola para Meninas de Ossining em Ossining, Nova York. Foi numa viagem de escalada de montanha durante este tempo que ela conheceu Robert S. Lynd, que estava então no ramo editorial. No ano seguinte, ela trabalhou como professora na Miss Master’s School em Dobbs Ferry, Nova York. Em setembro de 1922, ela e Robert Lynd eram casados; no mesmo ano, ela recebeu um mestrado em história da Universidade de Columbia, em Nova York. Robert Lynd também tinha decidido seguir estudos avançados e estava matriculado no Seminário Teológico Union Theological na época do casamento do casal. Após receber seu doutorado em divindade em 1923, ele e Lynd viajaram para campos petrolíferos no oeste dos Estados Unidos, onde Robert Lynd trabalhou como missionário. Depois de ver as más condições dos trabalhadores no negócio de perfuração de petróleo, os Lynds se interessaram pelos aspectos sociológicos de pequenas cidades industriais. Em meados da década de 1920, Robert Lynd organizou uma série de estudos sobre pequenas cidades para o Instituto de Pesquisa Social e Religiosa. O instituto então contratou os Lynds para realizar um exame minucioso da vida religiosa de uma pequena cidade industrial média na América. O casal selecionou a cidade de Muncie, Indiana, como seu tema.

Os Lynds chegaram a Muncie com uma pequena equipe de pesquisadores em janeiro de 1924. Eles acharam impossível estudar apenas os aspectos religiosos da cidade; em vez disso, passaram o ano e meio seguinte estudando todos os aspectos da vida da cidade. Utilizaram estratégias familiares aos antropólogos que estudavam uma cultura desconhecida, analisando as atividades em que a comunidade se engajava para garantir sua sobrevivência. Estas incluíam emprego, moradia, educação e treinamento de crianças, religião, lazer e eventos comunitários. Os Lynds, que foram os autores do estudo, não impuseram nenhuma avaliação ou julgamento sobre seu assunto, mas simplesmente apresentaram observações objetivas. Seu trabalho revelou, no entanto, diferenças de classe distintas na cidade. Enquanto as classes altas desfrutavam de hábitos de consumo conspícuos, a classe trabalhadora lutou para atender às necessidades materiais, mas manteve um otimismo de que o trabalho duro lhes permitiria mudar sua posição social e econômica.

Middletown Elogiado pela Pesquisa

Concluindo seu estudo em 1925, os Lynds o submeteram ao Instituto de Pesquisas Sociais e Religiosas e receberam uma resposta fria. A pesquisa não era o que eles esperavam, e a organização recusou-se a publicar o trabalho. A Lynds procurou uma editora, e seu trabalho foi finalmente aceito pela Harcourt, Brace Company. A fim de manter a identidade de seu sujeito anônimo, eles renomearam Muncie como “Middletown” em seu livro. Mas com a publicação de Middletown: A Study in Contemporary American Culture em 1929, os residentes de Muncie imediatamente reconheceram sua cidade e acusaram que o livro era excessivamente crítico em relação à comunidade. Outros em todo o país elogiaram a obra, no entanto, e ela passou por seis gravuras em seu primeiro ano. Os sociólogos encontraram uma técnica de sucesso na pesquisa dos Lynds que logo foi emulada em estudos de outras cidades. Os críticos sociais viram Middletown como prova da vacuidade da cultura americana.

Por causa das desigualdades de gênero no meio acadêmico naquela época, Robert Lynd recebeu grande parte da aclamação pelo sucesso Middletown’s. Ele foi nomeado professor de sociologia na Universidade de Columbia em 1931, recebendo seu Ph.D. no assunto por

apresentando uma cópia de Middletown sob apenas seu nome como sua dissertação. Helen Lynd ingressou na faculdade do novo Colégio Sarah Lawrence em 1928; ela permaneceria na instituição até sua aposentadoria em 1964. Durante sua permanência ali, ela ajudou a instituir muitos dos métodos educacionais não tradicionais pelos quais a faculdade feminina se tornou famosa. Nos primeiros anos de sua carreira universitária, os Lynds tiveram dois filhos, seu filho Staughton, nascido em 1929, e sua filha, Andrea, nascida em 1934.

Estudou os Efeitos da Grande Depressão

Com a Grande Depressão dos anos 30, os Lynds estavam curiosos para ver como o conflito econômico nacional estava afetando a cidade de Muncie. Eles voltaram para um estudo de acompanhamento em 1935. O livro resultante, Middletown in Transition: Um Estudo em Conflitos Culturais, descobriu que a família proprietária da fábrica local havia ganho ainda mais poder na economia local, criando uma divisão mais acentuada entre as classes. O tom deste segundo estudo foi marcadamente diferente do primeiro; os Lynds não fizeram mais nenhuma tentativa de esconder suas simpatias de esquerda e expressaram a decepção de que os cidadãos da cidade ainda sentiam que o trabalho árduo do indivíduo, ao invés da solidariedade dos trabalhadores, era a chave para uma vida melhor. Durante as décadas de 1930 e 1940, os Lynds se tornariam mais sinceros sobre idéias esquerdistas e liberais, levando-os a apoiar a posição da União Soviética nos primeiros dias da Guerra Fria após a Segunda Guerra Mundial, mesmo que nunca estivessem alinhados com o Partido Comunista. Helen Lynd foi particularmente vocal em suas críticas aos ataques americanos ao comunismo que foram destacados pelos julgamentos dos acusados comunistas da era McCarthy. Isto levou a Lynd a ser chamada perante uma comissão de investigação do Senado durante aquele período.

Nos anos 40, Lynd voltou ao seu trabalho em história e filosofia, obtendo um Ph.D. em ambas as disciplinas pela Universidade de Columbia em 1944. Sua dissertação foi publicada em 1945 como Englaterra nos anos oitenta: Rumo a uma Base Social para a Liberdade. O trabalho estudou mudanças sociais e materiais entre as classes alta e baixa da Inglaterra durante um período de crescimento industrial e econômico. Foi aclamado como um livro poderoso, marcado por sua pesquisa minuciosa e prosa fluida. Uma obra de Lynd de 1958 também demonstrou seu contínuo interesse por temas sociológicos. Em On Shame and the Search for Identity, ela comparou a idéia de culpa, um sentimento criado pela quebra de uma regra da sociedade, com o conceito de vergonha, a sensação de ter traído o eu. Psicólogos e psiquiatras viram o trabalho como uma valiosa reavaliação das idéias de identidade apresentadas por Sigmund Freud. O livro também ajudou a ligar as áreas de sociologia e psicologia, mostrando que cada uma desempenhou um papel na criação da personalidade do indivíduo. Lynd também escreveu uma série de livros sobre educação durante sua carreira, incluindo Field Work in Education em 1945 e Toward Discovery em 1965.

Após aposentar-se do Sarah Lawrence College em 1964, Lynd continuou a ensinar ali em meio período até pouco antes de sua morte. Ela morreu em Warren, Ohio, em 30 de janeiro de 1982. Embora mais conhecida por sua colaboração com seu marido nos estudos de Middletown, Lynd também deixou sua marca como uma excelente acadêmica. Através de seus ensinamentos e escritos, ela contribuiu com uma série de novas idéias que tiveram uma influência importante nos campos da educação e da sociologia.

Leitura adicional sobre Helen Merrell Lynd

Deegan, Mary Jo, editora. Women in Sociology: A Bio-Bibliographical Sourcebook, Greenwood Press, 1991.

Horowitz, Irving Louis, “Robert S. e Helen Merrell Lynd,” in International Encyclopedia of the Social Sciences: Suplemento Biográfico, editado por David L. Sills, Free Press, 1979.

Madge, John, The Origins of Scientific Sociology, Free Press, 1962.


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