Hechos de Sir Charles Kingsford Smith


Sir Charles Kingsford Smith (1897-1935) fue el piloto australiano que hizo el primer vuelo a través del Pacífico de los Estados Unidos a Australia y el primer vuelo en sentido inverso. A menudo ha sido descrito como el más grande de todos los pioneros aviadores de larga distancia que sentaron las bases del transporte aéreo moderno transoceánico antes de la Segunda Guerra Mundial.

Kingsford Smith nació cerca de Brisbane el 9 de febrero de 1897, hijo de un gerente de banco que llevó a la familia a Vancouver, Columbia Británica, Canadá, durante cuatro años. El chico fue a la Escuela de la Catedral de San Andrés en Sydney antes de estudiar ingeniería eléctrica en el Colegio Técnico de Sydney. A los 16 años se convirtió en aprendiz de ingeniería en la Compañía Colonial de Refinación de Azúcar. Después de dos años se alistó en la Primera Fuerza Imperial Australiana para servir en Gallipoli como jinete de despacho en la Primera Guerra Mundial.

Como muchos jóvenes soldados australianos, Kingsford Smith fue transferido al Real Cuerpo de Vuelo cuando llegó a Inglaterra después de la evacuación de Gallipoli y completó el entrenamiento de piloto en 1917. Tuvo una distinguida carrera como piloto de combate, derribando varios aviones alemanes para ganar la Cruz Militar, pero perdiendo tres dedos del pie cuando fue herido en acción. Decidió permanecer en la aviación.

Kingsford Smith y dos veteranos australianos aún en Inglaterra en 1919 se les negó el permiso para competir en la Carrera Aérea Inglaterra/Australia por el premio de 10.000 libras ofrecido por el gobierno australiano para el primer vuelo al otro lado del mundo. Se consideraba que Kingsford Smith tenía muy pocos conocimientos de navegación. Entonces se ganaba la vida en los Estados Unidos como piloto de circo volante y piloto de acrobacias de Hollywood en películas. De vuelta en Australia en 1921, se ganó la vida con un “paseo” antes de unirse a la primera aerolínea regular de Australia (Western Australian Airways) a finales de ese año. Esta aerolínea fue pionera en las operaciones de correo aéreo en el extremo noroeste, Geraldton-Derby. En esa remota región tuvo tiempo de pensar y planear un vuelo a través del Océano Pacífico—en ese momento una noción razonablemente loca. Para recaudar dinero, inició una empresa de camiones, la vendió en 1926 y compró dos aviones de Bristol.

La primera travesía transpacífica comenzó el 31 de mayo de 1928, con dos americanos completando la tripulación—Harry Lyon, navegante, y J. Warner, radiomán. Volaron desde Oakland, California, a Honolulu, luego a Suva en Fiji, y a Brisbane, siendo el vuelo más largo el que se realizó entre Honolulu y Fiji, 2.740 millas náuticas. Esa etapa duró 33 horas en condiciones que pocas personas pueden imaginar hoy en día. No había radioayudas, ni ayudas a la navegación, ni alternativas en caso de problemas, ni informes meteorológicos adecuados. La lluvia entró en la cabina; el ruido de los tres motores ensordeció a la tripulación. Pero aterrizaron en Brisbane el 8 de junio.

Kingsford Smith—Smithy para millones de australianos— se convirtió en el gran héroe australiano del día, superado sólo cuando el más grande bateador de cricket de todos los tiempos, Donald Bradman, comenzó su carrera un poco más tarde. Ambos hombres eran típicamente australianos en voz y carácter. La propia Cruz del Sur se convirtió casi en un héroe también.

Kingsford Smith, Ulm, y sus aviones continuaron haciendo más registros, incluyendo el primer vuelo sin escalas a través de Australia y los primeros vuelos a través del tormentoso Mar de Tasmania hacia y desde Nueva Zelanda. En marzo de 1929 continuaron su planificado vuelo alrededor del mundo volando a Inglaterra. Obligados por las tormentas en el remoto noroeste australiano, la tripulación estuvo perdida durante 13 días. La enorme atención pública se agudizó por la pérdida de dos amigos voladores de los pilotos perdidos que los buscaban. Hubo acusaciones de que todo el asunto se hizo por publicidad. Una desagradable investigación pública exoneró totalmente a Kingsford Smith y Ulm, que comenzaron de nuevo en junio para establecer un récord de 12 días 18 horas para la ruta Australia/Inglaterra. Un año más tarde completaron el círculo mundial volando a través del Atlántico desde Irlanda a Nueva York y a California.

Kingsford Smith demostró entonces su habilidad como piloto solitario y como navegante de primera clase volando un pequeño Avro Avian desde Inglaterra a Darwin en 9 días, 22 horas. (Antes de la Segunda Guerra Mundial, romper el récord de Australia-Gran Bretaña era una industria de la aviación menor. Kingsford Smith hizo varios vuelos que batieron récords en la ruta en pequeños aviones.)

Los dos socios hicieron un valiente intento de ser pioneros en el transporte aéreo regular interurbano en el sudeste de Australia cuando fundaron Australian National Airways (ANA). En 1931 la depresión estaba en su apogeo. No había ayudas de navegación apropiadas y los “aviones” Avro-Fokker que eligieron para volar las rutas no podían hacer frente a las demandas del clima y otras condiciones en la muy difícil región de vuelo entre Melbourne, Sydney y Brisbane. Cuando la Nube del Sur desapareció entre Sydney y Melbourne con ocho personas a bordo en un clima terrible sobre las cadenas montañosas el 31 de marzo de 1931, el ANA estaba condenado.

Kingsford Smith no pudo asegurar una base en el desarrollo de la industria aérea australiana. Los gobiernos australiano y neozelandés, reconociendo su escasa capacidad de negocios, no aprobaron sus planes para un servicio aéreo trans-Tasman. Tuvo que volver a los vuelos personales. Sus principales reconocimientos públicos vinieron de su título de caballero y el rango honorario de Comodoro del Aire en la Real Fuerza Aérea Australiana.

En octubre/noviembre de 1934 él y P. G. Taylor hicieron el primer vuelo desde Australia a los Estados Unidos en el Lockheed Altair, Lady Southern Cross, pero el evento no creó oportunidades financieras. Exhausto y decepcionado, Kingsford Smith voló desde Inglaterra el 8 de noviembre de 1935, para intentar establecer un nuevo récord a Australia, pero desapareció sobre la Bahía de Bengala a la mañana siguiente.

Sir Charles Kingsford Smith siempre organizó y planificó sus vuelos de la manera más meticulosa, hasta el último, cuando estaba muy cansado y no debería haber volado. Un hombre de modestia personal pero con un aura propia, fue un héroe para toda una generación de australianos y neozelandeses.

Lecturas adicionales sobre Sir Charles Kingsford Smith

Fuentes adicionales de biografía

Pickering, John, The routes of the Valkyries: a brief joint biography of Air Commodore Sir Charles Edward Kingsford Smith, KBE, MC, AFC, and Flt Lt Charles Thomas Phillippe Ulm, AFC, including a combined chronological record of their achievements and philatelic check list, Chippenham: Picton Publishing, 1977.


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