Harriet A. Jacobs Facts


Harriet A. Jacobs (1823-1897) era uma escrava que decidiu fugir para proteger seus filhos de tratamentos severos por parte de seus proprietários.<

Delilah Horniblow era escrava de Margaret Horniblow na cidade de Edenton, Carolina do Norte, assim como a mãe de Delilah, Molly, havia sido durante grande parte de sua vida. No início do século XIX, os escravos não podiam ser oficialmente casados sem a permissão de seus senhores, portanto o casamento de Delilah com o carpinteiro Daniel Jacobs, um escravo de uma plantação vizinha de propriedade do Dr. Andrew Knox, não está registrado. No entanto, Daniel e Delilah tiveram dois filhos juntos. No outono de 1813, Harriet Ann nasceu, seguida, dois anos depois, por John.

Harriet tinha apenas seis anos de idade quando sua mãe morreu. Não se deve ter pensado em mandá-la viver com seu pai; ele era, afinal de contas, propriedade de outro mestre. Então Harriet foi morar na casa do falecido mestre de sua mãe (e, portanto, seu próprio). Margaret Horniblow era uma mestre gentil— tão gentil que Harriet não percebeu até a morte de sua mãe que ela mesma havia nascido para a escravidão. Por alguns anos, Harriet ficou com Horniblow, que a ensinou a costurar, ler e soletrar.

Propriedade das Norcoms

Em 1825, a vida de Harriet, de doze anos, piorou. Margaret Horniblow morreu e deixou Harriet e seu irmão para sua sobrinha, Mary Norcom. Como Mary era uma criança e ainda vivia em casa, isto essencialmente fez de Harriet a propriedade do pai de Mary, Dr. James Norcom. Harriet e seu irmão se tornaram escravos domésticos para o médico.

Grandmother Molly

A avó de Harriet, Molly, foi mais afortunada. Quando sua proprietária, Elizabeth Horniblow, morreu, Molly, junto com seu filho Mark, foi vendida a Hannah Pritchard, uma tia dos Horniblows. Apenas quatro meses depois, a Sra. Pritchard deu

Molly, sua liberdade. Em pouco tempo, a avó de Jacobs havia ganho o suficiente com sua cozinha para comprar a liberdade de seu filho. Felizmente para Jacobs e seu irmão, os dois parentes livres se mudaram para uma casa não muito distante da dos Norcoms. Jacobs podia às vezes visitar sua avó, e a família permanecia em contato.

Avanços indesejados

A casa Norcom não era uma casa agradável. A Sra. Norcom desconfiava de seu marido, e por bons motivos. O Dr. Norcom perseguiu outras mulheres e logo começou a fazer avanços em direção a Jacobs. Suspeitosa, a Sra. Norcom eliminou seus medos em ameaças e abusos contra os escravos inocentes. Quando Jacobs tinha dezesseis anos, os avanços de Norcom e os abusos de sua esposa haviam se tornado insuportáveis. Talvez pensando que Norcom a deixaria em paz se ela começasse a ter um caso com outro homem, Jacobs pegou um dos vizinhos brancos do médico, Samuel Sawyer, e ficou grávida. Quando a suspeita da Sra. Norcom soube da notícia, ela ameaçou Jacobs, levando o médico a mandá-la para morar com sua avó. Foi lá que nasceu o filho de Jacobs, Joseph.

O caso Nat Turner

Jacobs e seu filho viviam com Molly quando o incidente de Nat Turner ocorreu na Virgínia em 1831. Turner e alguns outros escravos haviam encenado uma rebelião na qual os proprietários de escravos brancos e suas famílias foram mortos. Mais de cinqüenta escravos se juntaram ao tumulto. Quando os fazendeiros brancos conseguiram reunir uma milícia para deter a revolta, os rebeldes haviam matado cinqüenta e cinco brancos.

O evento alarmou os brancos sulistas, que se armaram e procederam a aterrorizar os negros, livres ou escravos. A notícia da Rebelião Nat Turner chegou a Edenton no início de 1832, logo após os homens brancos terem realizado sua reunião anual, um show anual da milícia para demonstrar sua força. Agora foi anunciado que uma segunda reunião seria realizada e homens vindos de todo o território vinham à cidade. Pobres brancos que foram contratados para procurar sinais de rebelião entre os negros rasgaram as casas de famílias negras em busca de armas ou sinais de que os negros poderiam se juntar à Rebelião de Turner. Uma banda invadiu a casa de Molly, ameaçou Jacobs e os outros, e rasgou tudo na casa em busca de qualquer sinal de que os moradores deveriam ser punidos.

Durante duas semanas, os brancos percorriam as ruas e se espalharam pelas terras agrícolas fora da cidade. Negros suspeitos de conspirar para se juntarem à rebelião foram chicoteados e torturados de outra forma. Um ministro negro foi levado para ser baleado depois que alguns pedaços de tiros foram encontrados em sua casa. Homens negros das terras agrícolas foram amarrados e amarrados às selas dos cavaleiros que os obrigaram a correr para o pátio da prisão na cidade. As casas negras e as igrejas negras foram destruídas. Eventualmente, brancos mais calmos restabeleceram a paz e negros inocentes que haviam sido mantidos na prisão foram libertados. Os escravos negros foram devolvidos a seus donos e a comunidade negra começou a se recuperar.

“Quebrando” Jacobs

Em 1833, Jacobs ainda estava tendo um caso com Samuel Sawyer e sua filha Louisa nasceu. Logo depois, o Dr. Norcom começou novamente a fazer exigências sexuais a Jacobs. Em 1835, o médico tinha se agravado tanto com as recusas dela que a enviou para ser escrava em sua plantação próxima. Forçado a deixar seu filho com sua avó para que ele pudesse se recuperar de uma doença, Jacobs juntou-se a cerca de cinqüenta outros escravos na fazenda. Norcom planejava enviar seu filho para a plantação o mais rápido possível. Enquanto isso, porém, Jacobs seria punido por ela não se submeter aos avanços dele. O filho de Norcom, que era mestre na nova plantação, iria “quebrá-la” e treinar seu filho e sua filha para serem escravos dignos de serem vendidos. Nas palavras de Jacobs: “Eu ouvi o Sr. [Norcom] dizer a um vizinho: “Eu a tenho aqui, e logo tirarei as noções da cidade de sua cabeça”. Meu pai é parcialmente o culpado por suas tolices. Ele deveria tê-la quebrado há muito tempo”

Escravatura de plantação

Jacobs estava empenhado em fazer o melhor da situação. Atribuiu a tarefa de preparar a casa para a nova noiva do jovem Sr. Norcom, ela desempenhou fielmente suas tarefas mesmo quando a filha Louisa teve que permanecer sem supervisão na cozinha por longos períodos de tempo. Ainda assim, Jacobs se preocupava com Louisa cada vez que ela via um filho de um dos escravos ser expulso do caminho ou espancado por estar muito perto do senhor. Ela também se preocupava com seu próprio bem estar quando via que as mães dessas crianças haviam sido tão completamente chicoteadas, física e espiritualmente, que elas não levantaram nenhum protesto sobre a brutalidade para seus filhos.

Um dia por volta do meio-dia, Louisa, que estava se sentindo mal, desapareceu de sua casa perto de uma janela do quarto em que sua mãe trabalhava. Jacobs foi em busca da criança e encontrou-a dormindo profundamente no espaço frio abaixo da casa, onde mais cedo naquele dia uma grande cobra havia sido vista. A mãe preocupada decidiu mandar seu filho embora para um local seguro. No dia seguinte, Louisa foi colocada em um carrinho carregando telhas para a cidade. Ela permaneceria com sua bisavó até que ela se tornasse forte novamente. Norcom protestou que lhe deveria ter sido pedida permissão para fazer isto, mas ele permitiu que Louisa partisse. Aos dois anos de idade, ela não lhe foi útil.

O tratamento dos escravos

Jacobs foi tratado de forma diferente da maioria dos escravos na plantação. Durante as primeiras seis semanas de sua estadia, ao preparar cada quarto e cada pedaço de mobília para a chegada da nova Sra. Norcom, ela viu outros escravos sendo tratados muito mais severamente do que ela. Nos campos, homens, mulheres e crianças eram freqüentemente espancados pelo menor delito—espancados até que, como Jacobs descreveu, poças de sangue rodeavam seus pés. Porque escravos permanentemente marcados traziam preços mais baixos no bloco comercial, salmoura ou água salgada, muitas vezes eram despejados sobre a carne aberta para fazer com que as feridas cicatrizassem mais rapidamente.

Os gerentes de escravos controlavam cada ação na plantação. Na plantação Norcom, estes supervisores deram a cada escravo macho uma cota semanal de três quilos de carne, um

bicada (cerca de oito quartos) de milho, e alguns arenques. As mulheres receberam metade da carne, e as crianças acima de doze e meia receberam metade da mesada das mulheres.

Jacobs não dormiam nas cabanas arranjadas para os escravos, mas sim, na “grande casa”. O jovem Sr. Norcom estava começando a ter idéias como as de seu pai. A Sra. Norcom concordou em ter Jacobs na casa, mas recusou-se a lhe permitir uma cama. Ao invés disso, Jacobs teve que dormir no chão. Ela estava disposta a suportar este tratamento para a segurança de seus filhos. Mas quando ela soube que os proprietários estavam planejando trazer seus filhos de volta à plantação para serem “arrombados” com a idéia de vendê-los, Jacobs percebeu que ela tinha que tomar providências. Seus próprios filhos estavam sendo usados para forçá-la a se submeter à Norcom e a seu filho. Ela sentiu que não tinha escolha a não ser fugir.

Jacobs sabia os riscos que encontraria como escrava fugitiva. Seu tio Joseph havia sido tão maltratado por seu proprietário que ele havia derrubado o homem e fugido. Após sua captura, ele foi acorrentado, preso por seis meses e depois vendido a um proprietário na longínqua Nova York. Outros fugitivos que haviam sido capturados não se tinham saído tão bem quanto seu tio. No entanto, Jacobs raciocinou que seus filhos teriam menos interesse para os Norcoms se ela não estivesse lá. Então, numa noite escura de 1835, ela fugiu da plantação e escondeu-se na casa de um amigo.

A busca começa

Quando os Norcoms souberam do desaparecimento de Jacobs, iniciaram uma busca. Incapaz de encontrá-la, o Dr. Norcom descarregava sua raiva nos parentes de Jacobs. A tia de Jacobs Berry, seu irmão, e seus filhos foram todos presos. Samuel Sawyer, talvez perturbado pela idéia de seus filhos pequenos acorrentados na cadeia, conseguiu, através de um comerciante de escravos, comprar as crianças e John. Sawyer então enviou as crianças para morar com a avó de Jacobs, Molly.

Mean, enquanto isso, os Norcoms continuaram a procurar nas casas dos amigos de Jacobs. Seu esconderijo tornou-se inseguro para ela e para o amigo que a abrigou, então o tio de Jacobs providenciou para que ela saísse de casa à noite e se escondesse em um pântano. Estava infestada de mosquitos e cobras, mas Jacobs a julgou o melhor de dois males e corajosamente permaneceu lá. Por enquanto, ela estava livre dos Norcoms.

Sua liberdade foi ameaçada, no entanto, quando uma cobra a mordeu. Com sua perna inchada e infectada e sem forma de tratar a mordida, tornou-se necessário que Jacobs se mudasse para outro esconderijo. Felizmente, o tio de Harriet, Mark, estava se preparando para isso. Ele tinha feito um buraco cuidadosamente escondido no teto da despensa da Molly. Acima do buraco havia um pequeno espaço entre o teto da despensa e as telhas do teto.

A família de Jacobs esperou até escurecer uma noite para ajudar Jacobs a escapar do pântano e se estabelecer no sótão da casa de Molly. Equipado apenas com um cobertor e água, Jacobs se instalou no espaço apertado, que não permitia nem sentar nem ficar de pé, nem se esticar e rolar confortavelmente.

O exílio de sete anos

Jacobs permaneceram neste pequeno espaço abaixo do telhado por sete anos. Mark e Molly trouxeram sua comida e conversaram com ela à noite, quando todos os outros estavam dormindo. Em algumas ocasiões, Jacobs foi abaixado para sentar-se com eles na despensa escura por breves momentos, mas durante todo o tempo, o ar estava tenso com o medo de que Norcom descobrisse seu esconderijo. Sua casa ficava a uma curta distância da esquina e seu escritório, no quarteirão seguinte. Ele passava frequentemente pela casa de Molly a caminho do trabalho.

Jacobs algumas vezes viu Norcom através de um pequeno buraco que ela tinha esculpido entre as vigas com um pedaço de metal. Esta pequena abertura para o mundo exterior trouxe um pouco de ar para o espaço às vezes quente, às vezes frio e úmido. Ela podia ver um pouco da rua e do quintal da Molly através deste buraco. Para piorar a situação, ela podia ver Joseph e Louisa brincando no pátio e ouvir os resmungos e as ameaças do médico quando ele passava por eles. Jacobs não ousava dizer aos filhos onde ela estava; se o fizesse, a verdade poderia ser forçada a sair deles e todos sofreriam. (Mais tarde, Joseph observou que sabia que ela estava lá, mas não ousou contar a ninguém sobre isso.)

Anos passados com Jacobs presos em sua prisão. As condições na pequena cela eram quase insuportáveis. Mosquitos a incomodavam, ratos corriam ao seu redor e a chuva a encharcava, mas Mark tinha medo de consertar os buracos no telhado para que ela não fosse vista da rua. Cãibrava em sua pequena cela, ela começou a perder força em suas pernas. Mesmo assim, ela sentiu que estava melhor aqui do que vivendo como escrava do Dr. Norcom. Finalmente, em 1842, após sete anos, surgiu uma oportunidade de deixar seu esconderijo. Um dos amigos de seu tio encontrou um capitão de mar que estava disposto, por uma taxa, a levar Jacobs para Nova York.

Runaway

Embora Molly soubesse que as condições estavam tomando gradualmente a saúde e a força de sua neta, ela exortou Jacobs a não ir. Os fugitivos da Carolina do Norte estavam sujeitos a severas punições se fossem pegos— correntes, chicotadas (até 100 chicotadas ou mais), e até mesmo a marca. Um proprietário da Carolina do Norte fez um anúncio para sua fugitiva, descrevendo-a como “queimada … com um ferro quente no lado esquerdo do rosto; tentei fazer a letra M” (Stampp, p. 188). Alguns proprietários descontentes ofereceram uma recompensa pela captura de um fugitivo, e acrescentariam mais a essa recompensa se o escravo fosse devolvido morto. Não era incomum rastrear fugitivos com cães, que às vezes não eram impedidos de maltratar o escravo quando ele ou ela era encontrado.

Jacobs sabia que Norcom já havia contratado caçadores de escravos para procurá-la no Norte. Enquanto estava no sótão, Jacobs havia escrito algumas cartas para a Norcom, e a família providenciou sua entrega a partir de Nova Iorque. Seu propósito era distrair o médico de uma busca muito próxima da casa Horniblow. Norcom havia acompanhado essas cartas pelo menos uma vez com uma viagem a Nova York para encontrá-la. Se ela realmente fugisse para o Norte, enfrentaria a ameaça dos caçadores de escravos também. Além da constante ameaça de ser pega, ela teria que descobrir uma maneira de ganhar a vida lá. Sabendo que ela seria caçada, Jacobs ainda decidiu ir, convencido de que seus filhos estariam melhor se ela pudesse se livrar do Dr.

Norcom. No último minuto ela se disfarçou e foi com seu novo amigo para conhecer o barco.

Northward bound

Apenas antes de partir, Jacobs finalmente falou com Joseph e Louisa, a quem ela havia espreitado e ouvido abaixo dela por aqueles longos anos, mas que não ousara envolver em seu ato criminoso de fugir da escravidão. Foi durante o breve encontro deles que ela soube que Joseph já sabia de seu paradeiro há vários anos. Ele tinha ouvido sua tosse, mas tinha mantido cuidadosamente o segredo, muitas vezes afastando os visitantes do canto da casa de sua mãe por medo de que outra tosse expusesse seu esconderijo.

Nova Iorque

Jacobs chegou a Nova York em 1842 e teve sorte em sua busca por um emprego. Ela encontrou trabalho com a família Willis como enfermeira de sua nova filha bebê. Ela continuou mesmo após a morte de Mary Willis e viajou com a família para a Inglaterra como cuidadora da jovem filha Willises. Durante todo esse tempo, Jacobs tinha certeza de que Sawyer, o pai de seus filhos, iria libertá-los agora que era seu dono. Ele nunca o fez. John ganhou sua liberdade fugindo, mas seus próprios filhos permaneceram escravos.

Meanwhile, o mais jovem Norcom morreu e sua esposa voltou a se casar. Ela queria a propriedade escrava que acreditava ser sua e fez repetidas tentativas de capturar Jacobs e seus filhos, que na época se juntaram a ela em Nova York. Sempre que ela ouvia um rumor sobre caçadores de escravos ou uma das visitas da Sra. Norcom a Nova York, Jacobs se mudava para Boston, Massachusetts ou algum outro lugar distante até que a crise passasse. Ela estava sempre em sua guarda.

Caçado ou libertado?

O ano de 1850 foi um ano movimentado. A nova Lei do Escravo Fugitivo incentivou os caçadores de recompensas a procurarem por fugitivos nas cidades do norte, por isso foi mais perigoso do que nunca para um escravo fugitivo no norte. Enquanto isso, o apoio da família Jacobs estava se desvanecendo. Ela não ousara contatar sua avó ou John, e Joseph tinha ido para as minas de ouro da Califórnia. John e Joseph deixaram sua vida para sempre, mudando-se mais tarde para a Austrália para continuar sua busca por ouro. Felizmente, seu antigo empregador, o Sr. Willis, casou-se novamente e agora ele e sua esposa, Cornelia, queriam que Jacobs cuidasse de seu bebê. Cornelia provou ser tão gentil quanto a primeira Sra. Willis.

No final do ano, o velho Dr. Norcom morreu. Sua filha, Mary Matilda, agora tinha a propriedade legal oficial de Jacobs e das duas crianças. Ela e seu marido, Daniel Messmore, fizeram várias tentativas para capturar a família. Em 1852, Messmore voltou novamente a Nova York para encontrar Jacobs, mas sem sucesso. Cornelia havia providenciado para que ela fugisse para Massachusetts mais uma vez. Frustrada, Messmore colocou a captura e a eliminação de Jacobs nas mãos de um caçador de escravos.

Cornelia tinha falado muitas vezes em comprar a liberdade de Jacobs, e Jacobs tinha protestado com igual freqüência ao ser comprado. Mas, com um caçador de escravos na perseguição, Cornelia sentiu que tinha que agir. Ela ofereceu ao caçador de escravos 300 dólares por Jacobs e seus dois filhos. Era uma quantia pequena, mas melhor do que nada, e o caçador de escravos aceitou de bom grado. No final de 1852, Jacobs e seus filhos foram finalmente libertados.

Trabalho anti-escravidão

Para o resto de sua vida, Jacobs e Louisa trabalharam ativamente no movimento anti-escravidão. Este trabalho resultou em Jacobs escrevendo sua autobiografia, que foi publicada na Inglaterra sob o título The Deeper Wrong. Em 1862 e 1863 Jacobs estava em Washington, D.C., para ajudar no trabalho de alívio para escravos fugitivos.

Quando a Lei de Emancipação foi aprovada em 1863, Jacobs e Louisa viviam em Alexandria, Virgínia, onde distribuíam roupas e ensinavam cuidados com a saúde. Então, com a rendição do General Robert E. Lee em 1865, Jacobs finalmente estava livre para retornar a Edenton, levando suprimentos de alívio para o local onde ela havia sido presa em uma casa que agora era sua.

Após uma viagem à Inglaterra para levantar dinheiro para um orfanato em Savannah, Geórgia, Jacobs se estabeleceu em Cambridge, Massachusetts, para operar uma pensão. Ela viveu para ver Louisa ajudar a organizar a Associação Nacional de Mulheres de Cor em Washington. Lá, em 7 de março de 1897, Harriet Jacobs morreu.

Leitura adicional sobre Harriet A. Jacobs

Holland, Patricia G., e Milton Meltzer, eds., The Collected Correspondence of Lydia Maria Child, 1817-1880, Millwood, New York: Kraus Microform, 1980.

Jacobs, Harriet A., Incidentes na Vida de uma Escrava Escrito por ela mesma, Auto-publicado, 1862. Cambridge: Imprensa da Universidade de Harvard, 1987.

Stampp, Kenneth M., The Peculiar Institution: Escravidão em Ante-Bellum South, New York: Vintage Books, 1964.


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