Glenn Theodore Seaborg Facts


O químico americano Glenn Theodore Seaborg (nascido em 1912) ganhou o Prêmio Nobel pela descoberta de elementos transuranianos e foi presidente da Comissão de Energia Atômica.<

Glenn T. Seaborg nasceu em 19 de abril de 1912, na cidade mineradora de ferro de Ishpeming, Michigan, para imigrantes suecos Herman Theodore Seaborg, um maquinista, e Selma O. (Erickson). A pedido de sua mãe, a família se mudou para a área de Los Angeles, Califórnia, quando ele tinha dez anos, num esforço para localizar melhores oportunidades educacionais para as crianças. Em 1929 ele entrou na Universidade da Califórnia em Los Angeles, formou-se em química, e depois prosseguiu como estudante de pós-graduação na Universidade da Califórnia em Berkeley (1934-1937).

Berkeley era emocionante para um cientista em início de carreira da época. O departamento de química era liderado por uma figura de renome mundial, Gilbert N. Lewis, enquanto o departamento de física ostentava o jovem Ernest O. Lawrence, que tinha inventado o ciclotron. Seaborg recebeu seu Ph.D. em química, embora ele tenha feito suas pesquisas sobre um problema em física nuclear. Desta forma, ele obteve conhecimento de ambas as áreas, uma formação valiosa para o que se tornou seu principal trabalho de vida.

Pesquisa para Armas Nucleares

Sem um emprego após a graduação em 1937, Seaborg ficou surpreso e encantado quando Lewis lhe pediu para ser seu assistente pessoal. Pouco depois, Seaborg conheceu a secretária de Lawrence, Helen L. Griggs, com quem ele se casou em 1942. Seaborg pôde continuar trabalhando em sua própria área de especialidade: a descoberta e caracterização química dos isótopos radioativos de vários elementos, incluindo iodo131, ferro-59, e cobalto-60. Nessa época, Enrico Fermi em Roma parecia estar produzindo um sortimento dos chamados elementos transuranianos (porque estavam além do urânio, elemento 92, na tabela periódica) quando bombardeou o urânio com nêutrons. Os radioquímicos alemães Otto Hahn e Fritz Strassmann, entretanto, encontraram evidências claras de elementos do meio da tabela periódica, e no início de 1939 foi reconhecido que o urânio estava se dividindo, ou fissionando, nessas experiências, em vez de capturar um nêutron para evoluir para um elemento com um número atômico maior.

Esta descoberta, que veio na véspera da Segunda Guerra Mundial, gerou muita reflexão sobre a possibilidade de armas nucleares. Ela também estimulou muita pesquisa nuclear básica. Em particular, parecia possível que elementos transuranianos pudessem realmente ser produzidos, e os físicos de Berkeley Edwin McMillan e Philip Abelson, usando o novo ciclotron de 60 polegadas, criaram de fato o elemento 93, o neptúnio, em 1940. McMillan então começou a busca do elemento 94, mas entregou a tarefa a Seaborg quando foi chamado para a pesquisa de guerra. Seaborg, agora instrutor do Departamento de Química (1939-1941), produziu e identificou quimicamente o plutônio em fevereiro de 1941, bombardeando o neptúnio com deuterons, os núcleos do deutério isotópico de hidrogênio.

Um mês depois, ele e Emilio Segre mostraram que o plutônio isotópico-239 fissionado com nêutrons lentos, abrindo a possibilidade de usá-lo como combustível para um reator nuclear ou o coração explosivo de uma arma nuclear.

Seaborg foi nomeado professor assistente em 1941. No início do ano seguinte, John Gofman, um estudante que trabalhava com ele, criou e identificou quimicamente um novo isótopo de urânio, U-233, que seria de grande importância comercial se o tório, prontamente abundante, se tornasse um combustível de reator comum. Com a entrada dos Estados Unidos na guerra e a organização da atividade científica para fins militares, Seaborg partiu da Universidade da Califórnia e juntou-se ao grupo de pesquisa nuclear, The Manhattan Project, na Universidade de Chicago. Lá ele estava encarregado da investigação dos elementos transuranianos, especialmente da tarefa de aprender as propriedades químicas do plutônio para que o elemento pudesse ser extraído do urânio.

Quantidades visíveis de plutônio foram extraídas até o verão de 1942. As quantidades de microgramas produzidas foram utilizadas para elaborar técnicas de separação química testadas em uma planta piloto em Oak Ridge, Tennessee, e escaladas até o tamanho industrial para os reatores produtores de plutônio construídos em Hanford, Washington. O plutônio separado ali foi transportado para Los Alamos, Novo México, onde foi transformado em componentes para a bomba testada em Alamogordo em julho de 1945 e para a arma lançada sobre Nagasaki em agosto.

Tarefas Científicas e Administrativas

Seaborg retornou a Berkeley na primavera de 1946 como professor titular. Ainda em Chicago, ele e seus colegas sintetizaram e separaram os elementos 95 e 96, americium e curium, respectivamente, e Seaborg moldou o conceito do grupo actinide para colocar os elementos pesados na tabela periódica. Esta idéia lhe permitiu prever as propriedades químicas dos elementos transuranianos numerados ainda mais pesados. Em Berkeley entre 1946 e 1958 ele e seu grupo (às vezes colaborando com outros laboratórios) descobriram mais seis elementos: berkelium (97), californium (98), einsteinium (99), fermium (100), mendelevium (101), e nobelium (102). O elemento 106 foi encontrado alguns anos depois.

Com a distinção científica vieram responsabilidades adicionais. Seaborg foi diretor da Divisão de Química Nuclear de Berkeley (1946-1958 e 1972-1975) e diretor associado do Laboratório de Radiação do campus (1954-1961 e depois de 1972), fundado por Ernest Lawrence. Ele também atuou no cenário nacional. O Presidente Truman nomeou-o membro do primeiro Comitê Consultivo Geral da Comissão de Energia Atômica (1947-1950), que foi presidido por Robert Oppenheimer.

Estas posições não afastaram a Seaborg do trabalho de laboratório, mas um pedido de uma direção mais inesperada deu início a esse processo. O chanceler de Berkeley, Clark Kerr, pediu a Seaborg, um fã de esportes, para ser o representante do corpo docente na Conferência Intercolegial Atlética da Costa do Pacífico. Ele aceitou e serviu (1953-1958) durante uma época de escândalos que forçaram a dissolução da conferência e a criação de uma organização sucessora. De fato, ele foi uma figura de destaque que demonstrou habilidades administrativas na navegação durante esse período conturbado. Quando Kerr foi elevado à presidência da Universidade da Califórnia, em 1958, ele pediu a Seaborg para ser o próximo chanceler em Berkeley.

Seaborto serviu nesta posição durante um período de grande atividade: vários departamentos, faculdades e institutos foram criados, enquanto outros foram reestruturados. O aumento do financiamento federal ofereceu maiores oportunidades para a pós-graduação, inúmeros prédios foram construídos ou planejados, programas para melhorar a qualidade do ensino foram iniciados e equipes em vários esportes foram notavelmente bem sucedidas. Seaborg respondeu a convites também a nível nacional e foi nomeado pelo Presidente Eisenhower para o Comitê Consultivo Científico do Presidente (1959-1961) e para o Conselho Nacional de Ciências da Fundação Nacional de Ciências (1960-1961).

Nuclear Power for War and Peace

No início de 1961, o recém-inaugurado Presidente Kennedy nomeou Seaborg presidente da Comissão de Energia Atômica (AEC). Ele ocupou este cargo por dez anos—mais tempo que qualquer outro presidente—sob os presidentes Kennedy, Johnson e Nixon. Como era um trabalho em tempo integral que exigia residência em Washington D.C., Seaborg tirou uma licença prolongada da Universidade da Califórnia. A missão da AEC era dupla: projetar e construir armas nucleares e incentivar o uso pacífico da energia nuclear. A história da comissão durante este período ainda não recebeu atenção suficiente, portanto a liderança da Seaborg não pode ser totalmente avaliada. Novas armas—como o míssil balístico intercontinental Minuteman—foram implantadas, enquanto outras armas— como mísseis com múltiplas ogivas—foram desenvolvidas. O estoque de armas da nação atingiu um ponto em que a produção de material fissionável foi reduzida. Seaborg também esteve envolvido no esforço bem-sucedido do governo para negociar o Tratado de Proibição Limitada de Testes Nucleares (1963) e o Tratado de Não Proliferação (1970).

Como o descobridor do plutônio Seaborg preferiu incentivar seu uso para fins pacíficos em vez de como ingrediente principal em bombas atômicas ou o gatilho em bombas de hidrogênio. Seus anos no AEC foram aqueles em que o átomo pacífico parecia provável de ser bem sucedido. Materiais radioativos eram usados em diagnósticos e tratamentos médicos, testes de produtos industriais, a datação de artefatos arqueológicos, pacotes de energia para instrumentos que devem ser deixados sem vigilância, e outras aplicações que não são controversas. Mas os principais usos, uma vez tão promissores, estavam mortos ou moribundos em 1985. O programa Plowshare da AEC, no qual explosivos nucleares esculpiriam portos e canais e pulverizariam rochas para facilitar a extração mineral, provou não ser nem econômica nem politicamente viável. O mesmo é válido para as naves espaciais movidas a energia nuclear (que nunca saíram da prancheta de desenho) e navios mercantes movidos a energia nuclear (que foram construídos). Durante o início dos anos 60, as empresas de eletricidade não puderam se inscrever com rapidez suficiente para a construção de reatores nucleares. No final da década e durante os anos 70, eles cancelaram contratos mais rapidamente do que buscaram novos. Atrasos de tempo imprevistos, enormes custos excedentes, menor demanda de eletricidade, problemas de qualidade da construção, incertezas de segurança, oposição pública e outros fatores transformaram a energia nuclear em uma indústria com um grande futuro por trás dela. Mas se esta foi uma geração fracassada de reatores, uma série deles foram construídos e mais entrarão em operação no futuro. O apoio à próxima geração— reatores reprodutores— que produziriam mais material fissionável do que consomem e que utilizariam o urânio-238 ou tório-232 atualmente “desperdiçado” (este último produz U-233, descoberto por Gofman e Seaborg) havia sido retirado pelo governo federal.

Seaborg retornou a Berkeley em 1971 como Professor Universitário de Química. Durante seus anos em Washington D.C. e depois de ter servido em inúmeros outros comitês governamentais e desempenhado um papel ativo em sociedades profissionais. Ele foi presidente da Associação Americana para o Progresso da Ciência em 1972 e da Sociedade Americana de Química em 1976. Quase 50 faculdades e universidades lhe concederam títulos honorários; foi membro honorário de muitas sociedades científicas estrangeiras e recebeu numerosas medalhas e prêmios, sendo o mais notável o Prêmio Nobel de Química, que compartilhou em 1951 com McMillan.

Ele foi um dos fundadores e, em 1981, presidente da Organização Internacional de Ciências Químicas em Desenvolvimento (IOCD), uma organização que tentou resolver problemas do Terceiro Mundo através da colaboração científica. Na década de 1980, ele publicou dois livros, sendo o primeiro Kennedy, Krushchev e o Test Ban (1981). Em 1987 Stemming

a Maré: Controle de Armas nos anos Johnson foi publicado. Fora das arenas políticas e científicas, Seaborg era um dedicado homem de família e um entusiasta do ar livre.

Leitura adicional sobre Glenn Theodore Seaborg

Informações factuais sobre sua vida podem ser encontradas em um diretório como American Men and Women of Science (1982). Para uma análise interessante de sua carreira sob uma perspectiva incomum, veja Rae Goodell, The Visible Scientists (1977). A liderança do AEC por Seaborg foi revista criticamente em H. Peter Metzger’s The Atomic Establishment (1972). O mais útil foi uma entrada autobiográfica que Seaborg escreveu para o volume editado por Irving Stone, There was Light. Autobiografia de uma Universidade. Berkeley: 1868-1968 (1970).


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