Fatti di Samuel Romilly


L’avvocato e riformatore inglese Sir Samuel Romilly (1757-1818) ha diviso il suo tempo tra la legge e il servizio pubblico. Fu cancelliere di Durham dal 1805 al 1815 e fu membro del Parlamento a partire dal 1806. Sostenitore delle opinioni sociali e politiche del filosofo dell’Illuminismo svizzero Jean-Jacques Rousseau, Romilly ha dedicato la sua vita a difendere le classi inferiori e si è adoperato per riformare il diritto penale inglese abolendo la pena capitale per i reati minori.

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Ispirato da Ancestry francese

Nato a Londra, Inghilterra, il 1° marzo 1757, Romilly è il secondo figlio nato da Peter e Margaret (Garnault) Romilly. Entrambi i genitori di Romilly provenivano da famiglie francesi i cui membri erano fuggiti dalla Francia per l’Inghilterra dopo la revoca dell’Editto di Nantes da parte del re francese Luigi XIV nel 1685. Le ricchezze della famiglia Garnault permisero a Margaret Romilly e alla sua famiglia, ora appena arrivata a Londra, di vivere comodamente mentre suo marito fondava un’attività come orologiaio e gioielliere.

Oltre a ricevere un’istruzione di base, Romilly ha lavorato nel negozio del padre, dove ha iniziato a imparare il mestiere di orologiaio. Bravo studente di classici, eccelleva anche nello studio della letteratura francese, e quando ereditò un’eredità di 2.000 sterline da un parente francese, lasciò il negozio del padre e andò a lavorare in uno studio legale di Londra. Lì Romilly decise di diventare cancelliere presso la Corte di Cancelleria, un organo giudiziario presieduto dal Lord Cancelliere, dove i contendenti potevano rivolgersi direttamente al re per ottenere giustizia. A questo scopo egli si mise a studiare e a mettere da parte fondi sufficienti per l’acquisto dell’ufficio. Nel 1778, però, il 21enne cancelliere, deciso ad andare all’ordine degli avvocati, si era iscritto al Gray’s Inn, una delle quattro locande del tribunale che gli conferivano il rango di avvocato.

Nel 1781 Romilly viaggiò all’estero e visitò Ginevra, dove incontrò Pierre Etienne Louis Dumont (1759-1829), un democratico svizzero che era stato un protetto del politico e oratore del Compte de Mirabeau durante la Rivoluzione francese. L’influenza dell’Illuminismo che ispirò Dumont e Mirabeau ispirerà anche Romilly, e alla fine conobbe i collaboratori Enciclopédie Denis Diderot e Jean d’Alembert.

Chiamato al bar nel 1783, Romilly è comparso brevemente nei tribunali di circuito, ma ha trascorso la maggior parte del suo tempo lavorando nella Corte della Cancelleria. Una lettura di Martin Madan “Thoughts on Executive Justice with Respect to Our Criminal Laws” (Pensieri sulla giustizia esecutiva nel rispetto delle nostre leggi penali) lo ispirò a contemplare la questione della pena capitale e portò alla pubblicazione del primo libro di Romilly nel 1786, “Observations of a Late Publication”, dal titolo “Thoughts on Executive Justice” (Pensieri sulla giustizia esecutiva). Durante il lavoro sulla sua risposta a Madan, Romilly fu presentato a Mirabeau in persona e passò molto tempo con il politico francese.

Mentre Romilly si affollava alla Corte di Cancelleria, la Francia attraversava la Manica in preda a sconvolgimenti politici. Nel 1789 le ansie economiche e di classe si fanno sentire quando il re Luigi XVI e sua moglie, Maria Antonietta, vengono imprigionati e il potere politico cade in un nuovo corpo, gli Stati Generali. Grazie alla sua influenza, Mirabeau acquisì rapidamente il potere negli Estates-General, e si rivolse a Romilly per ottenere un manuale procedurale della Camera dei Comuni inglese da usare come modello. Incuriosito dalla rivoluzione e dai suoi ideali di uguaglianza e fratellanza, Romilly visitò Parigi e nel 1790 pubblicò un opuscolo intitolato Thoughts on the Probable Influence of the Late Revolution in France upon Great Britain. La sua opera più ampia, Letters Containing an Account of the Late Revolution in France, esprimeva in modo più completo l’allineamento delle sue simpatie politiche con quelle della leadership rivoluzionaria, sebbene gli aspetti teorici piuttosto che la terrificante realtà della rivoluzione sanguinosa.

Nel decennio successivo fiorì la pratica di Romilly alla Corte della Cancelleria, e nel 1800 fu onorato dal governo. Nel 1798 sposò Anne Garbett di Hereford-shire. Nel 1805 fu nominato cancelliere del tribunale della contea di Durham. Grazie alle sue inclinazioni filosofiche, Romilly era diventato noto a molti nel partito Whig. Nel 1806, alla successione dei Whigs al potere sotto Lord Grenville, fu nominato cavaliere e nominato avvocato generale. Poiché Romilly non si sarebbe qualificato per l’incarico se non fosse stato membro del Parlamento, fu disposto che il neo-cavaliere Romilly si candidasse per Queensborough alla Camera dei Comuni.

Per tutta la durata del suo mandato di avvocato generale, Romilly iniziò la riforma giuridica che avrebbe occupato il resto della sua vita. In linea con la sua posizione, istituì diversi cambiamenti nelle procedure fallimentari dell’Inghilterra. Sebbene Romilly abbia perso l’incarico di avvocato generale quando i conservatori hanno ripreso il controllo del governo, ha mantenuto il suo posto alla Camera dei Comuni, dove ha ricoperto il ruolo di Horsham, Wareham e Arundel. Durante il suo mandato in Parlamento, divenne un forte sostenitore della riforma sociale, utilizzando le sue capacità di oratore, il suo fermo fondamento nella legge e il suo credo nella democrazia e nell’uguaglianza a beneficio del popolo inglese.

Attivo nella riforma sociale

A dispetto di una crescente protesta pubblica per l’abolizione dell’istituzione della schiavitù in Inghilterra e nelle sue colonie, la questione della schiavitù era stata politicamente controversa per diversi anni. Nel 1804, tuttavia, la questione della schiavitù cominciò a suscitare un rinnovato interesse, in parte a causa dell’afflusso di nuovi membri irlandesi, che nel complesso tendevano ad essere abolizionisti. Il noto abolizionista e membro del Parlamento William Wilberforce (1759-1833) introdusse il suo Abolition Bill prima nel 1804 e poi nel 1805, entrambe le volte senza successo. Nel 1806 Wilberforce pubblicò un influente opuscolo che sosteneva l’abolizione e suscitò abbastanza interesse da costringere ancora una volta la questione ad un voto parlamentare. Con il sufficiente sostegno dei Whigs, il disegno di legge sull’abolizione fu approvato il 23 febbraio 1807, a stragrande maggioranza dei voti. Uno dei sostenitori più accaniti del disegno di legge, Romilly aggiunse la sua voce a sostegno del disegno di legge, lodando Wilberforce per i suoi sforzi e ricevendo una standing ovation dalla Camera dei Comuni. L’abolizione sarebbe la prima di molte questioni sociali che beneficerebbero del sostegno del nuovo membro del Parlamento.

Riforma del codice penale inglese

Al volgere del XIX secolo il panorama sociale ed economico dell’Inghilterra era in uno stato di flusso a causa degli effetti della Rivoluzione Industriale. La crescente spaccatura tra le classi lavoratrici più povere e l’élite benestante aveva creato tensioni che la Rivoluzione Francese in corso continuava ad alimentare. La polizia e le guardie si trovarono costantemente a corto di personale di fronte a crimini sempre crescenti, rivolte, scoppi di violenza mafiosa e altri tipi di disordini sociali. Le città più grandi spesso si affidavano alle truppe inglesi per ristabilire l’ordine, mentre le città più piccole si rivolgevano alle loro milizie locali quando necessario.

Come avvocato professionista che si confrontava con i fiorenti casi portati in giudizio ogni anno, Romilly era venuta a conoscenza delle molte ingiustizie del sistema di giustizia penale inglese. Spesso mal concepite e spesso crudeli, le leggi statutarie della nazione che regolano l’attività criminale prevedevano la pena di morte come punizione per 220 reati, molti dei quali infrazioni minori che non la giustificavano. Sia i bambini che gli adulti erano soggetti a queste leggi obsolete, molte delle quali risalgono all’età più brutale della regina Elisabetta I e alcune si applicano ai reati minori e 8212, tra cui il borseggio, l’abbattimento dei cancelli dell’autostrada, il furto di pesce dagli stagni e la rapina in autostrada quando i beni prelevati avevano un valore superiore a un centesimo. Poiché l’esecuzione di tutti quegli uomini, donne e bambini i cui crimini richiedevano la morte secondo gli statuti era impossibile, alla fine la pena di morte cominciò ad essere applicata in modo casuale. Molti dei condannati, compresi i bambini, che sarebbero rimasti soggetti alla pena di morte fino al 1908, furono condannati con una pena meno severa dopo la loro condanna iniziale; naturalmente, altri ricevettero la pena prescritta a causa dei capricci personali del giudice o di altre ragioni arbitrarie.

Romilly credeva che fosse la certezza della punizione piuttosto che la severità della pena il vero deterrente al crimine. Raccolse statistiche che dimostravano che, nonostante il crescente ricorso alla pena di morte nel corso del XVIII secolo, il numero dei reati non era diminuito, anzi, il crimine era aumentato. Nel 1808 riuscì ad avviare il processo di abrogazione nel caso di uno statuto elisabettiano che rendeva il piccolo furto un reato capitale. Purtroppo, il suo successo in questo caso si è tradotto nell’opposizione della Camera dei Lord nella persona di Lord Ellenborough, e altri tre atti legislativi di riforma sono stati scartati. Romilly ha continuato a lottare per la riforma, ma alla fine ha condotto una battaglia persa. Il successo arrivò nel 1812, quando chiese l’abrogazione di uno statuto ancora più ingiusto che dichiarava un reato capitale il fatto che un soldato inglese chiedesse l’elemosina senza il permesso scritto del suo ufficiale comandante. Nel 1813, dopo aver tentato di presentare alla Camera dei Comuni un disegno di legge che avrebbe abrogato la legge, rendendo un reato capitale il furto di beni di valore minimo da un negozio o da un magazzino, il 26 marzo, dopo aver visto passare il disegno di legge con un margine di due a uno nella Camera dei Comuni e poi essere cacciato dalla Camera dei Lord appena una settimana dopo.

Per il resto della sua carriera in Parlamento, Romilly ha continuato a impegnarsi nella riforma penale e nello stesso periodo ha visto pochi progressi legislativi. Tuttavia, le sue argomentazioni ben articolate a favore del cambiamento non caddero nel vuoto, poiché le pubblicò saggiamente su periodici molto letti come la Edinburgh Review e i cambiamenti che aveva previsto furono alla fine messi in atto.

Romilly divenne presto famosa in tutta Europa, dove la sua opera del 1810 Observations on the Criminal Law of England era ampiamente conosciuta. Altri scritti del riformatore saranno pubblicati postumi, tra cui una raccolta dei suoi discorsi pubblicata nel 1820 e una versione delle sue memorie, curata dai suoi figli e pubblicata nel 1840.

Tragicamente, la lunga carriera di Romilly nel servizio pubblico si è conclusa troppo presto. Sull’Isola di Wight il 2 novembre 1818, tre giorni dopo la morte della moglie a seguito di una lunga malattia, il 2 novembre 1818, è sceso in un lutto così grande da togliersi la vita. Dopo la sua morte all’età di 61 anni, il lavoro di Romilly per riformare il codice penale inglese fu proseguito da Sir James MacIntosh, che all’inizio di marzo del 1819 riuscì a istituire una commissione parlamentare per rivedere gli usi della pena di morte. Molti dei cambiamenti proposti da Romilly nella legge inglese furono apportati più tardi nel XIX secolo durante il regno della Regina Vittoria. Il secondo figlio di Romilly, John, il barone Romilly, seguì le orme del padre, diventando avvocato generale nel 1848 all’età di 46 anni e procuratore generale nel 1850.

Libri

Collins, W. J., Vita e lavoro di Sir Samuel Romilly, Società Ugonotta, 1908.

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Romilly, Samuel, Pensieri sul diritto penale dell’Inghilterra in relazione alle pene capitali e sul modo in cui viene amministrato, T. Cadell & W. Davies, 1810.

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—, I discorsi di Sir Samuel Romilly alla Camera dei Comuni, 2 volumi, James Ridgway & Sons, 1820.

—, Memoirs of the Life of Sir Samuel Romilly, 3 volumi, [Londra, Inghilterra], 1840.

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I discorsi di Sir Samuel Romilly alla Camera dei Comuni, 2 volumi [Londra, Inghilterra], 1820.

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Periodici

Rivista degli Stati Uniti e rassegna democratica, Volume 27, 1851.

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Online

Leggere il sito web dell’Associazione Romilly, http: //www.rdg.ac.uk/romilly/Aboutus/sirsromilly.htm (27 maggio 2003).


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